Tennisploeg Amerika komt met de schrik vrij

Met de schrik in de benen heeft Amerika zich vannacht geplaatst voor de halve finales van het tennistoernooi om de Davis Cup. In Inglewood won de ploeg van teamcaptain John McEnroe ternauwernood van Tsjechië, 3-2. Op de slotdag bogen Andre Agassi en Pete Sampras de achterstand (1-2) om in een overwinning. In de halve finales spelen de Amerikanen eind juli tegen Spanje, Australië treft Brazilië.

Agassi stond vannacht in 96 minuten zeven games af aan Jiri Novak, 6-3, 6-3 en 6-1. Sampras was in drie sets klaar met Slavia Dosedel, 6-4, 6-4 en 7-6. ,,Ik had nog nooit een vijfde partij gespeeld in de Davis Cup', bekende Sampras na afloop. ,,Voor mij betekende het een bevrijding. Ik had wat goed te maken na vrijdag.'

Sampras opende vrijdag met een verrassende nederlaag tegen Novak, die de twaalfvoudig grandslamwinnaar in drie sets de baas was: 6-7, 3-6 en 2-6. ,,Dat was een kwelling met mijn vrienden en familie op de tribunes. Ik verloor voor de ogen van mijn vader, die me nog niet vaak zag spelen. Ik was blij dat hij er zondag ook was.'

De Tsjechen namen een dag later via het dubbel opnieuw de leiding. Jiri Novak en David Rikl waren voor 12.000 toeschouwers sterker dan Jared Palmer en Alex O'Brien, 5-7, 4-6 en 4-6. Dat verlies riep bij Agassi revanchegevoelens op. ,,Eén ding is zeker: Novak gaat niet met drie overwinningen naar huis', beloofde Agassi. De jonge Tsjech was in zijn slotpartij dodelijk vermoeid en derhalve geen partij voor Agassi.

In het duel tussen Spanje en Rusland (4-1) was vooral het onthutsend zwakke optreden van Jevgeni Kafelnikov opvallend. Debutant Juan Carlos Ferrero gunde de Russische kopman vrijdag zes games, Albert Costa gisteren maar de helft. De eerste en derde set eindigden in 6-0. Gravelspecialist Costa werd opgesteld in plaats van Corretja, die vijf keer op rij had verloren van Kafelnikov.

Australië schaarde zich zaterdag in Adelaide al bij de beste vier. De titelverdediger maakte tegen Duitsland het beslissende punt in het dubbelspel, waarin het gelegenheidsduo Patrick Rafter en Mark Woodforde in een enerverende vijfsetter te sterk was voor David Prinosil en Marc-Kevin Göllner: 6-3, 6-2, 2-6, 6-7 en 10-8. De Duitsers, die in de eerste ronde tegen Nederland Paul Haarhuis en Jan Siemerink aftroefden, kwamen na verlies van de eerste twee sets sterk terug.

Voor 7.000 toeschouwers was de slotdag een formaliteit. Rainer Schüttler en `rookie' Michael Kohlmann mochten winnen van respectievelijk Lleyton Hewitt en Wayne Arthurs. ,,Je weet dat je door bent en dan ben je onbewust toch meer bezig met de eventuele tegenstander in de halve finale', bekende Hewitt. ,,Ik was er met mijn hoofd totaal niet bij.'

De Australiërs spelen in de halve eindstrijd tegen Brazilië, dat in Rio de Janeiro op de proef werd gesteld door Slowakije. Dominik Hrbaty bracht de gasten gisteren op gelijke hoogte (2-2) door Gustavo Kuerten in drie sets te verslaan: 7-5, 6-4 en 7-6. Fernando Meligeni bezorgde de thuisploeg alsnog de winst door Karol Kucera de baas te blijven: 5-7, 7-6, 6-2 en 6-4.

Rumoerig verliep de ontmoeting Chili-Argentinië in de `eerste divisie' van het Davis-Cuptoernooi. De thuisploeg werd in de Amerikaanse zone formeel als winnaar aangewezen. De Dominicaanse hoofdscheidsrechter Tony Hernandez staakte de wedstrijd op de eerste dag bij de stand 1-1, omdat Chileense supporters hun woede koelden met een regen van munten, stoeltjes, fruit en flessen.

Het was de bedoeling de Zuid-Amerikaanse broederstrijd in Santiago de Chili voort te zetten voor lege tribunes. De Argentijnse bondsvoorzitter Enrique Morea kondigde zaterdag echter het vertrek aan van zijn spelers. Zij zouden mentaal niet in staat zijn weer op de baan te verschijnen. Hij beloofde een klacht in te dienen bij de ITF en de Chileense politie.

In het overdekte O'Higgins-stadion ging het mis nadat de umpire de Chileen Nicolas Massu vier punten had afgenomen in diens partij tegen Zabaleta. De arbiter vond dat het publiek teveel kabaal maakte. Op dat moment leidde Chili met 1-0 door de zege van Marcelo Rios op Hernan Gumy (6-4, 6-3, 4-6 en 6-1). Zabaleta leidde met 7-5, 2-6, 7-6 en 3-1 toen Hernandez het welletjes vond.

Voor Nederland wordt woensdag, bij de loting in Londen, duidelijk tegen welke opponent de ploeg van bondscoach Michiel Schapers moet spelen in het promotie/degradatieduel voor de wereldgroep. Ecuador, India en Chili behoren tot de mogelijkheden.