Schumacher brengt Italianen in extase

Michael Schumacher had het enthousiasme van de vele duizenden tifosi zaterdag in Imola graag beloond met pole position, maar aan het einde van de kwalificatietraining voor de derde race van het seizoen was wereldkampioen Mika Hakkinen (McLaren Mercedes) weer een fractie van een seconde sneller. Evenals in de openingsrace in Australië en twee weken geleden in Brazilië vertrok de Fin gisteren in de Grote Prijs van San Marino vanaf de beste startplek. En net als in Melbourne en São Paulo won Ferrari-kopman Schumacher de race, nu vooral dankzij een betere pitstopstrategie.

Hakkinen eindigde als tweede, voor zijn teamgenoot David Coulthard en Rubens Barrichello (Ferrari), en hij zag na afloop één lichtpuntje. ,,Ik heb de race uitgereden.' In de eerste twee races haalde de Fin de finish niet als gevolg van mechanische problemen met zijn MP4-15. In Italië scoorde hij gisteren zes punten, maar desondanks zag hij Schumacher opnieuw uitlopen in de strijd om de wereldtitel. De Duitser gaat met een maximale score van dertig punten aan de leiding, vóór zijn teamgenoot Barrichello die negen punten heeft.

,,Wij hadden hier het momentum', zei Schumacher na de race. ,,Maar je weet hoe snel de situatie in de Formule I kan veranderen. Vierentwintig punten voorsprong is veel, maar er zijn nog veertien races te gaan.' De volgende race is over twee weken in Silverstone, op het circuit waar Schumacher vorig jaar juli crashte en zijn been brak. In Engeland ging zijn kans op de wereldtitel in rook op, volgende week verschijnt hij er als favoriet aan de start.

Vanaf het begin van de 62 ronden lange race leek Hakkinen op weg naar de overwinning. `De vliegende Fin' hield Schumacher, die met veel wielspin slecht startte, op een achterstand van enkele seconden en voortdurend reed hij de snelste ronden op het vijf kilometer lange circuit. Ook na de eerste en gelijktijdige pitstop van beide coureurs behield Hakkinen de leiding. De roodgekleurde tifosi onder de 115.000 toeschouwers hielden zich opvallend stil.

Vlak voordat Hakkinen zich voor de tweede keer in de pits meldde viel zijn motor op het einde van het rechte stuk even uit om vervolgens weer aan te slaan. ,,Daarmee verspeelde ik drie of vier seconden', zei de Fin die even bang was dat hij opnieuw de eindstreep niet zou halen. Terwijl Hakkinen in de pits 8,3 seconde stilstond voor brandstof en nieuwe banden, reed Schumacher tot diens volgende pitstop nog vier ronden door. Na 44 ronden ging de Duitser aan de leiding, eindelijk begeleid door gejuich en wapperende rode vlaggen. Zijn tweede pitstop was supersnel, 6,2 seconden, en nog ruim voor Hakkinen stuurde hij zijn F1-2000 weer op het circuit. Met nog veertien ronden te gaan en vier seconden voorsprong op zijn rivaal kon de overwinning hem niet meer ontgaan.

Jos Verstappen eindigde in Imola op de veertiende en laatste plaats. De Nederlander vertrok vanaf de zestiende plaats en deed dat met een bliksemstart. Hij haalde vijf collega's in. Maar al na elf ronden, terwijl hij in tiende positie lag, moest Verstappen de pits in vanwege een trilling in het rechtervoorwiel. Nadat zijn oranje-zwarte Arrows van nieuwe banden was voorzien, deed dat probleem zich niet meer voor. De onvoorziene pitstop had echter zoveel tijd gekost dat Verstappen als laatste moest aansluiten.

Het werd er niet beter op toen hij voor een tien-seconden-straf de pits in moest wegens het hinderen van een collega. Tot slot maakte hij nog een geplande pitstop voor nieuwe banden en brandstof. Probleemloos reed Verstappen de race uit, aanzienlijk fitter dan twee weken geleden in de Grote Prijs van Brazilië, waar hij uitgeput als zevende eindigde. Acht coureurs, onder wie Verstappens teamgenoot Pedro de la Rosa, haalden gisteren de finish niet.

FERRARI: pagina 21