Masters-triomf beloning voor Fijiër Singh

Vijay Singh staat bekend als een oefenbeest. Als zijn collega's al lang en breed in het clubhuis zitten, staat Singh in zijn eentje nog op de oefenbaan. Dagelijks slaat hij honderden ballen, soms tot zijn handen er pijn van doen. Vervolgens gaat Singh net zo makkelijk nog een uurtje aan de slag op de oefengreen om zijn putten te perfectioneren. Gisteren kreeg Singh met zijn overwinning op de Masters in Augusta de beloning voor jaren Spartaanse trainingsarbeid.

De nummer acht van de wereldranglijst begon de slotronde met een voorsprong van drie slagen op David Duval, vier op Ernie Els en Loren Roberts en zes op Tiger Woods. Na twaalf holes was het verschil met Duval nog maar één slag. Op de par-5 13de hole ging de Amerikaan in de fout. Duval sloeg half in de grond, als een amateurgolfer met handicap-18. Hij boog zijn hoofd om het resultaat van de pijnlijke misser niet te hoeven aanschouwen. Duvals bal verdween in Ray's Creek, het beekje voor de green.

Singh profiteerde. Zijn tweede slag belandde wel veilig op de green. Twee putts voor een birdie en het verschil was weer drie slagen. De verwachte aanval van Tiger Woods bleef uit. Woods had zich op zaterdag teruggeknokt in het toernooi met een mooie 68, vier slagen onder het baangemiddelde. In de slotronde was hij na negen holes 3 onder par voor de dag, -4 voor het toernooi. Op de tweede negen holes stokte de machine. ,,Ik heb teveel birdie-kansen laten liggen. Op hole 10, 11 en 13 sloeg ik voor mijn gevoel drie perfecte putts die er net niet in gingen'', zei Woods die genoegen moest nemen met een vijfde plaats.

Singh speelde een briljante en gelukte tweede slag over het water naar de green van de par-5 15de hole. Hij werd beloond met een eenvoudige birdie: -10. Een hole later was Singh weer terug bij af door een korte putt voor par te missen. Els bleef daardoor lang kansrijk. De Zuid-Afrikaan had op de slothole een kans om op -8 te komen, één slag achter Singh. Els verkeek zich op de lijn en schoof zijn putt naast de hole, waardoor hij voor Duval en Roberts beslag legde op de tweede plaats.

Singh besloot het toernooi in stijl. Een putt van vijf meter voor birdie verdween in de hole voor een totaalscore van 278 slagen, 72-67-70-69 (-10). Volgens Singh dankte hij zijn overwinning vooral aan de putter. ,,De laatste maanden heb ik enorm geworsteld op de green. Het was zo erg dat ik op een gegeven moment zelfs met mijn ogen dicht ben gaan putten in de hoop het gevoel terug te krijgen.'' Dat hielp niet echt, de zoveelste nieuwe putter wel. ,,Ik heb thuis minstens duizend putters, zonder overdrijven. Als een putter even niet bevalt, gaat hij de garage in en koop ik weer een nieuwe. Deze week had ik een putter die luistert naar de naam Dandy. Hij ziet er eigenaardig uit, maar ik heb er wel vertrouwen in.''

Vijay betekent in Hindi overwinning. Singh heeft negen toernooien op de Amerikaanse Tour gewonnen. Na het USPGA-Championship in 1998 is de Masters zijn tweede zege in een major. Het zal niet tot een volksfeest leiden in zijn geboorteland. ,,Golf is op de Fiji Eilanden wat cricket is in de Verenigde Staten, niet bijster populair dus'', zei Singh die zelf al jaren in Florida woont.

Het succes kwam hem niet aanwaaien. ,,Ik heb twee jaar noodgedwongen als golfleraar gewerkt in Maleisië omdat ik als speler nog niet goed genoeg was. Mijn vrouw en ik woonden in een klein kamertje. Ik gaf 's ochtends vier uur per dag les om in ons levensonderhoud te kunnen voorzien, 's middags sloeg ik in de brandende zon emmers ballen weg.''

Singh leerde er afzien en hij ontwikkelde een betrouwbare swing. Hij kwalificeerde zich voor de Europese Tour, won toernooien en vertrok in 1993 naar het Amerikaanse circuit. De 37-jarige Singh is de tweede zwarte golfer, na Tiger Woods, die de groene Mastersblazer mag aantrekken.

    • Gerard Louter