Ajax is negen Spartanen maar net de baas

Nu hij tegen wil en dank de jeugd heeft moeten inruilen voor het eerste elftal, valt Hans Westerhof wekelijks van de ene verbazing in de andere. Het tactisch inzicht dat gelouterde voetbalprofs aan de dag leggen valt de interim-coach van Ajax soms bitter tegen. Ruim twintig minuten speelde zijn elftal gisteravond tegen negen Spartanen. In die fase werd weliswaar met hulp van arbiter Van Hulten het winnende doelpunt geforceerd, maar als de ijverige Rotterdammers alsnog gelijk zouden hebben gemaakt, had niemand daar vreemd van opgekeken.

Zelfs met vier spitsen kon Ajax het afgeslankte team van Sparta niet onder druk zetten. De dertigers Van Halst, Witschge en Winter schakelden naar de achteruit in plaats van naar de vijfde versnelling. Begrijpelijk dat Ajax door zijn eigen publiek werd weggehoond toen de wedstrijd in 3-2 eindigde. ,,Geef die jongens nog maar een contract van drie miljoen'', schamperde een legendarische oud-speler op de tribune.

De gedemoraliseerde stemming bij Ajax is nog lang niet uitgebannen. Westerhof: ,,Het is zoals Van Halst het deze week omschreef. Het zalige gevoel van een overwinning kennen we niet meer. Het is een kwestie van opluchting of teleurstelling. Vandaag zijn we hoogstens opgelucht.''

Na een week van intensieve training, met veel oefenvormen, was Ajax-Sparta in de optiek van Westerhof een generale repetitie voor de belangrijke (uit)wedstrijden tegen Feyenoord en Vitesse. Dank zij een aaneenschakeling van misstappen door de concurrentie heeft Ajax zelfs nog de mogelijkheid tweede te worden en zich rechtstreeks te plaatsen voor de Champions League. Maar dit armzalige elftal ontbeert zoveel kwaliteit en bezieling dat die kans net zo groot moet worden geacht als een sneeuwbui in de woestijn.

Co Adriaanse zal deze zomer de bezem door de selectie moeten halen. Het wordt de derde keer in vier jaar dat een trainer in de Arena zijn eisen stelt op het gebied van aankopen, terwijl een groot deel van de afdankertjes waarschijnlijk niet wegkomt. Of niet wegwil wegens de hoge salarissen die ze in de Arena opstrijken. De penningmeester zal deze nieuwe vorm van kapitaalvernietiging met weinig enthousiasme begroeten.

Het zijn niet de zorgen van de naar Willem II vertrekkende Westerhof, die Ajax moet zien te behoeden voor de Intertoto-competitie. De kritiek van Cruijff op de jeugdopleiding, waar hij sinds 1997 verantwoordelijk voor is, heeft Westerhof geenszins uit het lood geslagen. In tegenstelling tot zijn voorgangers werd de noordeling de afgelopen jaren geconfronteerd met trainers die de voorkeur gaven aan hun eigen aankopen en de jeugd geen kans gaf zich te ontplooien op het allerhoogste niveau. En het ironische is dat hij nu ook als hoofdtrainer nog eens wordt opgezadeld met de erfenis van Olsen en Wouters.

Van het probleemgeval Machlas is Westerhof verlost. De Griek is aan z'n knie geopereerd en speelt dit seizoen niet meer. Arveladze bleek gisteravond een matig alternatief. Het liefst zou Westerhof één van zijn jeugdspitsen overhevelen naar de A-selectie, maar zo makkelijk gaat dat niet. Hosé kampt met een blessure en de spits van de A-junioren, de Ghanees Kwame Quansah, heeft geen Nederlands paspoort en mag omdat hij nog geen achttien jaar is niet uitkomen in de eredivisie.

Voorlopig zal Westerhof de huidige spelersgroep aan zelfvertrouwen moeten helpen. Dat had de ploeg zelfs niet toen Arveladze al na veertien minuten 1-0 maakte. ,,Daarna gaven we het initiatief meteen weg'', bromde Westerhof. En dat ingetogen spel leidde al snel tot een tegentreffer van Sparta, dat fris speelde met de negentienjarige Boukhari als een van de uitblinkers. Een voorzet van Elzinga werd ingeschoten door Nielsen (1-1). Marbus zou Sparta zelfs aan een voorsprong helpen op aangeven van Boukhari.

In de rust maakte Westerhof zijn spelers erop attent dat de beide backs van Sparta (Bezzai en Zijm) al een gele kaart op zak hadden. ,,Als je meer druk zet op de vleugels, voorspel ik je dat er rode kaarten gaan vallen'', zei Westerhof in de kleedkamer. Terwijl zijn collega Roks juist bij het verlaten van het veld naar arbiter Van Hulten was gestapt met de vraag of de kaarten wel terecht waren geweest. Beide trainers voelden aan hun water dat de situatie kritiek was. Inderdaad incasseerde Zijm in de 62ste minuut voor de tweede keer het gele karton, Bezzai zes minuten later. Ajax had toen al gelijkgemaakt door een doelpunt van Verlaat.

Maar voor de winnende treffer moest er een strafschop aan te pas komen. Een overtreding van Elzinga op de zwak spelende Dani gaf Laudrup de gelegenheid vanaf elf meter 3-2 te maken. Het even angstige als gemakzuchtige spel van Ajax dat daarna volgde, stemde Westerhof en het publiek niet bepaald vrolijk.