Augusta's golfkathedraal is niet meer zo paradijselijk

Vandaag begint The Masters, het eerste grote toernooi van het golfseizoen. De baan in Augusta (VS) is weer veranderd. De favoriet voor het winnen van het groene jasje is dezelfde gebleven.

Augusta National, de beroemde golfbaan in de staat Georgia, presenteert zich in al haar pracht. De azalea's baden in de aprilzon en staan in volle bloei. Het gras op de volmaakt gladgeschoren fairways is zo prachtig groen, dat je de neiging krijgt om te voelen of het niet toch toevallig kunstgras is.

Volgens de leden van de meest exclusieve golfclub ter wereld ligt hun baan er dit jaar mooier bij dan ooit tevoren. De pijnbomen die tot de hemel reiken, het spierwitte zand in de bunkers, de bloemenzee achter de green van de dertiende hole, voor miljoenen amateurgolfers die The Masters ieder jaar via de televisie volgen, is Augusta National het paradijs op aarde. Voor de deelnemers aan The Masters, de eerste van de vier majors op de golfkalender, lijkt Augusta National dit jaar heel wat minder uitnodigend. ,,Stukken moeilijker dan in 1999'', was de algemene reactie na de laatste oefenronde.

Augusta wordt vol ontzag The cathedral of the pines genoemd, maar voor de leden van de club is de golfkathedraal allesbehalve heilig. Keer op keer worden holes aangepast, soms subtiel, soms rigoureus. Veel spelers waren geschokt toen ze ontdekten dat zes holes tussen de 10 en de 20 meter smaller zijn gemaakt in vergelijking met vorig jaar. Wie minder precies is met zijn afslagen, vindt zijn bal terug in de rough, het hogere gras naast de fairway van waaruit het stukken lastiger is de harde en snelle greens aan te spelen.

De spelers reageerden verdeeld op de zoveelste veranderingen. ,,Deze baan is een meesterwerk, een monument. Daar moet je zo min mogelijk aan sleutelen,'' vond titelverdediger José Maria Olazabal. ,,Een prachtig oud schilderij ga je toch ook niet veranderen''. ,,Het is een totaal andere golfbaan geworden,'' meende zesvoudig winnaar Jack Nicklaus. ,,Augusta was altijd second shot golfcourse, de afslag was minder belangrijk dan de slag naar de green. Nu de baan smaller is, komt er meer druk op de afslagen. Er zal beduidend minder laag gescoord gaan worden.''

Brede of smalle fairways, lage of wat hogere scores, Tiger Woods is en blijft de gedoodverfde winnaar. Woods is een veel betere golfer dan in 1997. Toen was hij een 21-jarige jongen die met sensationeel spel en recordscores The Masters won. Nu is hij een superster die in Amerika bijna de lacune heeft opgevuld die is ontstaan na het afscheid van Michael Jordan. Woods is in alle opzichten gegroeid. Zijn swing is technisch niet te verbeteren, mentaal is niemand beter en hij is fysiek ijzersterk na een streng fitnessregime. Woods heeft zoveel spierkracht ontwikkeld dat het groene jasje dat hij in 1997 als Masterskampioen mocht aantrekken, aardig begint te knellen. Een nieuw jasje, een maatje of twee groter zou goed uitkomen.

De suprematie van Woods wordt door alle spelers erkend. Ze kunnen ook moeilijk anders want de cijfers liegen niet. Van de laatste 11 toernooien die Woods speelde, won hij er zes en werd hij vier keer tweede. ,,Tiger golft gewoon op een ander niveau,'' zegt Ernie Els. ,,Wij kunnen alleen maar proberen bij hem aan te haken.'' Mark O'Meara, winnaar in 1998 en een goede vriend van Woods, wil niet eens meer met hem oefenen. ,,Tiger is gewoon te goed geworden. Er is voor mij geen lol meer aan. Ik raak alleen maar gefrustreerd als ik steeds kansloos verlies. Ook Davis Love III geeft toe niet graag met Woods samen te spelen. Tiger doet dingen die ik onmogelijk kan nadoen. Daar kun je knap moedeloos van worden. Wij zullen beter moeten worden anders spelen we voortaan voor de tweede plaats.''

Woods demoraliseert zijn tegenstanders op een dusdanige manier dat hij in staat wordt geacht tot het behalen van de grandslam, het winnen van The Masters, US Open, Brits Open en USPGA Championship in één jaar. ,,Niets is onmogelijk,'' zegt Woods, ,,maar ik wil niet te ver vooruitkijken. Ik moet eerst dit toernooi zien te winnen. Ik heb veel zelfvertrouwen op dit moment, maar het gaat echt moeilijker worden dan iedereen denkt.''

Als Woods vier dagen in topvorm is, kan niemand hem van een tweede groene blazer afhouden. Van Woods is wel te winnen. Hal Sutton versloeg hem twee weken geleden met één slag verschil in het Players Championship. Sutton ergert zich aan de media die Woods bewieroken. ,,Tiger verdient veel respect voor wat hij presteert, maar laten we niet overdrijven. Als iedereen roept dat Tiger zo geweldig is, dat zijn spel superieur is aan dat van wie dan ook, dan gaat iedereen dat nog geloven ook. Tiger is een fantastische golfer, de beste van de wereld, maar God is hij bij mijn weten nog net niet.''