Champions League: knock-out na 144 duels

Na 144 groepswedstrijden beginnen de kwartfinalisten van de Champions League vandaag en morgen aan het knock-outsysteem. De rijkere landen vertegenwoordigen ook dit seizoen de voetbaltop in Europa. Spanje is koploper met drie ploegen. Engeland heeft nog twee kanshebbers. Italië, Duitsland en Portugal hebben één elftal in de kwartfinales.

Op het programma staan twee voetbalkrakers tussen Spaanse en Engelse ploegen. Vanavond spelen Real Madrid en Manchester United in het uitverkochte Stadio Bernabeu. Real won de Champions League in 1998 en werd vorig seizoen opgevolgd door Manchester United. De koploper in de Premiership is favoriet tegen de nummer vier van de Primera Division. In historisch opzicht heeft Real de beste papieren. De `Koninklijke' won de Europa Cup voor landskampioenen zeven keer. Manchester United was eerder succesvol in 1968.

De Madrileense politie heeft negenhonderd veiligheidsmensen opgetrommeld voor de beladen wedstrijd. De harde supporterskern van Real is berucht om zijn agressieve gedrag. Ongeveer 2.500 fans van United hebben een kaartje bemachtigd. De politie verwacht vanavond een veelvoud aan Britse supporters bij de poorten van het stadion.

De tweede botsing tussen Spanje en Engeland vindt morgenavond plaats in Londen. Op Stamford Bridge speelt Chelsea tegen het favoriete Barcelona, dat als enige ploeg in de Champions League ongeslagen bleef in de twaalf groepsduels. De Catalaanse club heeft de laatste vijf competitiewedstrijden gewonnen en verkeert in goede vorm. Onder leiding van trainer Cruijff won Barcelona de Europa Cup voor landskampioenen in 1992. Zijn collega Van Gaal heeft zijn zinnen gezet op een herhaling van deze prestatie.

In het huidige elftal van Barcelona staan acht Nederlandse spelers onder contract. Van Gaal hanteert bij de Spaanse kampioen een rotatiesysteem. Mede daarom is nog niet bekend hoeveel landgenoten hij morgenavond tegen Chelsea laat spelen. Bij de nummer vijf van Engeland staat de Nederlandse doelman De Goey onder de lat. Hij was eerder actief tegen Feyenoord.

Bij Chelsea ontbreekt in elk geval de Franse international Leboeuf. Hij is de enige speler in de kwartfinales die wegens een schorsing langs de kant moet blijven. Zijn land- en ploeggenoot Deschamps is recordhouder met 53 gespeelde duels in de Champions League. Hij was eerder actief voor Olympique Marseille en Juventus. Met beide clubs won Deschamps de Champions League. De Nederlander Ronald de Boer bezet de tweede plaats met 48 wedstrijden in de Champions League. De meeste duels speelde hij in het shirt van Ajax.

De andere twee kwartfinaleduels zijn minder aansprekend voor de neutrale toeschouwers. Valencia, dat mede verantwoordelijk was voor de uitschakeling van PSV in de eerste ronde, speelt morgenavond op eigen veld tegen Lazio Roma. De Italiaanse ploeg eindigde in de tweede ronde als eerste in de groep van Feyenoord, dat door een derde plaats werd uitgeschakeld.

FC Porto ontvangt vanavond Bayern München, de verliezende finalist van vorig jaar. De Duitsers zijn zwaar favoriet tegen de Portugezen, die in 1987 dankzij een hakbal van de Algerijn Madjer in de Europa-Cupfinale van Bayern wonnen. Volgens een onderzoek op Internet hebben de fans van Porto weinig vertrouwen in een goede afloop voor hun ploeg.

De returns van de kwartfinales worden over twee weken gespeeld. Net als in het UEFA-Cuptoernooi worden doelpunten in een uitwedstrijd dubbel geteld. De halve finales staan begin mei op het programma. De finale wordt 24 mei in Parijs gespeeld.