MOTOROLA VERNIETIGT IRIDIUM SATELLIETEN BIJ GEBREK AAN KOPER

Elektronicagigant Motorola staat aan de vooravond van de grootste kapitaalsvernietiging in de geschiedenis. Volgende week zal een begin worden gemaakt met het herprogrammeren van de computers aan boord van de circa 70 satellieten die het globale satelliet-telefoon-netwerk Iridium vormden. Het doel is om ze in een lagere baan te brengen zodat ze langzaam in de aardatmosfeer zullen verbranden. Die beslissing is genomen nadat er geen koper kon worden gevonden voor het failliet verklaarde Iridium consortium.

De investering in het Iridiumproject wordt geschat op 5 miljard dollar. Als gevolg van de stormachtige ontwikkeling van mobiele telefonie die gebruik maakt van zendmasten op aarde, zijn satelliettelefoonnetwerken in grote financiële problemen gekomen. De reguliere mobiele telefoonnetwerken zijn, door de lagere investeringskosten en de enorme concurrentie, veel goedkoper dan satellietnetwerken. Met een aanschafprijs van $3000 voor de satelliettelefoon en gesprekskosten van $7 per minuut is het lastig concurreren met een gratis telefoon en dubbeltjes per minuut die groundbased netwerken aanbieden.

Daar staat natuurlijk tegenover dat satelliettelefoons overal op aarde werken, zelfs in de meest afgelegen streken. Voor onderzoekers op de zuidpool, bergbeklimmers in de Himalaya, of ontwikkelingswerkers in de binnenlanden van Afrika is het vaak de enige directe communicatiemogelijkheid. Maar wereldwijd werden slechts zo'n tienduizend abonnementen verkocht. Onvoldoende om te overleven, en dus besloot Motorola de handdoek in de ring te gooien.

Reeds bij de start van het project was voorzien dat de satellieten na het verstrijken van hun werkzame leven zouden moeten worden opgeruimd om geen gevaar voor andere satellieten te vormen. De aangewezen methode is om zo'n uitgewerkte satelliet in een lagere baan om de aarde te brengen, waar hij door de toenemende wrijvingsweerstand met de aardatmosfeer langzaam zal verbranden. Zo valt er niets terug op aarde. Met het herprogrammeren van de bijna 70 satellieten is een bedrag van $30 tot $50 miljoen gemoeid. De hele operatie zal bijna twee jaar in beslag nemen. De klanten van Iridium zijn ondertussen de dupe: hun duurbetaalde telefoons werken niet met andere satellietnetwerken. (Dap Hartmann)