Complot tegen Smith & Wesson vermoed

Zweert de wapenindustrie samen tegen fabrikant Smith and Wesson? De Amerikaanse justitie laat op verzoek van de staat Connecticut beslag leggen op de correspondentie van rivaliserende wapenproducenten. New York gaat ook op onderzoek.

Justitie wil weten of de bedrijven de antikartelwetgeving schendt door gezamenlijk op te trekken tegen Smith and Wesson. Doel zou zijn het bedrijf weer in het gareel te dwingen. Smith and Wesson deserteerde op 17 maart uit de doorgaans gesloten rangen van de vuurwapenlobby door onverwacht een convenant te tekenen met de overheid. De grootste vuurwapenfabrikant van de VS zegt toe binnen zestig dagen standaard veiligheidssloten op zijn wapens aan te brengen en binnen drie jaar te komen met `smart gun'-technologie die wapens alleen bruikbaar maakt voor de eigenaar. Ook verplicht de fabrikant zich ertoe alleen wapens te verkopen aan handelaars die aan zeer strikte voorwaarden voldoen.

Het convenant werd gesloten op een moment dat president Clinton in een verbaal vuurgevecht gewikkeld was met de machtige lobbygroep NRA. Het convenant met Smith and Wesson gold als een belangrijke zege voor Clinton. Verwacht werd dat de rest van de industrie het voorbeeld zou volgen. Deze week maakten de regering en 28 steden en gemeenten bekend bij de aanschaf van vuurwapens de voorkeur te geven aan fabrikanten die een convenant ondertekenen.

Smith and Wesson wil met het convenant voorkomen dat het honderden miljoenen aan schadevergoedingen moet betalen aan overheden die de wapenindustrie verantwoordelijk stellen voor de kosten van het vuurwapengeweld. Hoewel er kritiek is op deze tactiek van economische chantage, lijkt het de enige manier om uit de politieke impasse rond het vuurwapenbezit te komen.

De vuurwapenlobby reageert in elk geval furieus. De acteur Charles Heston, erevoorzitter van de NRA, verweet het Britse bedrijf Smith and Wesson niets te begrijpen van de Amerikaanse vuurwapenliefde. De Britten willen Amerikanen hun wapens afnemen? ,,Ik dacht dat we die kwestie in 1776 al hadden geregeld.'' En de wapenlobby heeft ook zijn methoden om Smith and Wesson de duimschroeven aan te draaien. Concurrenten als Glock en Beretta weigeren een convenant te tekenen. Bonden van vuurwapenhandelaren praten over een boycot. Groothandelaar RSR, de grootste distributeur van Smith and Wesson, overweegt het contract niet te vernieuwen. Vuurwapenfabrieken trekken advertenties terug uit bladen waarin Smith and Wesson adverteert. De wapenindustrie ontkent echter dat het een georkestreerde campagne betreft.

Smith and Wesson zegt zich niet druk te maken. ,,We wisten dat we in zwaar weer zouden belanden'', aldus een woordvoerder. De verkoop in eigen wapenwinkels zou de afgelopen weken juist met 300 procent zijn toegenomen.