Vermeende cocaïnebaron nu echt in adelstand

Hij was al een cocaïnebaron, nu wordt hij ook een echte. Dat denken sommige Britten als ze lezen dat Michael Ashcroft, omstreden zakenman en geldschieter van de Conservatieve Partij, een zetel in het House of Lords krijgt. De selfmade miljardair leidt een in Belize gevestigd financieel imperium dat vorig jaar door The Times in verband werd gebracht met drugshandel en witwassen van geld. De krant zei later geen hard bewijs te hebben, maar Ashcroft zette de smaadzaak niet door.

Hij krijgt zijn plek in de House of Lords alleen als hij belooft zich weer in het Verenigd Koninkrijk te vestigen en belasting te betalen, zei het comité dat gisteren voorstelde Ashcroft en 32 anderen voor het leven in de adelstand te verheffen. Ashcrofts stortingen in de partijkas, sinds 1997 ruim tien miljoen gulden, waren formeel illegaal omdat ze uit het buitenland komen. Maar ook met een Londense postcode blijft Lord Ashcroft binnen een deel van zijn partij onverteerbaar. Zijn benoeming is ,,een affront voor de waardigheid en statuur van de partij'', zei Lord Cranborne, ex-leider van de Tory-fractie. Labour-parlementariër Bradley die Ashcroft eerder ,,een van de grootste drugshandelaars van het Westen'' noemde, vond de benoeming ,,cash in ruil voor een kroontje'' en het bewijs van het ,,moreel failliet'' van de Tories. Ashcroft maakte fortuin in de City met het opkopen en saneren van noodlijdende bedrijven. Hij werd binnengehaald onder premier Thatcher, net als de in ongenade gevallen romanschrijver Jeffrey Archer, die als geldschieter en penningmeester van de Tories eveneens beloond werd met een zetel in de House of Lords. Alle partijen kunnen Lords voordragen. Van de 33 nieuwe Lords komen er twintig in de Labourfractie na voordracht door premier Blair. De Liberal-Democrats kregen er negen, de Conservatieven vier. De LibDem-fractieleider, Lord Rodgers of Quarrybank, beschuldigde Blair vanochtend ervan de Lords met ,,politieke vrienden te vullen'' nadat de erfelijke zetels voor de Britse adel vorig jaar zijn afgeschaft.