Met val Brink is de patient nog niet beter

Met een koersval van nog eens twintig procent vanmorgen neemt de druk op World Online-topvrouw Nina Brink verder toe. Maar is de Internetaanbieder met haar vertrek nog te redden?

Oprichter en topvrouw Nina Brink van World Online houdt zich schuil voor de buitenwereld. Op haar zaktelefoon wordt de verbinding na een afgemeten hello verbroken. In antwoord op vragen over de toenemende druk op haar positie verwijzen de secretaresses van de bestuursleden Simon Duffy en Ruud Huisman naar een pr-bureau.

Dat ontkent in harde bewoordingen berichten over haar aanstaande vertrek. World Online treedt op korte termijn naar buiten met een verklaring, maar, aldus een woordvoerder: ,,Haar vertrek is absoluut uitgesloten. En ze krijgt geen andere functie.'' Die stelligheid ten spijt is het duidelijk dat de druk op het topmanagement van World Online met de koersval van vanmorgen ondraaglijk wordt.

Brink en Duffy kunnen niet ophangen als Amerikaanse beleggers gebruik maken van hun hotline. ,,De grote jongens bellen dagelijks op'', zegt analist M. Fleskens van zakenbank Metzler. Een Londense analist die niet met zijn naam in de krant wil stelt dat grote beleggers als Merril Lynch hun belangen nog in handen hebben. ,,Het imago van veel gerenommeerde partijen wordt beschadigd'', zegt hij. ,,Goldman Sachs, ABN Amro en Reggeborgh, ze hebben allemaal enorme schade. Ook mijnheer Duffy had tot op heden een solide trackrecord. De problemen kunnen worden teruggevoerd op een persoon. Al deze partijen voeren de druk op.''

De Londense analist voorziet dat Brink het veld zal moeten ruimen en het gezicht mag redden met een positie als hoofd strategie of adviseur van het bedrijf. Wanneer? Dat hangt af van de koersontwikkelingen. Een koersval, zoals vanmorgen met 20 procent, voert de druk verder op.

Uiteindelijk is het lot van Nina Brink in handen van president commissaris Victor Bischoff, vertegenwoordiger van de rijke Zwitserse familie Sandoz, de grootste aandeelhouder van World Online. In de financiële wereld wordt gemeld dat Bischoff en Brink een stevig conflict hebben. Ook de goede naam van de familie Sandoz staat op het spel. De raad van commissarissen kan Brink niet ontslaan, meldt het prospectus, maar wel schorsen. Zo'n harde maatregel is misschien niet eens nodig. Het contract met Brinks management BV loopt in april volgend jaar af, en over de verlenging ervan wordt nog onderhandeld.

Hoe ook de formele positie van Brink mag zijn, commissarissen en grote beleggers staan voor een nuchtere analyse. Is de koersval van van de Internetaanbieder nog te stuiten? Het eerste bericht over haar (gedeeltelijke) terugtreden, gisteren in Het Financieele Dagblad voorspelt niet veel goeds. In reactie op dit onbevestigde bericht kelderde de koers van World Online alleen maar verder. Fleskens van Metzler verwacht niettemin dat een terugtreden van Brink heilzaam zal zijn: ,,De schade is al grotendeels aangericht'', zegt hij. ,,Maar als zij op een zijspoor wordt gezet moeten beleggers zich herpakken.''

Ook de Londense analist ziet kansen voor een World Online zonder Nina Brink. Volgens sommige analysemethoden is de waarde van het bedrijf gedaald tot een eenzesde van vergelijkbare bedrijven als het Londense Freeserve en en Franse Liberty Media. ,,World Online is een echt bedrijf'', zegt de Londense analist. ,,Met echte werknemers.''