Interesse Unilever voor Ben&Jerry's

Unilever krijgt mogelijk een belang van 28 procent in ijsmaker Ben & Jerry's, een Amerikaans bedrijfje dat duur en sociaal verantwoord ijs maakt. Ben & Jerry's overweegt zich terug te trekken van de beurs, waarbij Unilever en een investeringsmaatschappij grootaandeelhouders worden.

Dat heeft het bedrijf gisteren bekendgemaakt. Het Nederlands-Britse Unilever, de grootste ijsproducent ter wereld, geeft geen commentaar. Met Ben & Jerry's krijgt Unilever de beschikking over een `premium' merk, zoals grote concurrent Nestlé dat heeft sinds zijn alliantie met Häagen-Dazs in de Verenigde Staten.

Volgens de New York Times zou Unilever bereid zijn ongeveer 73 miljoen dollar te betalen voor een belang van 28 procent, ofwel 38 dollar per aandeel. De andere 72 procent van het bedrijf komen gelijkelijk in handen van Meadowbrook Lane Capital en mede-oprichter Ben Cohen. Meadowbrook Lane Capital bestaat uit een groep beleggers die zich sociaal voelend noemen. Jerry Greenfield, de andere oprichter, heeft na de transactie geen belang meer in het bedrijf. Hij zou zich hebben teruggetrokken toen Unilever op uitnodiging van Ben Cohen belanghebbende werd. Het bedrijf ontkent echter dat de oprichters ruzie hebben.

Ben & Jerry's (omzet 210 miljoen dollar in 1998) is bekend wegens zijn romige kwaliteitsijs, zijn `verantwoord ondernemen' en zijn ludieke karakter. Amerikanen zijn er dol op. Ben en Jerry begonnen hun bedrijf in 1978 in Burlington (Vermont). Ben Cohen reed zelf de ijsbestellingen rond in een Volkswagen 1500.

In 1984 ging het bedrijf naar de beurs. Ben en Jerry maakten toen een toernee om beleggers te waarschuwen voor de risico's van het kopen van aandelen. Koersen kunnen dalen en voor je het weet ben je je geld kwijt. Ondanks of dankzij die waarschuwingen werd de beursgang een succes en in Vermont zitten nog steeds veel aandeelhouders van Ben & Jerry's.

Een regel is dat 7,5 procent van de brutowinst naar het goede doel gaat. Ook betrekt het bedrijf alleen melk van boeren die hun koeien geen groeihormonen geven en komen de koekjes in het ijs van een sociale werkplaats in Yonkers (New York).

Het bedrijf is bekend door de ludieke namen die het aan zijn ijssmaken geeft, zoals Rainforest Crunch, Tennessee Mud with Jack Daniel's en Cherry Garcia. Sinds december gaan er geruchten over een overname van het bedrijf. Unilever heeft volgens de berichten eerst 40, later 43 dollar per aandeel geboden. Het aandeel is sinds december gaan stijgen op de beurs en kreeg er gisteren ook weer 4 dollar bij. De koers staat nu op ongeveer 34 dollar.