Goesting is terug bij Rode Duivels

België begint vanavond in de vertrouwde underdog- positie aan het oefenduel tegen Nederland. Maar de Rode Duivels zijn niet langer het lelijke eendje van het Europese voetbal. Met dank aan een `korfbaluit- slag' in de Kuip.

Over horizonvervuiling gesproken. In het vlakke landschap van de Kempen ligt het kolossale distributiecentrum van de Amerikaanse kleding- en schoenenfabrikant Nike. Aan de rand van het dorpje Laakdal heeft de hoofdsponsor van de Belgische voetbalbond deze middag een showroom ingericht. Rode shirts, zwarte reserveshirts en gele trainingsshirts liggen wijd verspreid in de toonzaal. De nieuwe outfit symboliseert de wederopstanding van het nationale elftal. De Belgen zijn weer aantrekkelijk voor de grote geldschieters.

Met de borst vooruit lopen de spelers en de begeleiders naar het oefenveld. Ze worden nagestaard door honderden scholieren die bijna allemaal om handtekeningen vragen. ,,Wij kunnen weer fier zijn op de Rode Duivels'', meent Lorenzo Staelens, verdediger van Anderlecht. ,,Het vertrouwen is terug. We durven weer op de aanval te spelen en mogen ons weer amuseren op het plein. Voilá, ik heb het anders meegemaakt'', zegt de besnorde routinier met een openheid die bij de Nederlandse internationals meestal ver te zoeken is.

De 34-jarige Staelens heeft 64 interlands gespeeld en aanvankelijk vooral negatieve resultaten geboekt. Onder leiding van de bondscoaches Paul van Himst, Wilfried van Moer en Georges Leekens daalde het spelpeil van de Belgen naar een bedenkelijk niveau. Roddel en achterklap vulden de Vlaamse en Waalse sportpagina's. Het WK in 1994 verliep teleurstellend. Het EK in '96 bleef een onvervulde droom. Het WK in 1998 verliep dramatisch. Na een serie slechte oefenduels werd Robert Waseige aangesteld als keuzeheer. Hij zorgde voor een ommekeer.

Waseige debuteerde vorig najaar met een 5-5 gelijkspel tegen het Nederlands elftal. De zwaarbevochten remise heeft de Belgen vertrouwen geschonken. Er volgden ruime zeges op Italië en Marokko, een gelijkspel tegen Portugal en een nipte nederlaag tegen Engeland. Vanavond wacht de 122ste Derby der Lage Landen, dit keer in het Koning Boudewijn-stadion. De herinneringen aan de vorige interland liggen op ieders lippen tijdens de persconferentie in Laakdal.

,,Het wedstrijdverloop was nog belangrijker dan de uitslag'', refereert Waseige aan de spreekwoordelijke korfbaluitlag in Rotterdam. ,,We bleken te kunnen aanvallen. We hoefden niet meer te spelen met een geblokkeerde verdediging. Die wedstrijd bracht ons vruchten. We hebben meer goesting gekregen. Alleen moet de balcirculatie nog veel beter. Ons collectieve spel laat te wensen over. Maar we hebben gelukkig nog even de tijd om hieraan te werken'', zegt de tweetalige bondscoach op rustgevende wijze.

Waseige is een vaderfiguur voor de Rode Duivels. Een vriendelijke zestiger die niet graag wordt herinnerd aan zijn drankgebruik. De Nederlandse verslaggever krijgt een berisping, naar aanleiding van een artikel waarin de Belgische bondscoach als kroegtijger werd bestempeld. Maar Waseige is geen rancuneuze persoon en slaat de bezoeker vriendschappelijk op de schouder. ,,Ik houd respect voor alle Hollanders'', zegt hij fijntjes. ,,Jullie hebben veel sterspelers die zeker en vast op scherp zullen staan.''

Waseige wordt wel vergeleken met zijn voorganger Guy Thijs, die in de jaren tachtig ook succesvol was met een zachtaardige aanpak. De huidige spelersgroep heeft niets dan lof voor Waseige. Hij heeft een hecht collectief gesmeed van een elftal dat als los zand aan elkaar hing. Zijn voorganger Leekens was een voorstander van teambuilding, maar deze aanpak had een averechts effect. Onder zijn leiding verloor België van tweederangs voetballanden als Turkije, Finland, Griekenland en Zuid-Korea.

Volgens Marc Wilmots, middenvelder van Schalke 04, was de aanpak van Leekens niet geschikt voor België. ,,Die man dacht 24 uur aan voetbal. Dat is misschien te veel. Hij was té bezeten. In dit land heerst geen professionele mentaliteit'', weet de 31-jarige Wilmots, die 44 interlands heeft gespeeld maar bij herhaling de voorkeur gaf aan zijn clubverplichtingen voor Schalke 04. ,,Daar verdien ik mijn brood. Hier wil ik alleen met plezier spelen. Onder Waseige lukt dat aardig'', zegt Wilmots met een zwaar Duits accent.

Hij vertelt over het toegenomen enthousiasme bij de Belgische achterban.

,,Ongelooflijk dat er vanavond vijftigduizend toeschouwers zijn voor een oefenwedstrijd. Dat is nog nooit vertoond in Brussel. Vorig jaar lachte iedereen nog om de Belgen. Nu worden we met respect behandeld. Maar als we tegen Nederland afgaan, komt de twijfel vanzelf weer terug. Dat heeft met onze volksaard te maken.''