Schumacher ook in Brazilië de snelste

De sterren staan gunstig voor Michael Schumacher. De Duitse Formule I-coureur won gisteren in Sao Paulo zijn tweede achtereenvolgende Grand Prix van het seizoen, in de wetenschap dat al sinds 1994 de winnaar van de Grote Prijs van Brazilië later in het jaar ook de wereldtitel verovert. Schumacher zelf zette die reeks zes jaar geleden in op het circuit van Interlagos.

,,Statistieken zeggen me niks'', zei de Duitser nadat de Braziliaanse voetballegende en minister van sport Pelé hem op het podium had gezoend en een zilveren schaal had gegeven met de omvang van een Formule I-band. Niet eerder beleefde Schumacher bij Ferrari zo'n goede seizoensstart. Met zijn Ferrari F1-2000 gaat hij met twintig punten in de stand om het WK aan de leiding. Er staan nog vijftien races op het programma.

Voor zijn fel begeerde derde wereldtitel ligt Schumacher op schema. Een van zijn belangrijkste concurrenten, regerend wereldkampioen Mika Hakkinen, viel gisteren met zijn McLaren Mercedes met motorpech uit, net als twee weken geleden bij de openingsrace van het seizoen in Melbourne. Ook Schumachers teamgenoot Rubens Barrichello bleef na 27 van de 71 ronden op het nieuw geasfalteerde circuit met motorpech in de pits. In Australië eindigde de publiekslieveling van gisteren op de tweede plaats.

Over twee weken zal Schumacher als een held in Italië worden binnengehaald. Op Italiaanse bodem, in Imola, wordt op 9 april de Grote Prijs van San Marino gereden. Voor het eerst sinds hij in 1996 bij Ferrari debuteerde, verschijnt hij daar aan de start als leider in de stand om de wereldtitel.

Schumacher behaalde zijn 37ste overwinning en is hard op weg om op de ranglijst met het aantal zeges Ayrton Senna van de tweede plaats te stoten. De Braziliaan, die in 1994 op Imola verongelukte, ging 41 keer als eerste over de finish. In theorie kan Schumacher nog dit jaar ook nummer één Alain Prost van zijn troon stoten. De Fransman won 51 Formule I-races.

Hakkinen startte voor de tweede achtereenvolgende keer van pole position, in een race waar beide Saubers langs de kant bleven staan. Beide coureurs van het Zwitserse team, Mika Salo en Pedro Diniz, raakten zaterdag tijdens de trainingen hun achtervleugels kwijt en omdat de oorzaak daarvan ter plaatse niet kon worden achterhaald, gingen de Fin en de Braziliaan niet van start.

Nog vreemder was zaterdagmiddag tijdens de kwalificatietraining dat de sessie van een uur drie keer moest worden stilgelegd omdat reclameborden boven de baan spontaan op het circuit vielen. De laatste keer dat dat gebeurde, kwam een bord op de auto van Jean Alesi terecht, bij een snelheid van 300 kilometer per uur. Alleen zijn wagen liep lichte schade op.

Na een fraaie inhaalmanoeuvre aan het einde van het rechte stuk nam Schumacher al na de eerste ronde de leiding over van Hakkinen. Dat hij dit jaar over een uitzonderlijk goede Ferrari beschikt, onderstreepte de Duitser met een nieuw baanrecord, dat hij met zijn F1-2000 verschillende keren liet sneuvelen. Tot gisteren was dat ronderecord al drie jaar in het bezit van Jacques Villeneuve. Schumacher stond de leiding alleen af tijdens een pitstop, aan achtereenvolgens Barrichello en Hakkinen. Nadat de Duitser en de Braziliaan waren uitgevallen, ondervond Schumacher alleen nog concurrentie van Hakkinens teamgenoot David Coulthard, die met een slecht functionerende versnellingsbak (hij miste de 2de en de 3de versnelling) uiteindelijk op 4,3 seconde van de winnaar over de finish ging maar afgelopen nacht – vijf uur na de race – uit de uitslag werd geschrapt omdat de voorvleugel van zijn wagen niet aan de reglementen voldeed. McLaren Mercedes ging tegen de beslissing in beroep. Twee weken geleden werd Mika Salo in Australië om dezelfde reden gediskwalificeerd.

Op het erepodium gaf Pelé ten slotte een handdruk aan Giancarlo Fisichella (Benetton). De Italiaan finishte als derde maar schoof door de diskwalificatie van Coulthard door naar de tweede plaats, de Duitser Heinz-Harald Frentzen werd derde.