Hyypia het rustpunt van Liverpool

Door de 2-1 overwinning op Newcastle United is Liverpool nog volop in de race voor een plaats in de Champions League. Met dank aan de gerenoveerde defensie, waarin aanvoerder Sami Hyypia wekelijks een hoofdrol vervult.

Voor het eerst na zijn knieoperatie in november vorig jaar waren de schijnwerpers bij Liverpool weer gericht op Jamie Redknapp en niet op zijn echtgenote Louise Nurding van popgroep Eternal. Onder toeziend oog van de Engelse bondscoach Kevin Keegan bekroonde Redknapp zijn invalbeurt tegen Newcastle United twee minuten voor tijd met een fraaie kopbal. In extase bejubelde de 24-jarige international de 2-1 overwinning. Maar de stille kracht van Liverpool was een voetballer, wiens vertrek bij Willem II door coach Adriaanse nog wekelijks wordt betreurd.

Sami Hyypia wordt door de fans van Liverpool op handen gedragen. Zaterdag vocht de 26-jarige Fin in het uitverkochte Anfield-stadion verbeten duels uit met Newcastle-spits Duncan Ferguson, aan wie Liverpool-doelman Sander Westerveld nare herinneringen heeft overgehouden. Niets ontziend plantte Ferguson in de thuiswedstrijd tegen Liverpool zijn noppen in de knie van Westerveld, die het veld geblesseerd moest verlaten. Die aanslag waren de supporters van de Reds nog niet vergeten, toen Ferguson bij een kopduel zijn elleboog in het gezicht van Hyypia duwde. Een spervuur van vloeken daverde vanaf de tribunes, want van Hyypia moet je afblijven.

Zolang Redknapp niet fit genoeg is voor een basisplaats bij Liverpool, draagt Hyypia de aanvoerdersband, al noemt hij zichzelf bescheiden ,,de derde keuze'' van de Franse coach Houllier. Maar hij vormt het rustpunt in de defensie van Liverpool. Met een Nederlandse doelman (Westerveld) en verdedigers uit Engeland (Carragher en Matteo), Kameroen (Song), Zwitserland (Henchoz) en Finland (Hyypia) duurde het enkele maanden voor de communicatie vlekkeloos verliep. ,,We kwamen met acht nieuwe spelers moeizaam op gang'', erkent Hyypia. ,,Nu heeft Liverpool de minst gepasseerde verdediging in de Premiership en dat is de basis voor ons succes.''

Met weemoed herinnert Hyypia zich de beelden na zijn laatste wedstrijd voor Willem II, toen hij als enige speler huilend het veld verliet. Terwijl de club uit Tilburg geschiedenis schreef met het bereiken van de Champions League wist de Finse libero dat hij het Europese avontuur niet zou meemaken. Hij had immers al getekend voor Liverpool, dat zich echter niet voor een Europees bekertoernooi had geplaatst. Daar kan Hyypia onmogelijk spijt van hebben gehad, maar het verval van zijn oude club gaat hem aan het hart. ,,Ik mis Willem II nog steeds'', vertelt Hyypia in het Nederlands.

Vorig jaar reisde hij speciaal naar Tilburg om de Champions League-wedstrijd van Willem II tegen Sparta Praag te zien. ,,Toen realiseerde ik me pas hoeveel die mensen voor mij hebben betekend. Iedereen vertelde me dat ik werd gemist bij Willem II. Ik zal nooit vergeten dat ik dankzij die club nu bij Liverpool speel.'' Uiteraard weet Hyypia dat zijn vroegere trainer Adriaanse nu bij Ajax in de wachtkamer zit. ,,Natuurlijk is Co goed genoeg voor Ajax.''. En uitbundig lachend: ,,Maar ik weet niet of de spelers van Ajax wel goed genoeg zijn voor Co.''

Het was toch wel duidelijk dat hij een grapje maakte, vraagt Hyypia meteen, want de introverte Fin profileert zich bij voorkeur op het voetbalveld. Bij Willem II groeide Hyypia uit tot een vlekkeloze organisator. Maar dat hij die rol ook bij Liverpool met verve zou vervullen, had wellicht alleen Adriaanse verwacht. Hyypia roemt vooral de wisselwerking met de Zwitser Henchoz en benadrukt het andere systeem bij Liverpool. ,,Ik verdedig bij deze club in de zone, bij Willem II speelden we één-op-één, dat lag mij toch minder.''

Geruisloos presenteerde Hyypia zich als de uitblinker bij Liverpool, al was dat niet zo moeilijk. De fantastische ambiance op Anfield compenseerde namelijk de schrale kwaliteit op het veld. Dat mocht vooral Newcastle-coach Robson zich aanrekenen. Hij vertrouwde met een laffe tactiek te nadrukkelijk op die ene bevlieging van zijn spits Alan Shearer.

Huppelend door de perskamer demonstreerde Robson hoe zijn Griekse verdediger Dabizas de beslissende corner, waaruit Redknapp voor Liverpool het winnende doelpunt maakte, had kunnen voorkomen. Op hoge leeftijd blijft de ex-trainer van PSV een charmante acteur. Robson had genoten van ,,een klassieke Shearer-goal'', maar zijn complimenten waren toch vooral bestemd voor twee voetballers die vorig seizoen nog in Nederland actief waren.

Hoewel Liverpool-keeper Westerveld te laat reageerde op de kopbal van Shearer voorkwam hij met een fantastische reflex een tweede treffer voor Newcastle. ,,Sander heeft Liverpool gered en Sami bleef als vanouds kalm onder druk'', zei Robson. Maar Hyypia besefte dat Liverpool zonder de revaliderende spitsen Owen en Fowler weinig te zoeken heeft in de Champions League. ,,Zolang we ons maar plaatsen voor Europees voetbal'', klonk het relativerend, waarna de 'man of the match' een lange ronde langs de sponsors maakte.