Ajax wint met dank aan Eddy Merckx

Hij had afgelopen week al een paar trucjes moeten toepassen om de mentaal aangeslagen Ajacieden weer op gang te krijgen. Gisteren moest Hans Westerhof, de opvolger van trainer Wouters, in de rust opnieuw de spelers opbeurend toespreken. Ajax stond tegen NEC met 2-1 achter en was door de eigen aanhang met een fluitconcert de kleedkamer ingejaagd. Westerhof: ,,Ik probeerde iedereen ervan te overtuigen dat we nog moeiteloos zouden winnen. `Dat kun je toch duidelijk uit de eerste helft opmaken', zei ik. In de rust zaten er al spelers doorheen. Die hield ik hetzelfde voor als wat Eddy Merckx verkondigde: je moet demarreren als je stuk zit. Want dan is je tegenstander het ook.''

In de tweede helft nam Ajax inderdaad afstand van NEC en won nog tamelijk geflatteerd met 5-2. Het staat buiten kijf dat Westerhof verbaal sterker is dan Wouters, al hield hij zich gistermiddag bij zijn debuut wat op de vlakte om zijn voorganger niet te beschadigen. Zo liet de voormalige directeur opleidingen tegen zijn zin in, beweerde hij, de twintigjarige middenvelder Pascal Heije debuteren. ,,Ik had echt geen keus. Ik wilde dit juist voorkomen om niet te provoceren naar Jan Wouters. Anders lijkt het net of ik wel jeugdspelers een kans geef en hij dat niet deed.''

Een man die nooit het magische shirt met de rode balk droeg, geboren is in de Achterhoek, werkte en voetbalde in het noorden van het land, moet Ajax zijn identiteit teruggeven. Westerhof liet het elftal, dat hij tot het einde van het seizoen onder z'n hoede heeft, dan ook volgens de Ajax-cultuur met drie verdedigers (O'Brien, Chivu en De Cler) spelen. Met name voor Chivu bleek het voetballen zonder rugdekking een moeilijke opgave. Hoewel hij door toeschouwers tot `Man of the match' werd uitgeroepen. Westerhof, minzaam glimlachend: ,,Ik kan me voorstellen dat zijn strijdlust de supporters van Ajax heeft aangesproken, maar hij maakte wel wat foutjes.''

Tegen NEC konden die `foutjes' nog worden gecorrigeerd. Maar de wat sterkere ploegen in de eredivisie zullen de komende weken toch weer dankbaar profiteren van de wankele defensie. Westerhof wil dat zijn spelers door schade en schande wijs worden en schuwt de afgang niet. ,,Wat er ook gebeurt, we blijven in een 3-4-3-systeem spelen. Als het niet lukt hebben ze onder mijn hoede negen wedstrijden de tijd gehad om het te leren. Andere systemen bleken ook niet te werken. Wat de spelers hiervan vinden? Heb ik ze niet gevraagd. Het interesseert me ook niet.''

In de korte tijd dat hij zijn opdracht moet vervullen zal Westerhof geen betere voetballers kunnen maken van het aanwezige potentieel. Wel kan hij zich als interim-coach duidelijk, eerlijk en rechtlijnig opstellen. De afgelopen dagen kreeg iedere speler te horen wat van hem wordt verwacht. Alle spelers hebben als taak gekregen een vaste medespeler te ondersteunen. Aron Winter is nu voortaan rechtshalf, Van Halst speelt op `4' de inschuivende vrije verdediger. Hij moet de spitsen het liefst direct zien te bereiken. In zijn eerste trainingen heeft Westerhof de aanvallers ook wat verdedigende taken gegeven. Want hij vond dat de tegenstander Ajax te makkelijk onder druk kon zetten.

Westerhof treft het dat Arveladze en Witschge na een lange periode van afwezigheid weer fit zijn. Arveladze viel gisteren in, Witschge stond zelfs in de basis. Arveladze wordt een directe concurrent voor Machlas. Westerhof: ,,Beide spelers zijn voor mij gelijkwaardig. Laat ze het maar uitvechten met z'n tweeën. Ik wil Arveladze alleen als centrumspits inzetten, niet op de vleugels.''

Westerhof is niet erg gelukkig met het programma in zijn tweede werkweek. Diverse spelers ontbreken wegens interland-verplichtingen. Machlas speelt woensdag met Griekenland tegen de Roemeense Ajax-doelman Lobont. Gr⊘nkjaer en Dani treffen elkaar bij Portugal-Denemarken. Winter speelt met Oranje, terwijl Nieuwenburg, Knopper en De Cler morgen met het olympisch elftal tegen Australië in actie komen. Vrijdag moet Ajax naar Kerkrade voor het duel met Roda JC. Westerhof: ,,Dit heb ik zelden meegemaakt. Alles vliegt uit. Er zijn spelers die ik vrijdag pas terugzie. Bij hoge uitzondering heb ik een training op donderdagavond ingelast.''