Voetbaloorlog tussen Nigeria en Zimbabwe

De Nederlander Clemens Westerhof heeft als coach van de Zimbabwaanse voetbalploeg de oorlog verklaard aan Nigeria. Beide landen spelen vandaag in de Nigeriaanse hoofdstad Lagos een duel dat beslissend is voor deelname aan de Olympische Spelen.

De Nigerianen, in 1996 olympisch kampioen, moeten met een marge van vijf goals winnen om als groepswinnaar kwalificatie voor Sydney af te dwingen. Zimbabwe heeft aan een gelijkspel genoeg.

De Zimbabwaanse voetbalploeg heeft gisteren het hotel dat was toegewezen door de bond van Nigeria verlaten omdat het niet aan de eisen voldeed. ,,Dit hotel was ver onder de maat'', zei Westerhof gisteren. ,,De Nigerianen willen oorlog, dat kunnen ze krijgen.'' Westerhof was eerder in dienst van de Nigeriaanse bond, zijn toenmalige assistent Jo Bonfrère is daar nu hoofdcoach. Op de achtergrond speelt ook een oude vete tussen de twee Nederlanders, die dateert uit de tijd dat ze samen Nigeria coachten.

Een woordvoerder van de Nigeriaanse voetbalbond reageerde verontwaardigd op de handelwijze van Westerhof en zijn ploeg. Volgens Austin Mgbolu voldeed het hotel van de Zimbabwaanse ploeg aan de eisen die de wereldvoetbalbond FIFA stelt. ,,Ik begrijp niet waar ze zich druk om maken. Toen wij de eerste ronde in Zimbabwe speelden, hebben ze ons ondergebracht in een armoedig hotel en hadden we een krakkemikkige bus tot onze beschikking','zei Mgbolu.

Zimbabwe probeerde vier jaar geleden ook op niet-sportieve wijze de deelname van Nigeria aan de Olympische Spelen van 1996 in Atlanta te verijdelen. Nadat Zimbabwe in de aanloop naar die Zomerspelen een kwalificatiewedstrijd van Nigeria met 2-0 had verloren, diende Zimbabwe een protest in bij de FIFA. Volgens Zimbabwe was de doelman van de Nigerianen, Abiodun Baruwa, ouder dan de maximaal toegestane leeftijd van 23 jaar. De Zimbabwaanse voetbalbond droeg allerlei documenten aan om die beschuldiging te staven, maar de FIFA achtte onvoldoende bewijzen aanwezig om Zimbabwe in het gelijk te stellen. Nigeria mocht de punten houden en kwam daarmee in het bezit van één van de drie tickets voor deelname aan de Olympische Spelen. Door een overwinning op Argentinië werd Nigeria in Athens, vlakbij Atlanta, olympisch kampioen.

,,Zimbabwe is nog steeds verbitterd over die episode'', zei de Nigeriaanse voetbalbestuurder Godwin Dudu-Orumen gisteren, ,,en dat zullen ze zaterdagmiddag op het veld laten zien.''

Nigeria treedt tegen Zimbabwe aan zonder Celestine Babayaro, die bij Chelsea speelt. De Londense club weigerde hem beschikbaar te stellen voor de interland. Chelsea verklaarde dat Babayaro niet fit is. Nigeriaanse officials trokken die verklaring in twijfel en tekenden protest aan. Een woordvoerder van de FIFA verklaarde dat Chelsea het recht heeft de speler niet beschikbaar te stellen omdat de Nigeriaanse voetbalbond te laat om zijn vrijgave heeft gevraagd. Dat moet veertien dagen voor de wedstrijd gebeuren.

De FIFA kritiseerde gisteren wel de regering van Ivoorkust. De voetbalbond deed dat in een reactie op de straf die de regering van het Afrikaanse land de nationale voetbalploeg gaf na het teleurstellend verlopen toernooi om de Africa Cup. De selectie, met daarin Feyenoorder Bonaventura Kalou, verbleef twee dagen in een militair kamp.

Maatregelen wilde de FIFA volgens voorzitter Blatter niet nemen omdat daarmee slechts de spelers zouden worden gestraft. ,,Zij zijn slechts slachtoffer van hun regering'', zei Blatter. ,,Voetbal is een spel dat moet worden beschermd tegen de excessen van politieke vergelding.''