IN EEN DROOMWERELD VOL GOKKERS EN ZUIPERS

Doelman Sander Westerveld (25) blijft zich verbazen bij de Engelse voetbalclub Liverpool. Zuipen en gokken, alles is toegestaan, zolang de Reds maar winnen. Hoe een nuchtere Tukker zich staande houdt in een droomwereld.

Het druilerige weer accentueert de troosteloosheid van de buitenwijk in Liverpool, waar de spelers van de Engelse voetbalclub die ochtend op Melwood een ontspannen training afwerken. Argwanend wordt de Franse trainer Gérard Houllier slechts als hij een vreemd gezicht ontwaart. Het advies van doelman Sander Westerveld aan de Nederlandse verslaggever om zich niet als journalist kenbaar te maken, levert een komische reactie op. ,,Een Hollandse vriend van Westerveld, sinds wanneer heeft Sander vrienden?'', zegt Houllier, waarna hij hoofdschuddend wegloopt.

De keeper is bij de Reds in elk geval minder populair dan sterspeler Michael Owen en daar is hij niet rouwig om. Terwijl Westerveld met keeperstrainer Joe Corrigan de spieren losmaakt, zit Owen al in zijn zojuist gewassen Jaguar. De 20-jarige aanvaller is nog steeds niet fit en de Nederlandse routinier Erik Meijer vermoedt dat hij vandaag in het beladen duel met Newcastle United nog wel zal invallen. Vriendelijk schudt Owen de hand van een invalide supporter en bij het verlaten van het trainingscomplex deelt hij nog enkele handtekeningen uit. Dan verdwijnt de glimmende Jaguar snel uit het zicht van de opgewonden Liverpool-fans.

Ongestoord kan Sander Westerveld twee uur later genieten van een Italiaanse pasta in de schitterend gerenoveerde Albert Docks. ,,Ik heb groot respect voor de wijze waarop Owen met zijn populariteit omgaat'', zegt hij. ,,Het is bijna zielig om te zien hoe die jongen moet leven. Laatst vertelde ik Michael dat hij beslist de film The 6th Sence moest gaan zien. `Is die al op video', vroeg Owen. Ik zei: `Nee joh, hij is net in de bioscoop'. `Maar daar kan ik niet meer naar toe', antwoordde Owen. Zelfs als hij een petje draagt en een zonnebril opzet, wordt hij nog herkend. Hij beleeft in Engeland dezelfde gekte als popster Michael Jackson.''

Toch blijft Owen zich volgens Westerveld normaal gedragen in een abnormale wereld, al moet Liverpool soms trucs uithalen om het supertalent te beschermen. ,,Om er voor te zorgen dat Owen na een training of een wedstrijd normaal de spelersbus in kan, blijven wij soms wat langer op het veld'', vertelt Westerveld. ,,Dan schiet Michael nog wat ballen op me tot de assistent-trainer zogenaamd boos wordt en begint te schelden dat hij onmiddellijk de bus inmoet. Ik heb het meegemaakt dat een supporter mij de pen uit mijn handen rukte, terwijl ik net iemand een handtekening gaf. Owen kwam er namelijk aan.''

Postzakken vol fanmail worden dagelijks op Melwood bezorgd voor de kleine Owen. Westerveld beantwoordt wekelijks honderd brieven en e-mails. ,,Maar die komen wel van over de hele wereld, Liverpool heeft net zo'n magische uitstraling als Ajax. Ik realiseer me nu pas hoe groot deze club is. We oefenden begin dit seizoen tegen het Noorse Valerengen, omdat wij daar een fanclub hebben met 25.000 leden. Die zaten ook allemaal in het stadion, het leek wel of we een thuiswedstrijd speelden. Onlangs keek ik naar de show van Jerry Springer. Daar zat een Amerikaan in het nieuwste shirt van Liverpool. Die kent mij dus ook, bedacht ik me.''

Lachend zegt Westerveld dat zijn ploeggenoot Jamie Redknapp het voordeel heeft dat hij met de zangeres Louise Nurding van de popgroep Eternal is getrouwd. ,,Zij wordt vaker om een handtekening gevraagd dan Redknapp. Dat stel wordt in de Engelse pers regelmatig vergeleken met Beckham en zijn Spice Girl. Iedereen vraagt zich af waarom zij zich niet zo ingetogen kunnen gedragen als Jamie en zijn vrouw. Redknapp is een doodgewone jongen. Hij zal geen duizend gulden betalen aan de kapper om zich kaal te laten scheren, al is het ook weer typisch Engels om de kale kop van Beckham op de voorpagina te zetten.''

Westerveld heeft ook ondervonden dat niet elke voetballer bij Liverpool zijn heldenstatus zo kan relativeren als Owen of Redknapp. Zelfs de Franse coach Houllier krijgt de Engelse spelers niet van de drank af. De Nederlander blijft zich verbazen over de uitspattingen van zijn Britse collega's. ,,We hebben geen alcoholisten in de ploeg. Maar geef die gasten niet enkele dagen vrij, want dan gaat het mis. Dan komen ze met een opgeblazen kop de kleedkamer binnen en vertellen trots dat ze vreselijk dronken zijn geweest. Laatst moesten we plotseling twee keer trainen. Naast me zat een speler te zuchten. Hij had namelijk twee dagen lang gezopen na de wedstrijd.

,,Het is onvoorstelbaar hoe ze het volhouden, want deze jongens leven niet als profs. Houllier heeft de spelers verplicht na de training fatsoenlijk te eten op het trainingscomplex Melwood, anders zitten ze elke dag in een fish and chips tent. Maar op hun drankgebruik heeft hij geen invloed. Houllier heeft een speler diverse keren gewaarschuwd dat overmatig gebruik van alcohol zijn carrière kan schaden. `Trainer, ik voel me daar het lekkerste bij', was zijn antwoord. Hij weigerde zijn gewoonten aan te passen. Dan kun je zo'n jongen wegsturen, maar hij is wel één van de belangrijkste spelers bij Liverpool.''

Ook Westerveld heeft ontdekt dat de drank tot het cultuurgoed in Engeland behoort. Op zondag hoef je geen afspraken te maken, dan gaat iedereen naar de pub. Westerveld: ,,Zondag is zuipdag, dat is een onverwoestbare traditie. Om twee uur 's middags beginnen de mensen te drinken en 's avonds om elf uur rollen ze stomdronken weer naar buiten. Dat krijg je er niet uit. Ik heb een speler ook wel eens gewezen op de gevaren van drankmisbruik. Maar ze spiegelen zich aan collega's als Tony Adams en Paul Merson, die ondanks een periode van drank en drugs op hun 36ste nog voetballen. Ik zag laatst een documentaire over een meisje van dertien jaar, dat methadon slikte en aan de drank was. Dan besef je weer hoe essentieel een goede opvoeding is.''

Ook het gokken valt niet uit te roeien. Maar volgens Westerveld heeft de geruchtmakende affaire rond de voormalige Liverpool-doelman Bruce Grobbelaar en zijn vermeende handlangers John Fashanu en de Nederlandse oud-doelman Hans Segers de voetballers wel aan het denken gezet. ,,Sommige spelers bij Liverpool gokken op de paardenrennen en ook op voetbalwedstrijden, maar dat gebeurt in Nederland ook. Ze gokken in elk geval niet op hun eigen wedstrijden.''

Met enige schroom excuseert Westerveld zich dat hij geen namen kan noemen, zeker niet van zijn medespelers die te vaak naar de fles grijpen. ,,Ik wil me graag verzetten tegen het drankmisbruik van de Engelse voetballers. Het kan mij een plaats in de Champions League kosten als een teamgenoot daardoor niet honderd procent fit is'', zegt hij. ,,Maar als dit interview in het Engels wordt vertaald, denken straks drie miljoen lezers van The Sun dat Liverpool louter uit alcoholisten bestaat.'' Het gevecht met de Britse sensatiepers valt niet te winnen, beseft Westerveld. ,,Je moet er slechts voor zorgen dat er niks over je valt te schrijven.''

Dat lukt niet altijd, ondervond Westerveld. Een voorbeeld: ,,Toen we tegen Arsenal moesten spelen, vertelde ik een journalist van een tabloid dat Bergkamp van mij nog een weekje geblesseerd had mogen blijven. Ik vind hem namelijk de beste speler van Arsenal en met hem is die ploeg een stuk sterker. De volgende dag stond met grote letters in dat blad: `Ik hoop dat Bergkamp nog lang geblesseerd blijft'. Zonder enige uitleg. Ik vond dat zo lullig. Ik heb nog overwogen Bergkamp te bellen. Maar hij zal ook wel begrijpen dat je die sensatieblaadjes niet serieus moet nemen.''

Om dergelijke misverstanden recht te zetten en de uitgebreide supporterschare van Liverpool van juiste informatie te voorzien, heeft Westerveld zijn eigen website geopend. Op het van oorsprong Noorse sportprofile.co.uk verhaalt hij wekelijks in het Engels van zijn belevenissen bij de beste Britse club van de vorige eeuw. Een Nederlandse versie is in de maak, als een speelse terechtwijzing voor zijn vele criticasters in Nederland. Hoe vaak heeft Westerveld niet moeten horen dat hij een te grote mond had? Dat arrogantie niet gepast was voor een doelman, die nog niets had gepresteerd?

En dat alleen, omdat de voormalige keeper van FC Twente en Vitesse zo brutaal was te verkondigen dat hij eens bij een topclub onder de lat zou staan en het Nederlands elftal zou halen. Dit seizoen heeft Westerveld al zijn dromen waargemaakt en dat hadden ze van een Tukkertje niet verwacht. Hij heeft al een variant verzonnen op het Nederlandse adagium dat ,,je kop er af moet als die boven het maaiveld uitkomt''. Westerveld, lachend: ,,Ik zeg altijd dat de Britten een zeis hanteren om het gras juist rond je voeten weg te maaien. Zo maken ze je nog groter dan je al bent.''

Hij kan de vooroordelen slechts bestrijden door ballen tegen te houden. ,,Het komt misschien door mijn agressieve stijl van keepen dat mensen me soms arrogant vinden'', veronderstelt Westerveld. ,,Als kind was ik namelijk heel verlegen. Voor een spreekbeurt op school deed ik het in mijn broek. Dan was ik inderdaad die introverte Tukker. Maar eenmaal op het voetbalveld wierp ik de schroom van me af. Toen ik nog bij FC Twente speelde, vertelde Michel Boerebach me dat hij het niet had gered bij PSV, omdat hij te aardig en te bescheiden was. Mijn karakter is sterk genoeg om voor mezelf op te komen.''

Moeilijk was het niet zijn voorganger bij Liverpool te doen vergeten. De naar Aston Villa vertrokken David James stond meer bekend om zijn blunders dan om zijn soms katachtige reflexen op de lijn. Toch werd Westerveld bij zijn debuut ook gehinderd door het imago van James. ,,Ik hoorde dat hij bij elke voorzet zijn doel uitkwam om de bal vervolgens weer los te laten. Daarom bleef ik wel eens staan bij een hoge bal. Ik dacht: `Als ik die bal nu loslaat, denkt iedereen bij Liverpool dat ze een nieuwe David James hebben gehaald'. Ik was immers een onbekende keeper, die ook nog eens 14 miljoen gulden moest kosten. Ik mocht geen fouten maken.''

Vandaag moet Westerveld de vermaarde Newcastle United-spits Alan Shearer van scoren af zien te houden om Liverpool – derde in de Premier League achter Manchester United en Leeds United – in de race te houden voor een plaats in de Champions League. Maar kippenvel krijgt Westerveld niet als de Liverpool-supporters in het uitverkochte Anfield-stadion het befaamde You 'll never walk alone zingen. ,,Gek genoeg heb ik die speciale band nog steeds met de supporters van Vitesse in het Gelredome, hoewel ik een zakelijk conflict met die club heb gehad'', biecht Westerveld op. ,,Maar het doet me pijn dat Vitesse nu grote financiële problemen kent, want mijn vrienden spelen daar.''

Het afgesproken percentage van zijn transfer naar Liverpool heeft Westerveld inmiddels ontvangen. Maar over de weggestuurde voorzitter Karel Aalbers geen kwaad woord. ,,Zou Aalbers werkelijk met miljoenen hebben gesmeten zonder dat hoofdsponsor Nuon daarvan heeft geweten'', vraagt Westerveld zich af. ,,Je kunt één man nooit verantwoordelijk stellen voor alle ellende. Als Vitesse werkelijk naar de top wil, heeft het Aalbers nodig, in welke functie dan ook. Vitesse mis ik nog steeds, maar het Nederlandse voetbal niet. In Engeland is ook de uitwedstrijd tegen Bradford City een belevenis, dat gevoel had ik niet echt als ik bij RKC speelde.''

Vrolijk poseert Westerveld op Melwood met terreinknecht John, die de doelman uitvoerig prijst. Woensdag staat hij bij het Nederlands elftal in het oefenduel met België weer in de schaduw van concurrent Edwin van der Sar. Kan de keeper van Liverpool dat scherpe contrast nog wel accepteren? ,,Ik heb daar geen probleem mee, want Van der Sar is twee keer zo goed als ik'', zegt Westerveld. ,,Ik heb er een hekel aan om op de bank te zitten. Maar met Van der Sar voor me is het wel een stuk gemakkelijker.'' En met een ironisch lachje: ,,Buiten het veld ben ik een echte Tukker gebleven.''