Nieuw geschil Microsoft-EU

De Europese Commissie verlengt haar onderzoek naar het plan van de softwaremaker Microsoft om zich in te kopen in een Brits kabelbedrijf. Dat heeft Europees Commissaris Mario Monti (mededinging) gisteren bekend gemaakt.

Microsoft wil een aandeel van 29,9 procent kopen in Telewest Communications, het tweede kabelbedrijf van Groot-Brittannië. Het Microsoftbelang in het Britse bedrijf vloeit voort uit vorig jaar aangekondigde investering van 5,5 miljard dollar in AT&T. De andere grote aandeelhouder van Telewest is Liberty Media, een volledige dochter van AT&T.

Monti heeft de afgelopen maand laten onderzoeken wat de gevolgen zouden zijn van de koop voor de Europese kabelsector. Op 1 maart hebben Microsoft, Liberty Media en Telewest voorstellen gedaan die de Europese Commissie gerust hadden moeten stellen, maar deze zijn als onvoldoende afgewezen. Microsoft beloofde onder andere bedrijven niet te zullen beïnvloeden bij de keuze van een besturingssysteem.

De Europese Commissie acht het nodig het mededingingsonderzoek met vier maanden te verlengen, aldus Monti gisteren. De uitslag van het onderzoek wordt begin augustus verwacht.

De Commissie is bang dat Microsoft zich in de Europese kabelsector probeert in te kopen om zijn software tot technologische standaard te kunnen verheffen in deze onstuimig groeiende markt. Microsoft investeert in verschillende Amerikaanse en Europese kabelbedrijven, waaronder UPC, de kabelaar die ongeveer 35 procent van de Nederlandse kabelmarkt in handen heeft.

Het onderzoek van Monti richt zich vooral op digitale kastjes die spelletjes of Internet op televisie mogelijk maken (settopbox). In de kastjes van Telewest zit nu de software van Liberate, een concurrent van Microsoft. Telewest zegt dat het voorlopig niet van plan is over te gaan op software van Microsoft.

Microsoft vindt de zorgen van de Europese Commissie ongegrond. ,,Wij zijn geen marktleider [op dit gebied, red.]'', zegt Patrick McDermott, advocaat bij Microsoft Europa, in de Financial Times. ,,Ons besturingssysteem is zelfs nog niet beschikbaar.''

Bovendien vindt de softwaremaker dat zijn entree in de kabelsector de concurrentie zal bevorderen en uiteindelijk de consument zal bevoordelen. Microsoft wil zich met name richten op `breedband', Internet met een hoge snelheid.

De Europese commissie heeft verschillende onderzoeken lopen tegen Microsoft. Zo wordt onderzocht of Microsoft zich met Windows 2000, het besturingssysteem voor computers, een oneerlijk positie probeert te verwerven op de zakelijke computermarkt, die snel groeit als gevolg van de fors toegenomen Internethandel.