Paus: Palestijns lijden heeft al te lang geduurd

Paus Johannes Paulus II heeft vanochtend in Bethlehem hartstochtelijk gepleit voor een Palestijns thuisland. ,,Het lijden van de Palestijnen heeft te lang geduurd'', zei de paus in een toespraak tijdens een begroetingsplechtigheid in aanwezigheid van de Palestijnse leider Yasser Arafat.

Hij kuste Palestijnse aarde die hem in een gouden kom werd aangereikt; een gebaar dat door Palestijnen werd gezien als een verder blijk van steun voor hun zaak. De daaropvolgende mis in Bethlehem werd na de preek van de paus kort onderbroken door een luide oproep tot gebed vanuit de naburige moskee: ,,God is groot!''. Bethlehem, op de Westelijke Jordaanoever, is in 1995 door Israel aan de Palestijnen overgedragen krachtens de autonomie-akkoorden van Oslo

,,Vrede is de gift van God'', zei de paus gisteravond bij zijn aankomst uit Jordanië op het David Ben Gurion vliegveld nabij Tel Aviv. ,,Ik heet U welkom in het heilige land'', begroette de Israelische premier Ehud Barak hem. De paus sprak de hoop uit dat vrede zal komen over het door God gekozen land. Vrede is volgens hem noodzakelijk voor alle volken in het Midden-Oosten.

In de stromende regen wachtten president Ezer Weizman, ministers, en vertegenwoordigers van alle kerken in Israel op het Jordaanse vliegtuig waarmee de paus uit Amman kwam. In Jordanië begon hij gisteren zijn millennium-pelgrimage in het voetspoor van Jezus. Vandaag zou hij na zijn bezoek aan Bethlehem naar het Palestijnse vluchtelingenkamp Dehaishe gaan. Vanaf morgen tot zondag heeft hij een druk programma in Israel.

Terwijl de paus uit het vliegtuig stapte en zich langzaam over de rode loper bewoog, speelde de Israelische militaire kapel het Israelische volkslied `Jeruzalem van goud', dat sedert de oorlog van 1967 Israels verovering van Oost-Jeruzalem symboliseert.

President Weizman legde er in zijn welkomstrede de nadruk op dat Jeruzalem door de eeuwen heen de hoofdstad van het joodse volk is geweest en dat Israel garant staat voor de vrije toegang tot de heilige plaatsen in Jeruzalem voor alle gelovigen. ,,Jeruzalem geeft ons kracht. Jeruzalem is de bron van Israels trots'', zei Weizman. Dit centrale thema in zijn rede leek te zijn afgestemd op de recente toenadering tussen de Palestijnen en het Vaticaan over de kwestie-Jeruzalem.

Israel heeft zeer strenge veiligheidsmaatregelen getroffen om het bezoek van de paus smetteloos te laten verlopen. Meer dan 40.000 soldaten en politieagenten zijn dag en nacht op de been om de plaatsen waar de paus naar toe gaat te beveiligen. In Jeruzalem hebben zich veiligheidsagenten in burger onder de pelgrims gemengd om aanslagen tegen de paus, van welke zijde dan ook, te verijdelen. Mochten de Palestijnen gemaakte afspraken schenden en politieke munt uit het bezoek van de paus aan Jeruzalem willen slaan, dan zal volgens Israelische ministers hard worden opgetreden.

In ultraorthodoxe joodse kringen wordt de paus als vertegenwoordiger van de kerk die joden heeft vervolgd en als bijgelovige in muurschriften en artikelen in de orthodoxe pers beschimpt.