`Fout Marssonde vooraf bekend'

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA wist van tevoren dat de ruimtesonde Mars Polar Lander zou falen. De remraket van de Polar Lander bleek bij proeven tekort te schieten. In plaats van een duur nieuw ontwerp voor de raketten te maken en de lancering uit te stellen, besloot een ongenoemde projectleider de testvoorwaarden aan te passen.

Dat meldt vandaag de BBC op basis van een uitgelekt intern rapport van de NASA aan het Amerikaanse persagentschap UPI. Pas enkele dagen voor de geplande landing van de Polar Lander op Mars zou de NASA-leiding op de hoogte zijn gebracht van de ontwerpfout. Toen was het te laat om nog in te grijpen. Volgens hetzelfde rapport bevatte de sonde een tweede ontwerpfout, die er zelfs bij een geslaagde landing voor zou hebben gezorgd dat de Polar Lander niet had gefunctioneerd.

NASA verloor op 3 december vorig jaar het contact met de 165 miljoen dollar kostende Polar Lander toen die in de atmosfeer van Mars terechtkwam. De sonde had op de zuidpool van Mars moeten landen om naar sporen van water te zoeken. Elke poging tot communicatie mislukte. Geopperd werd dat de sonde aan een technisch mankement leed of geland was in een ravijn. Missieleider Sam Thurman zei vorige maand dat de oorzaak van de mislukking wellicht nooit duidelijk zou worden.

Bekend is dat NASA na het falen van de Polar Lander een intern onderzoek gelastte, dat zich moest concentreren op wat er fout ging bij de voorbereidingen. Volgens de BBC heeft NASA-hoofd Dan Goldin onlangs zijn staf gezegd dat het onderzoek naar de Polar Lander even vernietigend zal zijn als het onderzoek naar het verongelukken van de ruimteshuttle Challenger in 1986. Bij die ramp, onderzocht door de commissie-Rogers, bleek de NASA veiligheidsvoorschriften onvoldoende na te leven. Het falen van de Polar Lander was een enorme slag voor NASA. Temeer omdat een eerdere sonde, de Mars Climate Orbiter, tien weken eerder op het oppervlakte van Mars te pletter sloeg door een genante rekenfout, waarbij metrische en Engelse meeteenheden door elkaar waren gehaald.