Clinton begint in Delhi aan rondreis Zuid-Azië

President Clinton is gisteravond in New Delhi aangekomen voor een zesdaags bezoek aan India, Bangladesh en Pakistan. Clinton, die vanochtend doorreisde naar Dhaka, is de eerste Amerikaanse president die Bangladesh bezoekt. Hij keert vanavond terug naar New Delhi voor een rondreis door India.

Het bezoek van Clinton aan Zuid-Azië staat voor een groot deel in het teken van de ,,gevaarlijkste plek'' op aarde, zoals hij Kashmir aan de vooravond van zijn bezoek noemde. India en Pakistan leven al meer dan vijftig jaar op voet van oorlog over de omstreden staat in de westelijke Himalaya.

New Delhi en Washington hopen door het bezoek een nieuw hoofdstuk te openen in de onderlinge betrekkingen nu de Koude Oorlog voorbij is. De relaties tussen beide landen waren koel omdat India destijds bondgenoot was van de Sovjet-Unie, terwijl Pakistan jarenlang warme relaties onderhield met Washington.

De recente ontwikkelingen in Zuid-Azië lijken ertoe te hebben geleid dat de Amerikaanse regering meer naar India is toegegroeid. Zowel de Verenigde Staten als India maakt zich ernstige zorgen over tal van islamitische terreurbewegingen die actief zijn in Pakistan, waarvan sommigen strijden voor aansluiting van Kashmir bij Pakistan. Daarnaast zien de Amerikanen grote mogelijkheden in de Indiase economie, die de afgelopen jaren jaarlijks is gegroeid met 5 tot 8 procent. Vooral op het gebied van informatie-technologie en software kent India volgens experts onbegrensde mogelijkheden.

Clinton, de eerste Amerikaanse president die India bezoekt sinds Jimmy Carter in 1978, ziet als belangrijkste doel van de reis de spanningen tussen beide nucleaire mogendheden te verminderen. Hij zei voor zijn vertrek dat hij ,,niet zal bemiddelen' in de kwestie-Kashmir, tenzij beide landen dat willen. India heeft altijd gesteld dat Kashmir een bilaterale kwestie tussen India en Pakistan is.

Hoewel Clinton zaterdag maar enkele uren in Islamabad zal blijven, op de terugreis naar Washington, gaat de meeste aandacht uit naar zijn ontmoeting met generaal Pervez Musharraf, die sinds de staatsgreep van oktober vorig jaar aan de macht is in Pakistan. Clinton heeft aangekondigd met hem te zullen spreken over een snelle terugkeer van de democratie in Pakistan en de aanpak van terroristische bewegingen die actief zijn in Kashmir. Het einde van het ,,grensoverschrijdend terrorisme'' in Indiaas Kashmir is voor India de belangrijkste voorwaarde voor hervatting van vredesbesprekingen met Pakistan. Sinds de korte, hevige oorlog vorig voorjaar rondom Kargil hebben beide regeringen elkaar niet meer gesproken.

Clinton bezoekt deze week, na gesprekken met de Indiase president Narayanan en premier Vajpayee, onder meer de Taj Mahal in Agra, een tijgerreservaat in Rajasthan, India's snel opkomende software-stad Hyderabad, en de financiële hoofdstad, Bombay. Clinton wordt vergezeld door dochter Chelsea en schoonmoeder Dorothy Rodham. Hillary Clinton, die enkele jaren geleden India bezocht, reist niet mee. Zij voert campagne in New York.