Brokkenpiloot Pantani staat onder curatele

Wielerminnend Italië maakt zich zorgen over Marco Pantani. Dopingaffaires en verkeersongelukken overschaduwen zijn prestaties. De 30-jarige klimmer staat onder curatele van een begeleidingsteam.

Met grote vaart reed Marco Pantani twee weken geleden tegen een lantaarnpaal. De brokkenpiloot veroorzaakte het ongeluk dit keer niet op een fiets, maar in een peperdure Mercedes. In zijn geboorteplaats Cesenatico, een havenstadje aan de Adriatische Zee, leidde het incident van de volksheld tot oeverloze discussies. Wat was er mis met Elefantino, zijn liefkozende bijnaam, vrij naar 't olifantje Jumbo?

De kleine renner met de grote flaporen was voor de zoveelste keer negatief in de publiciteit. Hij kreeg knieproblemen tijdens de winterstop, raakte in februari betrokken bij een valpartij in de Ronde van Valencia, kreeg een week later rugklachten in de Ronde van Murcia en werd constant herinnerd aan zijn vrijpartijen in de disco's. Hij was zijn Deense vriendin veel uitleg verschuldigd, volgens de Italiaanse boulevardpers.

Pantani heeft ook schulden bij kruideniers die hem tijdens de trainingsritjes van eten voorzagen. Want de eigenwijze sportman zorgde niet langer voor zijn eigen voeding. Hij wilde zich testen met een lege maag. ,,Ik ben Marco Pantani, ik heb geen geld, dat regelen we morgen wel'', sprak hij tot de verontwaardigde kruideniers.

Kortom, de bergkoning van de Tour de France was de weg kwijt. Dag in dag uit werd hij de afgelopen negen maanden geconfronteerd met zijn vermeende dopingpraktijken in de Giro d'Italia van 1999. De roem was hem naar het hoofd gestegen. De pers schreef beeldende, maar sensationele verhalen over het `aangeschoten olifantje'. Tijd om in te grijpen, meende zijn werkgever Mercatone Uno. De duurbetaalde kopman werd vorige week onder curatele gesteld.

Een commissie van drie wijze personen moet Pantani terugbrengen naar de positie waar hij gezien zijn erelijst thuishoort: aan de top van de wielerwereld. Op initiatief van zijn ploegleider Martinelli gaan zijn ploegarts Magni, zijn vrouwelijke manager Ronchi en zijn persoonlijke adviseur Gimondi hem bijna dag en nacht in de gaten houden. Hij moet hun melden waar, wanneer en hoe lang hij getraind heeft. Zijn eet- en slaaptijden worden ook geregistreerd. En discobezoek is voortaan verboden.

Aan de hand van een strak schema wordt Pantani klaargestoomd voor de Giro, die half mei begint. Voor die tijd rijdt hij kleinere koersen zoals de Ronde van Baskenland en de Ronde van Trentino. In de openingsklassieker Milaan-Sanremo stond hij vandaag op de reservelijst. Maar de publiekstrekker zit thuis voor de buis. Woensdag maakt hij zijn zoveelste rentree, in de Memorial Cecchi Gori.

Zijn vaste begeleidingsteam sprak vorige week afwisselend dreigende en opbeurende taal. ,,Hij moet naar ons luisteren, anders dreigt er oorlog'', waarschuwde ploegbaas Martinelli. ,,Hij moet dringend nieuwe zekerheden in het leven krijgen'', adviseerde manager Ronchi. ,,Hij moet de liefde voor de fiets hervinden'', hoopte adviseur Gimondi.

Met zijn grijze haardos en zijn rijzige gestalte geeft Gimondi, Tourwinnaar in '65, nog altijd het goede voorbeeld aan de nieuwe generatie renners. Voor elke belangrijke wedstrijd in Italië schudt hij handen en kust hij wangen van z'n voormalige supporters. Every inch a gentleman is meer van toepassing op Gimondi dan op Pantani.

Waar en wanneer is het bergafwaarts gegaan met de bakkerszoon uit Cesenatico? In Madonna di Campiglio in de Dolomieten, op de voorlaatste wedstrijddag van de Giro in 1999. In deze wintersportplaats werd Pantani bijna negen maanden geleden van zijn bed gelicht voor een gezondheidscontrole van de internationale wielrenunie (UCI). De hematocrietwaarde van zijn bloed bleek met 52 procent boven het toegestane maximum van vijftig te zijn gestegen. Dit kan duiden op het gebruik van het verboden eiwithormoon EPO. Pantani moest zijn roze leiderstrui inleveren. Hij kreeg een startverbod van vijftien dagen en raakte in een depressie. Wielerminnend Italië was in rouw gedompeld.

Tegenover de onderzoeksrechter in Turijn, die een grootschalige dopingzaak behandelt, zwijgt Pantani in alle toonaarden. De rechter verdenkt hem van het gebruik van EPO, nadat medisch specialisten in Parma en Genua het bloed nog eens uitgebreid hadden getest. Pantani heeft al gevraagd om een DNA-test. Hij zou twijfelen of de bewuste bloedmonsters wel van hem afkomstig zijn.

Zoals alle renners met een te hoge hematocrietwaarde – die de zuurstofopname en dus het prestatievermogen vergroot – had Pantani verschillende verklaringen voor zijn vermeende onschuld. Eerst: ,,Wij wisten van de controles en waren nergens bang voor. Ik was nota bene zelf initiatiefnemer van de invoering van de controles.'' Vervolgens: ,,Ik ben geen spookrijder die tegen het verkeer in rijdt. Ik heb geen doping nodig om te kunnen zegevieren, alleen maar bergen.'' Daarna: ,,Meer dan één persoon geloofde dat ik een bedrieger ben. Maar ik heb niemand bedrogen.'' Later: ,,Ik zal de uitslag van het onderzoek aanvaarden, ook al is die ongunstig voor mij.''

Pantani kwam met meer verklaringen. Vlak na zijn uitsluiting in de Giro refereerde hij tijdens een persconferentie aan een tweede bloedonderzoek in een ziekenhuis in Imola. Daar zou zijn hematocrietwaarde 48 procent hebben bedragen; binnen de limiet maar nog steeds boven het gemiddelde. Normaal heeft een mens een waarde tussen de 42 en 45 procent. Opvallend genoeg kwam Pantani afgelopen najaar ook nog met een winterstage in Colombia op de proppen. In de Andes zou zijn hematocrietwaarde extreem zijn gestegen. De waarheid is nog altijd niet boven tafel. En de vormcrisis is hij nog lang niet te boven.