Renault koopt Formule I-team van Benetton

Het Franse autoconcern Renault is de nieuwe eigenaar van de Formule I-renstal van Benetton en keert in 2002 met een eigen auto (chassis en motor) terug in de hoogste klasse van de autosport. Met de aankoop is 120 miljoen dollar gemoeid, ruim 260 miljoen gulden.

De Italiaan Flavio Briatore is per direct aangesteld als de nieuwe manager van het team dat nog twee seizoenen onder de naam Benetton in de Formule I actief blijft.

Met de rentree volgt Renault het voorbeeld van andere autofabrikanten, die dit seizoen hun rentree hebben gemaakt of een groter belang in de Formule I hebben genomen. BMW ging in zee met Williams, Ford kocht het team van Jackie Stewart en doopte het om tot Jaguar. Honda is weer motorenleverancier (bij BAR) en Toyota wil in 2001 met een eigen team zijn intrede doen in de Formule I.

Renault spreekt van een nieuwe uitdaging: `winnen met een honderd procent F1-race-auto, de enige beker die ontbreekt in de sportprijzenkast van het merk'. ,,Ik heb altijd gezegd dat we ooit weer in de Formule I zouden stappen'', zei Renaults president-directeur Louis Schweitzer. ,,Het is de meest edele discipline van de mechanische sporten, je leert er anticiperen, creatief zijn, techniek ontwikkelen en grensverleggend werken.''

Renault was tot twee jaar geleden de motorenleverancier van Benetton en in die hoedanigheid veroverde het bedrijf zes jaar achtereen (1992-1995) de wereldtitel bij de constructeurs. In die periode werden vijf coureurs in een auto met een Renault-motor wereldkampioen: Nigel Mansell, Alain Prost, Michael Schumacher, Damon Hill en Jacques Villeneuve.

Benetton rijdt dit jaar met motoren van Supertec, het aan Renault geliëerde bedrijf dat geleid wordt door Briatore. Hij neemt als teambaas de plaats in van Rocco Benetton, de eigenaar van het gelijknamige Italiaanse kledingconcern. Volgende week maakt Briatore bij de Grote Prijs van Brazilië zijn rentree als manager van het team waar zijn landgenoot Giancarlo Fisichella en de Oostenrijker Alexander Wurz de coureurs zijn. Briatore is nu ook directeur van de Benetton-fabriek bij Oxford, waar 315 mensen werken en het team over een moderne windtunnel beschikt.

Benetton eindigde vorig jaar in het WK-klassement als zesde, de slechtste klassering sinds de entree in de Formule I. Zondag begon Benetton het seizoen in Melbourne veelbelovend. Fisichella werd vijfde, Wurz finishte als zevende.

Jos Verstappen maakte in 1994 zijn Formule I-debuut bij het team van Benetton, dat toen beschikte over Renault-motoren. De Arrows waarmee de Nederlander dit jaar rijdt wordt aangedreven door een Supertec-motor, die in de voorbereiding op dit seizoen en in de eerste race in Australië een zeer sterke krachtbron bleek te zijn.