Italiaanse sferen doen Blijlevens goed

Wielrenner Jeroen Blijlevens (28) verschijnt niet aan de start in Milaan-Sanremo. De Nederlandse sprinter mist de vereiste vorm, maar hij belooft zijn Italiaanse werkgever Polti beterschap. In de Giro bijvoorbeeld.

Terwijl zijn voormalige ploeggenoten bij Farm Frites een alcoholverbod kregen opgelegd, drinkt hij dit seizoen bijna elke avond een paar glazen rode wijn. ,,Goed voor de moraal'', luidt een standaardzin van Jeroen Blijlevens, sinds twee maanden in dienst van stofzuigerfabrikant en wielersponsor Polti. De Brabantse tongval is onveranderd, de gebruinde huid verraadt een langdurig verblijf in zuidelijke streken.

De wetenschappelijke benadering van het Italiaanse cyclisme richt zich meer op de eet- en slaapgewoonten van de renners. Bij Polti wordt het licht op de hotelkamers om tien uur gedoofd. ,,De ploegleiders komen zelf controleren'', zegt Blijlevens een tikje verontwaardigd. Hij mag ook geen patat meer eten en hij moet minderen met de pasta. ,,Begin deze week had ik een keer te veel opgeschept, toen moest ik de spaghetti weer van mijn bordje halen. Leuk is anders. Waar moet ik al die energie dan vandaan halen?''

Het resultaat van het dieet valt voorlopig alleen van de weegschaal af te lezen. Blijlevens is twee kilo lichter dan vorig jaar om deze tijd, ondanks de krachttraining die hij deze winter is begonnen. Toch heeft hij dit seizoen nog geen prijs gewonnen. Na een gesprek met manager Stanga besloot hij gisteren terug te keren naar zijn villa in het Belgische Meerle. Wegens een gebrek aan vorm verschijnt hij morgen niet aan de start in Milaan-Sanremo. Hij maakt zich minder druk dan de buitenwereld. ,,Jullie krijgen mij niet nerveus'', zegt Blijlevens uit ervaring.

Regelmatig twijfelden de criticasters aan zijn mogelijkheden. Bij herhaling won hij vervolgens op indrukwekkende wijze een massasprint. De pers en het publiek moeten dus weer geduld hebben. ,,Ik heb in maart nooit goede benen. Ik kom in de finale nog iets te kort. Een kwestie van een paar weken. Begin april komt het goeie gevoel meestal bovendrijven.''

Bij TVM profiteerde Blijlevens van het ploegenspel in de slotfase van de vlakke etappes. Bij Polti verloopt de samenwerking vooralsnog minder goed, maar geen kwaad woord over zijn Franse, Spaanse en Italiaanse teamgenoten. ,,Ze zijn alleen een beetje te nerveus in de massasprint. Ze willen te graag. Ze zouden zich juist moeten verstoppen. Het treintje moet nog op gang komen.''

Een gewenningsproces: ,,Mijn Italiaans is natuurlijk ook niet om over naar huis te schrijven. Ik heb een taalcursus gevolgd in Vught, maar werkwoorden vervoegen is nooit mijn sterkste punt geweest.'' En dan lachend. ,,Als sprinter draait alles om de gebiedende wijs. Ze zullen toch voor mij moeten rijden, of ze nu willen of niet.''

In het vlakke Vlaanderen moet hij komende maand snelheid maken achter de brommer. Met deze orthodoxe oefenmethode hoopt hij het vertrouwen terug te winnen van de ploegleiding. ,,Ik heb misschien te veel bergop gereden'', erkent Blijlevens, die een appartement heeft gehuurd in Bergamo, een stad in het bergachtige Lombardije. ,,Ik heb daar ook een brommer, maar ik heb er geen gebruik van gemaakt. Ik dacht dat het niet nodig was'', geeft hij toe.

De vijfde plaats in de slotetappe van de Tirreno-Adriatico was woensdag een schrale troost voor de ambitieuze Blijlevens. Sinds zijn profdebuut in 1994 heeft hij 72 zeges behaald. In 1999 reed hij twee dagen in de roze leiderstrui van deze Italiaanse ronde en vijftien dagen in de paarse trui van het puntenklassement. In de Giro verdiende hij vorig jaar een miljoenencontract bij Polti. Meesterknecht Bart Voskamp mocht met hem mee. ,,Als ik in de Giro straks weer twee etappes win, kan ik niet meer stuk bij de Italianen'', luidt de gewaagde voorspelling.

Zijn vertrek bij TVM was niet alleen het gevolg van de lucratieve aanbieding. Hij was ook op zoek naar een nieuwe uitdaging. ,,Ik zat zes jaar lang in een gespreid bedje. Ik ging onbewust een beetje indommelen. Een slechte zaak. Nu moet ik het allemaal weer waarmaken. Ik ben hier een kleine jongen. Ik zit in een ploeg met Gotti en Virenque. Die mannen zijn zó verschrikkelijk populair. Ik kan in alle rust aan mijn vorm werken. Bij TVM was ik altijd dé geviseerde renner. Nu is de druk minder groot. Hoewel ik wel een keertje moet gaan winnen, natuurlijk.''

Ivan Gotti en Richard Virenque werden de afgelopen jaren in verband gebracht met het gebruik van stimulerende middelen. Zelf raakte hij verwikkeld in een vermeende dopingzaak bij TVM. Blijlevens toont begrip voor de weigering van Virenque schuld te bekennen. Diens voormalige ploeggenoten hebben toegegeven dat de renners van Festina zich structureel van EPO bedienden.

,,Waarom zou Virenque iets moeten toegeven wat hij misschien niet heeft gedaan? Hij was vorig jaar de meest gecontroleerde renner van het peloton en heeft toch een paar mooie uitslagen gereden. Doping is blijkbaar niet zaligmakend. En de supporters zitten er helemaal niet mee dat hij misschien iets verkeerds heeft gedaan. In de Ronde van de Middellandse Zee stonden vorige maand overal files. Al die Fransen wilden een glimp van Virenque opvangen.''

In Italië kreeg Blijlevens een nieuwe bijnaam, Jerommeke werd Anti-Mario. Hij is in veel opzichten de tegenpool van Mario Cipollini, de Italiaanse supersprinter. ,,Ik verkoop geen mooie praatjes'', verwijst hij naar de grote mond van de Italiaan met de grote erelijst.

In de schaduw van Cipollini geniet Blijlevens een behoorlijke populariteit in Italië. Tijdens de tochtjes rond Bergamo werd hij afgelopen winter voorzichtig aangemoedigd door de tifosi. ,,In Nederland vroegen ze tijdens het trainen wat voor werk ik eigenlijk deed. In Italië zetten ze me op een voetstuk. Daarom heb ik de juiste keuze gemaakt. Een beetje meer waardering kon geen kwaad.''