Zwemmers sneller in een haaienpak

Een aantal topzwemmers, onder wie Marcel Wouda en Pieter van den Hoogenband, overweegt om bij de Olympische Spelen in Sydney in een revolutionaire outfit te starten. Het zwempak, Fast Skin genaamd, is vervaardigd van een stof die de hydrodynamische eigenschappen van een van de snelste vissoorten nabootst: de haai. Producent Speedo heeft het nieuwe badpak vanmiddag gepresenteerd op de openingsdag van de WK kortebaan (25 meter) in Athene.

Het pak is gemaakt van synthetisch materiaal dat door de Australische fabrikant biomimetic sharkskin wordt genoemd: een elastische stof die het lichaam van de enkels tot de hals als een tweede huid omsluit.

Het geheim van het gestroomlijnde wetsuit schuilt in de minuscule huidtandjes die, net als bij de haai, de waterstromen rondom het lichaam kanaliseren en de weerstand in het water tot een minimum beperken. Testen hebben uitgewezen dat zwemprestaties dankzij de Fast Skin met gemiddeld drie procent verbeteren.

Met het nieuwe product borduurt Speedo voort op de Aquablade, het zwempak dat het bedrijf vier jaar geleden in de aanloop naar de Olympische Spelen van Atlanta introduceerde. Net als dat pak beschikt de Fast Skin over afwisselend ruwe en gladde banen, bedoeld om een optimaal hydrodynamisch effect te bewerkstelligen. Zwemmers `glijden' daardoor langer, maar vooral sneller door het water en verbruiken bovendien minder energie.

Onderzoek met de Aquablade wees uit dat de weerstand met gemiddeld negentien procent afnam. Aan het nieuwe `haaienpak' is vier jaar gewerkt.

Speedo heeft bij de vervaardiging van het `haaienpak'onder meer gebruik gemaakt van de expertise van biomechanica, textieltechnologen en een `haaienexpert', Oliver Crimmen van het Natural History Museum in Londen. Het bedrijf investeerde tientallen miljoenen guldens in het project. In augustus is het pak te koop voor het publiek. Het duurste model, dat alleen handen, hoofd en voeten vrij laat, zal ongeveer 700 gulden kosten.

In het model zijn de naden zo aangebracht dat de vitale spiergroepen worden gestimuleerd. Uit de biomechanica is bekend dat spieren in groepen functioneren. Speedo beweert dat de naden – in één pak is 50 meter draad verwerkt – de coördinatie van het lichaam, en dus de snelheid, ten goede komen. Bovendien is het driedimensionale pak – het `ligt' niet, maar het `staat' – voorzien van strippen die een betere grip op het water garanderen.

Marcel Wouda fungeerde als proefpersoon bij de ontwikkeling van de Fast Skin, mede door zijn lengte (2.02 meter) en zijn veelzijdigheid (specialist op alle vier de zwemslagen). Anderhalf jaar geleden vloog hij voor het eerst naar het Speedo-researchcentrum in Colorado Springs. Daar dreef hij urenlang in een laminair bassin (water met tegenstroom) op zoek naar minimale weerstand en een ideale pasvorm.

Net als de overige leden van het Speedo Swim Team heeft Wouda de beschikking over een pak dat volledig op maat is gemaakt en daarom rekening houdt met zijn lichaamseigenschappen. ,,Dat maakt het zo bijzonder'', zegt hij. ,,Het is een pak voor en van de zwemmers, want op basis van de door ons aangereikte informatie is het zwempak ontworpen.''

Wouda beschouwt de Fast Skin als een doorbraak. ,,Het zou wel eens het geheime wapen in Sydney kunnen zijn'', vermoedt hij. ,,Ik schat de tijdwinst over 100 meter op een halve seconde. Vergelijk het maar met een Formule I-wagen. Daar kan een Ferrari ook niet tegen op, hoe snel-ie ook is.''

Onduidelijk is voor welk model Wouda kiest: met of zonder mouwen, met of zonder lange pijpen, of een uitvoering met broekspijpen. Tijdens de volgende stage met de Nederlandse ploeg, van 26 maart tot en met 16 april in Daytona, beslist hij in samenspraak met zijn trainer Jacco Verhaeren welk model de voorkeur geniet. In het verleden weigerde Wouda om op de langere afstanden in een full-bodysuit te zwemmen omdat hij vreesde het benauwd te krijgen.

Ondanks de vele voordelen signaleert Wouda ook twee minpunten. ,,Jezelf in dat pak hijsen is tamelijk tijdrovend. Bovendien zijn zwemmers gewend om zichzelf te scheren voor een belangrijke wedstrijd. Dat is nu eigenlijk niet meer nodig, hoewel scheren een vast ritueel is.''

Ook de Australiërs Michael Klim, Susie O'Neil en Ian Thorpe willen in Sydney met een op maat gesneden pak starten. Alexander Popov, meervoudig wereld- en olympisch kampioen, heeft eveneens belangstelling. De Russische sprinter heeft echter een contract met concurrent Arena.

Hoewel de wereldzwembond het pak onlangs goedkeurde, waarschuwde het Australisch Olympisch Comité gisteren dat zwemmers die gebruik maken van het neck-to-the-ankle-model aangeklaagd kunnen worden bij het sportgerechtshof in Lausanne wegens competitievervalsing.