Versatel móet groeien

Kabelbedrijf Versatel wil snel de Europese markt op en boekt stevige verliezen om die expansie te bekostigen. Terecht, zeggen analisten. Het grootste gevaar voor Versatel is dat het niet groot genoeg wordt.

Versatel barst uit z'n voegen. Het in Amsterdam gevestigde kabelbedrijf zette zijn eerste schreden in Nederland, Luxemburg en België, maar wil inmiddels ook andere landen trakteren op zijn glasvezelkabels.

Duitsland bijvoorbeeld. Daar kocht Versatel vorig jaar een glasvezelnetwerk in Noord-Rijnland-Westfalen. En gisteren werd tijdens de presentatie van de jaarcijfers de overname bekendgemaakt van de Duitse netwerkbeheerder KomTel in het noorden van Duitsland. Voor de Europese expansieplannen richtte Versatel vorige week zelfs een nieuwe onderneming op, VersaPoint, een samenwerking met het Amerikaanse NorthPoint.

,,Ze zijn absoluut op zoek naar schaalgrootte', zegt analist Philip Scholte van Van der Hoop Effektenbank. De ratio achter die expansiedrift is dat de marges in de kabel- en Internetwereld niet al te groot zijn. Groot zijn is dus belangrijk in deze branche: materialen kunnen goedkoper worden ingekocht en vooral het vinden van goedgeschoold personeel wordt erdoor vergemakkelijkt. Groot zijn is ook belangrijk omdat alleen zo een vijandige overname van het bedrijf kan worden voorkomen.

Het grootste gevaar voor Versatel is dus dat het níet groot genoeg wordt. Analisten zien het drukke koop- en bouwgedrag van het bedrijf dan ook als de best denkbare strategie. Wie over een jaar probeert een kabelnetwerk te kopen, zal constateren dat de koek al op is.

Versatel besteedde vorig jaar miljoenen aan overnames en aan uitbreiding van het eigen netwerk. Met de uitgifte van nieuwe aandelen hoopt het bedrijf 2,4 miljard gulden op te halen voor verdere expansie. Ook overweegt het Internetdochter Zon naar de beurs te brengen. Versatelvoorzitter Gary Mesch beaamde gisteren bij de presentatie van de jaarcijfers dat Zon ,,een beschikbare geldbron' is.

Het uitgavenpatroon van Versatel drukt stevig op resultaten. Het nettoverlies in 1999 bedroeg 436,2 miljoen gulden, tegenover 67 miljoen gulden het jaar daarvoor. Versatel zegt dat het in het tweede of derde kwartaal van 2002 `EBITDA-winstgevend' zal zijn (winst vóór de afschrijving van financiële lasten en goodwill). Het behalen van netto-winst zal waarschijnlijk nog een paar jaar langer duren.

De koers van het aandeel kelderde gisteren met 15 procent na de bekendmaking van de cijfers. Scholte vindt dat ,,lichtelijk verbazingwekkend. Het is bekend dat dit soort bedrijven door hun strategie verlies maakt. Om het daar nou op af te straffen...'

Volgens de analist omvat het verliescijfer van Versatel veel éénmalige kostenposten. ,,Het opzetten van Zon en van een aandelenoptieplan voor de werknemers heeft veel geld gekost.'

Toch zijn de vooruitzichten goed, menen analisten. Ze verwachten vooral veel van de nieuwe technieken DSL en WWL waarmee klanten straks worden aangesloten op het centrale glasvezelnetwerk van Versatel. Het doel: 2 Megabyte per seconde, voor Europese begrippen ongekend snel. ,,Wat ze heel goed doen is dat ze steeds als eerste in markt gaan zitten', zegt analist Peter Wortel van effectenbank Amstgeld.

De grootste tegenstand die Versatel op zijn weg vindt is politiek van aard. De langzame deregulering van de Europese kabelmarkt beperkt Versatel in diens groei, legt Wortel uit. Sinds de oprichting in 1995 is Versatel alleen actief geworden in de Benelux en een deel van Duitsland. In Nederland is de liberalisatie ver doorgevoerd, maar in andere landen zijn kabelnetten vaak nog in overheidshanden. Versatel groeit dus zo snel als de wetgevers dat toestaan.

Een ander probleem is de bereidheid van voormalige staatsmonopolisten, zoals KPN Telecom in Nederland, om samen te werken met nieuwkomers als Versatel. Versatel heeft in de Benelux een eigen glasvezelnet, maar moet vaak een beroep doen op de netwerken van anderen om klanten de beloofde `snelheid' te kunnen leveren. Toezichthouder OPTA heeft KPN verplicht anderen toe te laten op zijn netwerk, maar het bedrijf vraagt daar hoge prijzen voor.

Wanneer is Versatel `dik' genoeg? Wortel denkt dat het bedrijf pas iets van schaalvoordelen zal merken als het in geheel Duitsland actief is. Maar het uiteindelijke doel moet op z'n minst Europa zijn. Hoewel dat door de concurrentie steeds moeilijker zal worden.