`Wie wil de Arnhemse Courant nou kopen?'

Uitgever Wegener moet de Arnhemse Courant en het Gelders Dagblad verkopen om de regionale dagbladen van VNU over te mogen nemen. Wegener hoopt zelf de kranten binnenboord te kunnen houden.

Nee, verrast is hij niet. De afgelopen weken waren er door kartelwaakhond NMa (Nederlandse Mededingingsautoriteit) net iets te vaak vragen gesteld over de relatie tussen De Gelderlander en de Arnhemse Courant. En dus was directeur V. Doorn van Wegener Uitgeverij Gelderland-Overijssel, waar de Arnhemse Courant toe behoort, vanochtend niet verbaasd toen hij hoorde dat de NMa vindt dat Wegener onder meer de Arnhemse Courant moet verkopen om de dagbladen van VNU over te mogen nemen.

In de regio Arnhem verschijnen zowel De Gelderlander van VNU als de Arnhemse Courant en het Gelders Dagblad van Wegener. Om te voorkomen dat Wegener straks met beide titels een te sterke economische machtspositie krijgt, moet de uitgever zijn kranten daar goeddeels van de hand doen.

Doorn toont zich verbaasd over het NMa-standpunt. Hij vindt het een ,,vreemde conclusie'' van de NMa om te denken dat één uitgever niet twee kranten in één stad zou kunnen of mogen uitgeven. Wegener is volgens hem niet van plan de titels in elkaar te schuiven. ,,De markt vraagt om twee soorten dagbladen: een ochtendkrant en een avondkrant.'' De Gelderlander is een ochtendkrant, de Arnhemse Courant verschijnt 's middags. ,,Wij kunnen de markt op deze manier optimaal bedienen.''

De Arnhemse Courant heeft, samen met het Gelders Dagblad dat als kopblad van die krant verschijnt, 46.275 abonnees. Dat aantal loopt al jaren terug. Juist het samengaan met de VNU-kranten, aldus Doorn, zou de synergie teweeg kunnen brengen die de krant wat meer lucht kan geven. ,,Dan kun je wat dingen combineren. Dat kunnen we nu dus wel vergeten.''

Wegener krijgt van de NMa twee jaar de tijd om de Arnhemse Courant en drie edities van het Gelders Dagblad te verkopen. Er zijn nog geen gesprekken geweest met potentiële kopers. Doorn laat doorschemeren dat het moeilijk zal zijn de krant daadwerkelijk van de hand te doen. Zelfstandig zal de krant het in elk geval niet redden, dat is financieel onhaalbaar. Maar het is voor Doorn wat al te snel geredeneerd dat de Arnhemse Courant wordt opgedoekt wanneer er binnen twee jaar geen nieuwe eigenaar wordt gevonden.

Dat de krant uiteindelijk toch binnen het concern blijft is ,,méér dan een theoretische mogelijkheid'', zegt Doorn. ,,Je zag dat een paar jaar terug ook bij RTL5, dat volgens Brussel door eigenaar HMG verkocht moest worden. Maar RTL5 zit nog altijd gewoon binnen het concern.'' Zoiets is volgens Doorn met de Arnhemse Courant ook zeer wel mogelijk. Hij bestrijdt dat de zoektocht naar een nieuwe eigenaar voor de krant daarmee een ,,papieren'' zoektocht wordt.

Hoofdredacteur G. Selles van de Gelderse Wegenerkranten toont zich, net als Doorn, ,,zeer verbaasd'' over de NMa-uitspraak. Hij is verbolgen over het feit dat de NMa ,,zomaar de 110 mensen van de krant in de etalage kan zetten''. Selles heeft vanochtend de verschillende redacties geïnformeerd. Ook daar overheerste de verbazing. ,,Dat de NMa zich bezighoudt met de krant in Winterswijk, terwijl Time Warner en America Online op wereldniveau duidelijk maken dat de concurrentie in medialand allang niet meer op krantenniveau speelt.''

Selles zou niet weten wie de Arnhemse Courant kan of wil overnemen. Hij voorziet uiteindelijk hetzelfde scenario als Doorn, namelijk dat de krant gewoon binnen het Wegener-concern blijft.

De journalistenvakbond NVJ kan zich evenmin voorstellen dat iemand de Arnhemse Courant wil kopen. ,,Welke ondernemer gaat nou met Wegener concurreren?'', aldus een woordvoerder. De bond vindt dat de uitspraak van de NMa ,,onaanvaardbare consequenties oplevert voor de betrokken werknemers''.