SOLITAIRE SHOWBOAT LOST BELOFTE IN

Kobe Bryant (21) is een van de grootste talenten in de Amerikaanse basketbalhistorie. Bij de LA Lakers moet hij zijn voorbeeld `Magic' Johnson doen vergeten. De zwarte rijkeluiszoon heeft de weinig vleiende bijnaam Showboat, door zijn zelfzuchtige spel. Bryant behaalde afgelopen nacht een persoonlijk record. Hij maakte veertig punten tegen de Milwaukee Bucks.

De idolen van de Amerikaanse basketbalprof Kobe Bryant tijdens zijn jeugd waren altijd Earvin `Magic' Johnson en Michael Jordan. Bryant woonde van zijn zesde tot vlak voor zijn veertiende jaar in Italië en Frankrijk omdat zijn vader, Joe Bryant, daar een professionele basketbalspeler was. Magic Johnson en Michael Jordan werden ook door de Amerikaanse jeugd in eigen land bewonderd, maar Bryant had nog andere helden: Ruud Gullit, Marco van Basten en Frank Rijkaard. Als zwarte buitenlander in Italië trok hij zich op aan andere zwarte buitenlanders, die in Italiaanse ogen voetbalheiligen waren.

Bryant kan nog enthousiast worden als hij eraan wordt herinnerd, zoals onlangs bleek in The New York Times. ,,Ik mocht van mijn moeder nooit naar de wedstrijden'', verzuchtte hij. ,,Ze vond dat te gevaarlijk.'' Bryant spreekt nog steeds vloeiend Italiaans en heeft een zwak voor het land. Misschien gaat hij er ooit weer wonen. In december nam hij voor 2 miljoen dollar een belang van vijftig procent in Olimpia Milano, een legendarische maar financieel tobbende club. ,,Het brengt mij terug naar waar ik ben opgegroeid'', verklaarde Bryant zijn investering.

Bryant, 2,01 meter lang en 21 jaar, is bezig aan zijn vierde seizoen bij de Los Angeles Lakers. Hij was in 1996 als 18-jarige de jongste speler ooit die zijn entree maakte in de NBA, de Amerikaanse professionele basketbalcompetitie. Het buitenbeentje Bryant, door zijn All-Starverkiezing in 1997 al jaren een officiële topspeler in de NBA, is bezig aan zijn beste seizoen. Hij heeft een basisplaats en mag scoren, vaak en met flair net als zijn voorbeeld Michael Jordan. Onder coach Phil Jackson spelen de Lakers beter dan ze in jaren hebben gedaan, ze zijn nu achttien wedstrijden ongeslagen. ,,Ze zijn al voorbij het gewone respect'', aldus Pat Riley, de voormalige kampioenscoach van de Lakers. ,,Ze zijn aangstaanjagend.'' De Lakers hebben zich als enige team nu al van een plaats in de play-offs van de NBA verzekerd.

Bryant kwam rechtstreeks van de middelbare school bij de Lakers. Het ontbrak kenners aan superlatieven om zijn technische kwaliteiten te beschrijven en niemand bestreed dat hij in de voetsporen zou kunnen treden van Michael Jordan. De sprong van high school naar de NBA leek echter te groot. Wekenlang emmerden columnisten en commentatoren over hoe onverstandig dit was en wat er allemaal mis kon gaan. Lakers-manager en oud-prof Jerry West dacht daar anders over. Hij liet de 17-jarige Bryant overkomen voor een test en zag hem bezig in een one-on-one tegen zijn assistent Michael Cooper, eveens een oud-prof. Bryant had alles wat een coach kon verlangen en West wilde dit talent voor geen goud laten lopen.

Tegelijk met Bryant arriveerde bij de Lakers Shaquille O'Neal, die overgenomen was van Orlando Magic. The Shaq is een van de beste spelers in de NBA, maar hij had moeite om bij Orlando te aarden. Hem werd verweten dat het team nooit ver kwam in de play-offs, hij maakte zijn vrije worpen niet en The Shaq zelf voelde zich ondankbaar behandeld. Hij wilde weg en naar de Lakers gaan was beslist een promotie. Hoewel de Lakers al jaren geen NBA-titel meer hebben gehaald, heeft de club nog steeds een magische klank. Het is de basketbalclub van Hollywood en dichter bij de echte sterren kun je niet komen.

Vergeleken bij het reuzencontract voor O'Neal 125 miljoen dollar was de vier miljoen waarvoor Bryant had getekend een fooitje. Toch was het de bedoeling dat deze twee, de nieuwe center en de nieuwe guard, het samen moesten gaan maken. Shaq had er zin in en ging uit eten met Bryant, maar het klikte niet echt tussen de twee. Op het veld kreeg Bryant van O'Neal al gauw de bijnaam Showboat. Bryant had een moeizaam begin bij de Lakers. Hij blesseerde vlak voor het begin van het seizoen zijn hand bij een partijtje aan het strand van Venice Beach. De coach van de Lakers, Del Harris, was een oudgediende. Pikant genoeg was het de laatste coach die vader Joe Bryant had gehad toen hij nog in de NBA speelde. Harris liet zijn spelers zeer vrij tijdens de trainingen, wat niet goed was voor een jonge speler als Bryant. Oudere spelers als Byron Scott en Eddy Jones namen hem onder zijn hoede maar Bryant bleef afstand houden, iets dat O'Neal al eerder had gemerkt.

Het had te maken met Bryants achtergrond. Anders dan veel andere spelers groeide hij op in een welgesteld gezin, woonde hij lange tijd in het buitenland en leidde hij een wat solitair bestaan. Bryant heeft twee oudere zussen en zijn beste vriend was zijn vader. De familieband van de Bryants is zeer hecht. Toen Kobe een contract kreeg bij de Lakers verhuisde de hele familie naar Pacific Palisades, een rijke buitenwijk van Los Angeles. Toen het gezin Bryant in Italië woonde, stuurde familie in Philadelphia videobanden op van NBA-wedstrijden. Kobe bestudeerde die eindeloos en probeerde de bewegingen van zijn idolen na te bootsen. Hij reisde met zijn vader mee tijdens het basketbalseizoen en verzorgde tijdens de rust een eenmansbasketbalshow op het veld. Tijdens trainingen probeerde hij zijn vaders teamgenoten te verleiden tot one-on-one-wedstrijdjes. Bryant, tot de kruin geladen met ambitie, vervolmaakte zijn techniek. Als iemand hem vroeg wat hij later ging doen, zei hij dat hij in de NBA ging spelen.

Elke zomer ging het gezin terug naar Philadelphia om de band met het moederland te behouden. Bryant speelde in een zomercompetitie in de stad en viel vanaf het begin op als zeer talentvol. Voor hem was het Amerikaanse straatbasketbal met veel lichamelijk contact een goede leerschool. Bovendien pikte hij in de VS een dosis slang op die hij thuis in Italië niet leerde.

Bij de Lakers kreeg Bryant al snel de reputatie dat hij te veel alleen wilde doen en ook te mooi. De bijnaam Showboat was niet slecht gekozen. Het wordt een 18-jarige zeer kwalijk genomen als hij zelf doordribbelt naar de basket en schiet terwijl een teamgenoot daar al tien seconden staat te wachten. Zijn houding buiten het veld was er een van gereserveerdheid. Dat werd weer uitgelegd als arrogantie. Op een vraag van de pers wie van zijn teamgenoten vrienden waren, antwoordde Bryant: ,,Niemand.'' Gezien zijn talent kan Bryant nog tien tot vijftien jaar meedraaien, aldus een journalist van The Los Angeles Times, maar misschien draaien zijn teamgenoten hem voor die tijd de nek om.

Na Bryants eerste seizoen, waarin hij weinig speeltijd kreeg, werd Harris ontslagen en assistent-coach Kurt Rambis nam zijn plaats in. Ook onder Rambis konden de Lakers de ambities niet waarmaken. Bryant was nog steeds het natuurtalent, maar zijn spelniveau vertoonde pieken en dalen. West bleef er wel in geloven, want Bryant kreeg vorig jaar een zesjarig contract van 71 miljoen dollar. Afgelopen zomer is Phil Jackson, de voormalige coach van de Bulls en Michael Jordan, naar Los Angeles gekomen. Jackson is een fantastische strateeg die zijn spelers met taken het veld instuurt. De basketballers voelen wel dat het er nu op aan komt en Jackson is een onbetwiste autoriteit, dus ze luisteren. Bryant is nog steeds een vreemde eend in de bijt maar door de teamsuccessen klaagt niemand er meer over. Jackson zelf is nu bezig te bewijzen dat hij ook zonder Jordan kampioen kan worden. Het helpt natuurlijk dat hij in zijn selectie de basketbalreïncarnatie van Jordan heeft.