Snelle Verstappen mag race niet uitrijden

Geen race-auto was gisteren in Melbourne sneller dan de Arrows van Jos Verstappen. Maar de teamleiding durfde het niet aan de Nederlander de race uit te laten rijden.

Wie gisteren bij de bookmakers van de Grote Prijs van Australië zijn dollars inzette op Jos Verstappen, zou bij een overwinning van de Nederlander het 101-voudige van zijn inleg uitgekeerd hebben gekregen. De rentree van de Nederlandse coureur in de Formule I begon weliswaar veelbelovend, maar geen enkel moment had hij het podium in zicht. Wie bij de trailer van TAB Sportsbetting op Verstappen had gewed, was zijn geld kwijt.

De start in Melbourne was veelbelovend voor de Nederlander. Vanaf z'n dertiende startplaats in de openingsrace van het seizoen was Verstappen in korte tijd opgerukt naar de negende plaats. Maar na zestien ronden was de race voor Jos the Boss voorbij. Als gevolg van problemen met de spoorstangen van de twee Arrows-bolides – de onderdelen tussen stuurkolom en voorwielen – moest hij zijn oranje-zwarte wagen in opdracht van de teamleiding aan de kant zetten.

Toch was er voor Verstappen voldoende aanleiding om met tevredenheid terug te kijken op zijn 58ste Grand Prix, die op het gelegenheidscircuit van Albert Park werd bijgewoond door 125.000 toeschouwers. Niet langer rijdt hij in een auto waarmee hij slechts het startveld opvult. Met uitzondering van zijn debuutjaar in de Formule I (Benetton 1994) beschikte Verstappen over matige of slechte wagens. Dit keer kon de coureur harde cijfers laten spreken.

Op twee van de drie secties van het circuit waar de snelheden worden gemeten, was Verstappen gisteren de snelste. Bovendien prijkte zijn naam bovenaan de lijst met de hoogste snelheden. Geen enkele coureur reed gisteren sneller: 302 kilometer per uur. Bovendien deed hij dat al na dertien minuten, met een redelijk volle brandstoftank. Winnaar Schumacher kwam in Melbourne niet verder dan 298,7 kilometer per uur, wereldkampioen Hakkinen haalde de 300.

,,Op het rechte stuk gaat deze wagen zo ongelooflijk hard'', zei Verstappen na de race. ,,Het is een ontzettend snelle auto. En ik denk dat we daarmee dit jaar heel goede resultaten kunnen neerzetten.'' Niet langer is hij voor goede klassering afhankelijk van het aantal collega's dat voor hem door pech of een ongeluk uitvalt. ,,Door die hoge snelheid kunnen we nu uitgaan van onze eigen kracht.''

De problemen voor het Arrows-team van Tom Walkinshaw begonnen in de zevende ronde, toen Verstappens teamgenoot Pedro de la Rosa een bocht naar rechts wilde insturen maar zijn wagen niet reageerde en rechtdoor reed. Oorzaak was een kapotte spoorstang, die het als gevolg van de Australische hitte begaf. Met hoge snelheid knalde hij tegen de bandenstapel naast de baan, die zijn wagen ernstig vernielde maar tegelijkertijd flink afremde. De Noord-Ier Eddie Irvine, met zijn Jaguar in het spoor van de Spanjaard, haalde meteen zijn voet van het gaspedaal en crashte in zijn poging De la Rosa te ontwijken.

In dezelfde ronde ondervond Verstappen problemen met een spoorstang. ,,Ineens klapte het linkerwiel weg.'' De Arrows raakte van de baan, maar Verstappen kon z'n wagen weer op het asfalt krijgen. Bij de eerste gelegenheid dook hij de pits in, terwijl hij in negende positie lag. De safetycar was het rennersveld inmiddels voorafgegaan om takelwagens de kans te geven de wrakken van De la Rosa en Irvine – beiden bleven ongedeerd – op te ruimen. De la Rosa reageerde nuchter op de zware crash en had er geen boodschap aan dat het slechter had kunnen aflopen. ,,Het is autosport en soms is dat gevaarlijk. Kan gebeuren.''

Verstappen liet in de tussentijd in de pits een nieuwe spoorstang monteren, maar dat kostte hem veel tijd. Toen de Nederlander op de baan terugkeerde, keek hij tegen een achterstand van twee ronden aan en bezette hij de negentiende plaats. Tien ronden later werd Verstappen alsnog naar binnen gehaald. De teamleiding van Arrows vond het als gevolg van de onbetrouwbaarheid van de spoorstangen te gevaarlijk om hem nog langer te laten rijden. Verstappen: ,,De wagen voelde ook niet meer optimaal aan. Ik reed nog redelijk hard, maar ik had niet meer zoveel vertrouwen in de auto.'' De Nederlander was er daarom niet rouwig om dat hij de stalorder kreeg zijn wagen in de pitbox te parkeren. ,,Bovendien had ik met een paar ronden achterstand niks meer te winnen.''

Verstappen zei na afloop dat de spoorstangen wel op sterkte zijn getest, maar niet op hitte. ,,Die testmachine hebben we pas vorige week gekregen en we hebben er nog geen gebruik van kunnen maken. Dat gaat nu wel gebeuren, ook met meer onderdelen.''

In Melbourne liep de temperatuur op tot dertig graden. De Formule I-teams testten de afgelopen maanden op de circuits van Jerez, Barcelona en Fiorano bij temperaturen tussen de tien en vijftien graden. ,,Het probleem is gemakkelijk op te lossen'', zei De la Rosa.

Ook Verstappen gaat ervan uit dat de problemen voor de volgende race, over twee weken op het Interlagos-circuit in Brazilië, verholpen zullen zijn. Na de malheur in Melbourne blijft hij optimistisch. ,,Ferrari, McLaren en Jordan zullen we niet kunnen verslaan, maar met deze snelle wagens kunnen we in de buurt van de top-3 komen. Dit jaar gaan we hele goede resultaten neerzetten.''