Schumacher wint eindelijk GP Australië

De Duitser Michael Schumacher won gisteren voor het eerst in zijn carrière de Grote Prijs van Australië. In zijn tiende seizoen finishte hij in Melbourne voor zijn Braziliaanse teamgenoot Rubens Barrichello en zijn broer Ralf, die de rentree van BMW als motorenleverancier in de Formule I van glans voorzag.

Wereldkampioen Mika Hakkinen en zijn teamgenoot David Coulthard voerden het veld aanvankelijk aan, maar vielen beiden met motorproblemen uit. Daarmee maakten ze de weg vrij voor het Ferrari-duo Schumacher-Barrichello. ,,Toen ik Hakkinen zaterdag zag juichen omdat hij pole position had veroverd, dacht ik, juich jij nu maar, ik doe dat morgen wel als ik gewonnen heb'', zei Schumacher. ,,De auto is niet alleen betrouwbaar'', zei hij over z'n Ferrari, ,,maar ook bloody fast. Jammer dat Coulthard en Hakkinen uitvielen. Ik had het liever met ze in de race uitgevochten.'' Niet langer is Mercedes McLaren het te kloppen team, maar Ferrari, meende Schumacher na de ouverture van zijn vijfde jaar in Italiaanse dienst. ,,Het ziet ernaar uit dat dit een erg goed jaar gaat worden.''

Ralf Schumachers teamgenoot en Formule I-debutant Jenson Button (BMW Williams) viel in de slotfase uit. Op dat moment lag de 20-jarige Engelsman verrassend zesde. Hij was gestart op de 21ste plaats. ,,Ik heb laten zien dat ik klaar ben voor deze job'', zei Button. De debuterende Argentijn Gastón Mazzacane (Minardi) viel ook uit, de Duitse nieuweling Nick Heidfeld (Prost) eindigde als tiende en laatste. British American Racing was met Ferrari het enige team dat twee wagens aan de finish bracht. Jacques Villeneuve en Ricardo Zonta behaalden in 1999 geen enkel punt, nu waren hun respectievelijk vierde en zesde plaats goed voor vier WK-punten. Zonta dankte zijn zesde plaats aan de diskwalificatie van nummer zes Mika Salo (Sauber). De Fin werd uit de uitslag geschrapt omdat de voorvleugel van zijn wagen niet aan de reglementaire afmetingen voldeed.