`Van Kempen ging te snel'

Na het vertrek van bestuursvoorzitter Caspar van Kempen en het naar beneden bijstellen van de winstverwachting is het vertrouwen van beleggers in Wolters Kluwer tot een nulpunt gedaald.

Wolters Kluwer is van zijn voetstuk gevallen. De uitgever moest de eind vorig jaar fier aangekondigde `dubbele groeicijfers' van de nettowinst gisteren schoorvoetend naar beneden bijstellen. Hoge investeringen in Internetdiensten drukken de komende twee jaar de winst van de uitgever van onder meer juridische, fiscale, educatieve en medische informatie.

Gewoonlijk liggen beleggers daar niet wakker van. ,,Als aan zulke investeringen een heldere, strategische visie op het ontwikkelen van nieuwe producten en diensten op Internet ten grondslag ligt, nemen beleggers een lagere winst voor lief'', zegt analiste Mick Heyblom van zakenbank Delta Lloyd. Bij Wolters Kluwer ontbreekt volgens haar zo'n visie.

De aankondiging, gisteren, dat Wolters Kluwer in twee jaar 250 miljoen dollar (560 miljoen gulden) in Internetdiensten pompt – beduidend minder dan bijvoorbeeld concurrent Reed Elsevier, die daar in drie jaar ruim 2,6 miljard gulden voor uittrekt – kon beleggers dan ook niet bekoren. Het aandeel Wolters Kluwer daalde gisteren op de Amsterdamse effectenbeurs liefst 26 procent en kwam daarmee op het laagste punt sinds 1996 terecht.

De koersdaling was mede het gevolg van het vertrek van bestuursvoorzitter Caspar van Kempen. De hoogste baas wordt nog geen vijf maanden na zijn aantreden aan de kant gezet omdat hij, zo zei zijn opvolger Robert Pieterse gisteren in een toelichting aan analisten, ,,te snel'' wilde gaan. ,,We hadden een verschil van mening over de snelheid waarmee we met onze producten moeten overgaan op Internet. We willen onze klanten niet dwingen online te gaan. Die moeten zelf kiezen langs welk kanaal ze hun informatie wil ontvangen.''

Of Van Kempen meer geld in Internet wilde steken dan de 250 miljoen dollar die Wolters Kluwer er nu voor uittrekt, wilde Pieterse niet zeggen. Wel erkende hij dat het ,,geen gigantisch bedrag'' is, zoals bij de concurrentie, ,,maar die moet zich dan ook afvragen of al die investeringen uiteindelijk ook wel iets zullen opbrengen.'' In de toelichting op de gisteren gepresenteerde jaarcijfers formuleert de uitgever het zo: ,,Een euro die we investeren in Internet, is niet waardevoller dan een euro die we investeren in andere producten.''

Wolters Kluwer had zelf in november nog hoge verwachtingen van de extra inkomsten die de Internetproducten zouden gaan genereren. Die waren te optimistisch, zegt Pieterse nu. ,,De ontwikkelingen op Internet gaan toch sneller dan we hadden verwacht.'' Om die groei bij te kunnen benen, laat de uitgever zijn decentrale aanpak van de ontwikkeling van Internetdiensten – iedere dochter maakte zijn eigen Internetproducten – varen en kiest ze voor een centrale aansturing.

De komende week gaat Wolters Kluwer de baan op om beleggers ervan te overtuigen dat het concern op de goede weg is met zijn Internetstrategie. Vanaf maandag houdt de bestuursvoorzitter analistenprestaties en `roadshows' in Europa en de Verenigde Staten om te redden wat er te redden valt.