Formule I-coureur te jong om auto te huren

Drie twintigers maken in Australië hun debuut als Formule I-coureur. De Brit Jenson Button (20), de Argentijn Gastón Mazzacane (24) en de Duitser Nick Heidfeld (22) rijden morgen in Melbourne tegen de gevestigde orde.

Gastón Mazzacane is een man van weinig woorden. De Argentijnse coureur uit het team van Minardi voelt zich beter thuis op de racebaan dan achter een microfoon. Gisteren reed hij bij de eerste vrije trainingen voor de Grote Prijs van Australië een verrassend snelle tijd, goed voor de twaalfde plaats. Gevestigde namen als Giancarlo Fisichella, Ralf Schumacher, Johnny Herbert en Jean Alesi liet hij achter zich.

Op zijn eerste persconferentie als Formule I-coureur gedroeg hij zich ijzig koel. Een blik van `wie maakt me wat' in de ogen, korte en zakelijke antwoorden, in goed Italiaans; de taal van zijn werkgever. Op de vraag of hij ter introductie iets meer over zichzelf kon vertellen, volstond hij met de opmerking dat hij van autorijden houdt. ,,Basta.'' Was hij ervan onder de indruk om voor het eerst tussen racehelden als Michael Schumacher en Mika Hakkinen te rijden? Allerminst. ,,Ik heb het voorlopig druk genoeg met mezelf'', repliceerde de coureur uit het land van vijfvoudig wereldkampioen in de Formule I, Juan Manuel Fangio.

Aanzienlijk opgewekter en spraakzamer is Jenson Button. Het nieuws dat de jeugdige Engelse coureur door het team van Frank Williams als tweede rijder was aangetrokken naast de ervaren Duitser Ralf Schumacher, kwam in januari voor velen als een verrassing. Button beleeft een bliksemcarrière. Drie jaar geleden reed hij nog in een kart, nu is hij een Formule I-coureur met een inkomen van een miljoen gulden. Twee jaar geleden reed hij voor het eerst in een race-auto en in zijn eerste seizoen veroverde hij de Britse Formule Ford-titel.

Eind januari kreeg Button via een telefoontje in de kroeg te horen dat hij de race met de Braziliaan Bruno Junquera om een plaats bij BMW Williams had gewonnen. Een journalist had gelezen dat hij van pasta en jus d'orange houdt en wilde gisteren van hem weten wat hij in het café te zoeken had. ,,Als je naar een pub gaat, hoef je niet per se alcohol te drinken'', antwoordde de coureur. ,,Wat niet wegneemt dat je af en toe een pilsje moet kunnen drinken.''

Tijdens de Grote Prijs van de Verenigde Staten, eind september in Indianapolis, heeft Button een probleem. Daar mag pas alcohol worden verkocht aan jongeren vanaf 21 jaar. ,,Ik heb er meer problemen mee dat ik in Europa vanwege mijn leeftijd nergens een auto kan huren. Ook hier in Australië niet. Daarom heb ik mijn vader meegenomen.''

Volgens Jarno Trulli, zijn collega bij Jordan, moet Button zo veel mogelijk kilometers maken. Wat dat betreft is Button op de goede weg. Op de eerste trainingsdag legde hij in Melbourne van alle tweeëntwintig coureurs de meeste ronden af, veertig in totaal. ,,Dit is een leerjaar en ik wil vooral de circuits goed leren kennen'', zei Button, die net als zijn collega's Heidfeld en Mazzacane voor het eerst van zijn leven in Down Under is.

Button was in januari, de maand waarin hij twintig werd, het mikpunt van spot toen hij zijn contract tekende bij BMW Williams. Er verschenen cartoons in de kranten waarin hij als een klein kind werd afgebeeld. Op een van die tekeningen rijdt Button in een racewagen voorbij, terwijl een lid van zijn team langs de baan een bord omhoog houdt waarop niet zijn rondetijd staat vermeld maar het tijdstip waarop hij die avond naar bed moet: acht uur. Ook oud-coureurs als Jackie Stewart en Jody Scheckter en collega's als Jacques Villeneuve en Mika Hakkinen lieten weten dat Button beter nog een jaar ervaring had kunnen opdoen in een lagere raceklasse. De debutant is een andere mening toegedaan. ,,Veel mensen kennen me niet als coureur en niet als persoon. Ik denk dat een coureur die klaar is voor de Formule I daar klaar voor is ongeacht zijn leeftijd.''

Button is de op vier na jongste Formule I-coureur. Recordhouder is de Nieuw-Zeelander Mike Thackwell, die in Buttons geboortejaar 1980 als negentienjarige in de Grote Prijs van Canada zijn debuut maakte. Kort na de start van de race raakte hij betrokken bij een kettingbotsing, die voor eendagsvlieg Thackwell ook het einde van de race betekende.

De eerste training van Nick Heidfeld, vorig jaar in dienst van McLaren Mercedes kampioen in de Formule 3000, verliep gisteren ook niet vlekkeloos. De net als Heinz-Harald Frentzen (Jordan) uit Mönchengladbach afkomstige coureur besloot zijn eerste trainingsdag op z'n 22ste verjaardag toepasselijk op de 22ste en laatste plaats. Na zeven ronden belandde Heidfeld in een grindbak en er moest een takelwagen aan te pas komen om hem daaruit te bevrijden. Een schrale troost was dat teamgenoot Jean Alesi er gisteren ook niks van terecht bracht. De 35-jarige Fransman met elf jaar Formule I-ervaring eindigde als voorlaatste. Alesi verstaat de kunst van het relativeren. ,,Je moet toch ergens beginnen.''