Schumacher rijdt snelste tijd en crasht

Michael Schumacher is het Formule I-seizoen vandaag op spectaculaire wijze begonnen. Op het wegcircuit in Albert Park in Melbourne had hij vanmorgen de eer als eerste te crashen in zijn Ferrari. Vlak daarvoor had de Duitse coureur, die ongedeerd bleef, de snelste trainingstijd gereden.

De Schot Coulthard eindigde met een McLaren Mercedes vlak achter Schumacher op de tweede plaats. De Braziliaan Barrichello reed met een Ferrari de derde tijd. Hij was iets sneller dan de Finse wereldkampioen Hakkinen, die in een McLaren Mercedes rijdt.

Jos Verstappen verloor in de tweede vrije training kostbare tijd als gevolg van remproblemen. Vanmiddag stond de Arrows van de Nederlander het grootste deel van de tijd in de garagebox. Aan het eind van de trainingssessie hadden de mecaniciens het mankement verholpen en kon Verstappen de baan weer op, maar door problemen met de benzinedruk kon hij een snelle ronde niet afmaken. Van de 22 coureurs realiseerde hij de twintigste tijd.

De eerste trainingsdag in Australië gaf een aardig beeld van de krachtsverhoudingen in het nieuwe seizoen. Verrassend snel waren vandaag Villeneuve (vijfde) en Zonta (negende), beiden in dienst van British American Racing (BAR). Oud-wereldkampioen Villeneuve moest uitsluitend de McLarens en de Ferrari's voor zich dulden, de twee teams die naar verwachting opnieuw om de wereldtitel zullen duelleren. Vorig jaar behaalden beide BAR-coureurs vooral door motorproblemen (Supertec) geen enkel WK-punt. De trainingssessies maakten duidelijk dat daar dit seizoen met de door Honda geleverde motoren zeker verandering in komt. De Japanse onderneming beleefde vandaag na zeven jaar een succesvolle terugkeer in de Formule I.

De crash van Schumacher riep herinneringen op aan zijn ongeluk halverwege vorig seizoen op het circuit van Silverstone. Halverwege de tweede vrije training voor de Grote Prijs van Australië raakte hij vlak voor een bocht naar rechts de controle over het stuur kwijt. In de grindbak kwam hij met een harde klap tegen een vangrails van rubber tot stilstand. Vooral Ferrari-teambaas Todt sloeg de schrik om het hart. Opgelucht was de Fransman pas toen hij Schumacher uit de auto zag stappen.

In Engeland schoot Schumacher in juli met zijn Ferrari voor een bocht naar rechts als gevolg van een remprobleem rechtdoor. Met een snelheid van ver boven de tweehonderd kilometer per uur denderde zijn bolide door de grindbak, waarna hij frontaal botste met een bandenstapel. Hij brak daarbij een been, verspeelde zijn kansen op de wereldtitel en keerde pas terug in de voorlaatste race van het seizoen, in oktober in Maleisië.

Bij het verlaten van de baan werd de wagen van Schumacher vanmiddag over de curbstones gelanceerd, waarna hij even door de lucht vloog. Net als in Engeland was de snelheid tot het moment van de klap weer hoog, tegen de tweehonderd kilometer per uur, maar een belangrijk verschil met zijn crash op Silverstone was dat hij nu met de linkerzijkant tegen de muur van rubber knalde.

,,De auto brak en ik verloor de controle. Ik kon geen kant meer op. Maar ik ben blij dat ik het er heelhuids van af heb gebracht'', zei de Duitser over z'n crash vlakbij de tribune die zijn naam draagt. ,,Ondanks het ongeluk hebben we aan onze verwachtingen voldaan. We waren 't snelst en dat is een goed teken.''

De eerste vrije training verliep voor Schumacher ook niet zonder problemen. De aansturing van een tv-camera in zijn Ferrari raakte oververhit, waardoor de wagen stilviel. Officials moesten de auto naar de pits duwen.

Hoewel de Ferrari van de tweevoudig wereldkampioen bij de crash zwaar beschadigd raakte, gaat teambaas Todt ervan uit dat de wagen zondag rijklaar is. Als dat niet het geval is, maakt Schumacher gebruik van een reserve-auto.

Verstappen was vandaag ondanks zijn slechte trainingstijd en twintigste klassering een opgewekt man. ,,Ondanks de problemen met de remmen en de benzinedruk voelde de wagen uitstekend aan. Het motortje doet het goed. Ik ben heel tevreden. Dit is een auto met potentieel. Jammer van die twintigste plek, ik had toch verder vooraan moeten staan.''

Alleen de Prost-coureurs Alesi en Heidfeld reden langzamer dan Verstappen.