Een ongewone overname

Na kabel-, telecom- en Internet-bedrijven koopt UPC nu voor het eerst ook radio- en televisiestations. Beleggers zijn weinig enthousiast over deze expansie in ,,ouderwetse'' media.

Geld moet rollen, vinden ze bij UPC. De groeistrategie van de kabel-, telefonie- en Internetaanbieder is al sinds de beursgang in februari 1999 gestoeld op een opeenstapeling van overnames. De gisteren aangekondigde overname van SBS Broadcasting, het moederbedrijf van SBS6 en Net5, voegt in één klap 948 miljoen gulden toe aan de omzet van UPC (608 miljoen gulden in de eerste negen maanden van 1999).

UPC vergroot daarmee niet alleen voor de zoveelste keer zijn schaal, het bedrijf stapt ook een hele nieuwe markt binnen. Dit keer investeert UPC niet in de snelle, onstuimige wereld van Internet en telecom, maar in naar verhouding traditionele media als radio en televisie. De kabelaar voegt daarmee broodnodige content (inhoud) toe aan zijn distributiekanalen.

Dat sluit weliswaar nauw aan bij de kabeldiensten – nog altijd de kernactiviteit van UPC – maar het verandert het bedrijf wel ingrijpend van karakter. Radio- en televisiestations vormen voortaan ruwweg een derde van de omzet. Terwijl bij kabel- en telecomdiensten de bomen tot in de hemel groeien, zijn radiozenders en televisienetten hooguit gestage groeiers. Bovendien hebben ze veel concurrentie en zijn ze sterk afhankelijk van het economisch tij.

Analist Manus Fleskens vindt de overname van SBS een onverstandige aankoop. ,,Content hoef je niet te kopen. Je kunt ook gewoon een alliantie sluiten, dan heb je dezelfde inhoud en dan hoef je niet voor een hoge prijs zo'n heel bedrijf over te nemen.'' UPC heeft al een belang van 27,6 procent in SBS. ,,Het was voldoende geweest als ze dat wat hadden verhoogd.''

Fleskens zou de overname van SBS door UPC niet willen vergelijken met de AOL Time Warner deal in de Verenigde Staten, waarbij Internetaanbieder American Online het veel grotere mediaconglomeraat Time Warner inlijfde. ,,Time Warner heeft filmstudio`s, tijdschriften en platenlabels. Het produceert op grote schaal inhoud die je via Internet kunt verspreiden. SBS is eerder een inkoper van producties van anderen, die ze via de televisie uitzenden.''

Het aantal eigen producties van SBS is minimaal, en zeker niet de 6,3 miljard gulden waard die UPC voor SBS betaalt, vindt Fleskens. Hij ziet daarin ook de verklaring van de daling van de beurskoers van UPC. ,,Beleggers zien het niet zitten dat UPC in radio en televisie stapt. Dat is toch een minder interessant terrein dan Internet en telefonie.''

Bij UPC liggen ze niet wakker van de koersdaling. ,,De markt kan morgen weer heel anders reageren'', zegt een woordvoerder. De aandeelhouders reageren zo, omdat UPC nu iets ongewoons doet. Normaliter koopt UPC kabelnetwerken, nu is het opeens media-vulling. ,,Wij zullen nu aan onze aandeelhouders moeten uitleggen wat deze deal betekent voor ons bedrijf.''

UPC geeft hoog op van de synergie-effecten die het samengaan met SBS kan opleveren. UPC denkt tevens dat SBS een goede aanvulling zal vormen op dochteronderneming Chello, de aanbieder van snelle Internettoegang via de kabel. ,,Ze zijn net als wij heel actief met Internet.'' In de praktijk zal dat betekenen dat klanten tegen een vergoeding ,,een samenvatting van een voetbalwedstrijd op Internet kunnen zien''. Of videoclips. Of andere beelden. SBS genereert bovendien een extra inkomstenstroom in de vorm van reclame.

,,Dit is precies wat UPC moet doen'', vindt analist Oskar Thijs van zakenbank MeesPierson. In navolging van America Online kan UPC met de overname van SBS reële waarde aan het bedrijf toevoegen, die niet gebaseerd is op sentimenten rond Internet. ,,UPC heeft een hoop waarde (op de beurs), maar je krijgt pas echte waarde als je content (inhoud) koopt.'' De `hete lucht' die boven het aandeel UPC hangt, zal de komende tijd verdwijnen, aldus Thijs.

Het aandeel UPC moest gisteren op de Amerikaanse schermenbeurs Nasdaq ruim 17 procent inleveren, vanmorgen was er ruim vijf procent herstel. SBS maakte een sprong van ruim een kwart en handhaafde zich vanmorgen op deze koers, ruim onder het bod van UPC. SBS mag dan veel minder inhoud te bieden hebben dan Time Warner, UPC heeft als Internetbedrijf toch een stevige premie op tafel moeten leggen. Toen het bod bekend werd gemaakt had dat een waarde van dik negentig dollar (het aandeel SBS stond op 57 dollar). Dat betekende een premie van meer dan vijftig procent, maar door de koersval van UPC liep de waarde van het bod (deels in aandelen) snel terug.

UPC is eraan gewend te krijgen wat het wil. Dat doet het bedrijf door de concurrentie bijna letterlijk te smoren onder bankbiljetten. Daarom is het des te opmerkelijker dat UPC onlangs werd afgetroefd in de race om de kabelbelangen (in vier Duitse deelstaten) van Deutsche Telekom. UPC werd gepasseerd en liep zo 4,2 miljoen aansluitingen mis. Maar dat overkomt het bedrijf niet zo vaak. SBS vormt daar het zoveelste bewijs van.