Bouwer Titanic aan de grond

De Noord-Ierse scheepswerf Harland & Wolff in Belfast moet mogelijk sluiten na het mislopen van de order om het nieuwe vlaggenschip van de Cunard-line, de Queen Mary II, te bouwen.

De 1745 werknemers van de werf kregen gisteren formeel bericht dat ze in juni, als alle lopende orders zijn afgehandeld, kunnen worden ontslagen. De cruiserederij Cunard bevestigde gisteren een voorlopig contract voor de bouw van de `QM II' te hebben getekend met de Franse werf Chantiers de l'Atlantique in Saint Nazaire.

Een poging van de Britse regering om de order met een financiële garantie alsnog binnen te halen bleek vruchteloos. Die reddingspoging was ,,te weinig en te laat'', aldus een woordvoerder van Harland & Wolff, waar in 1911 de Titanic van stapel liep. Noord-Ierse politici zeggen dat sluiting duizenden andere banen bedreigt die van de scheepswerf afhankelijk zijn.

Volgens de werf is ,,de slag om onze toekomst te garanderen verre van voorbij'' en zijn er ,,kansen die we aggressief willen benutten''. Welke kansen dat zijn is onduidelijk. In Belfast wordt gespeculeerd op orders voor de Britse marine. Maar het Britse ministerie van Defensie zit krap bij kas en heeft bovendien vorig jaar de Kvaerner-werf in Govan bij Glasgow helpen redden.

Die werf werd eveneens met sluiting bedreigd waarbij 1200 ontslagen zouden vallen. Een door de overheid gesteunde overname door defensieconcern GEC Marconi voorkwam dat.

De Queen Mary II wordt gebouwd op de Franse werf die ook legendarische schepen als de `Normandie' en de `France' bouwde. Volgens de in Miami gevestigde Cunard-rederij is ,,onze visie van de eerste echte transatlantische passagierschip sinds een generatie van een droom veranderd in een gedetailleerd plan'' en heeft de Franse werf ,,de mogelijkheid die droom werkelijkheid te maken''. Cruise-rederijen zijn wereldwijd met elkaar in de slag om met nieuwe luxe schepen een zo groot mogelijk marktaandeel te veroveren.

Harland & Wolff heeft sinds 1861 meer dan 1700 schepen gebouwd en in de hoogtijdagen van de jaren '50 werkten er 35.000 mensen. De meeste faam verwierf uiteraard de Titanic, die in mei 1911 van stapel liep als het grootste passagiersschip van die tijd en op 14 april 1912 op zijn eerste reis zonk na een botsing met een ijsberg. Bij de ramp verdronken 1503 passagiers. Harland & Wolff is sinds 1989 eigendom van het Noorse concern Fred Olsen Energy. De twee grote gele brugkranen, van Harland & Wolff, `Samson' en `Goliath' in de volksmond, domineren de skyline van Belfast.