Verstappen de soldaat van oranje

In Melbourne werd de nieuwe wagen van Jos Verstappen gepresenteerd. Bij Arrows zijn de verwachtingen hooggespannen.

In de omgeving van het Nederlands voetbalelftal zou Jos Verstappen niet misstaan met zijn nieuwe bolide. De Arrows waarmee de Nederlandse Formule I-coureur zondag aan de start verschijnt van de Grote Prijs van Australië is uitgevoerd in oranje en zwart. Mede dankzij een financiële injectie van het Britse telecommunicatiebedrijf Orange gaat Verstappen dit seizoen van start als de raceversie van Paul Verhoevens Soldaat van Oranje.

De overige tien teams in de Formule I hadden hun presentatie al lang achter de rug. In Europa toonden ze hun nieuwe wagens. Ook Arrows, dat eind januari Verstappen aantrok als coureur naast de Spanjaard Pedro de la Rosa, was van plan zich vorige maand in Engeland aan de wereld te tonen. Door de late komst van de grootste sponsor van het team, Orange, werd de presentatie opgehouden tot drie dagen voor de openingsrace van het seizoen 2000.

Arrows F1 Racing had in Melbourne gekozen voor een klassieke omgeving. Met een reuzenheftruck werd de Arrows A21, het exemplaar van De la Rosa, naar de eerste verdieping van de voormalige Munt van Melbourne getild. Het bakstenen gebouw tegenover het vandaag geopende Australisch-footballstadion Docklands Colonial doet tegenwoordig dienst als automuseum. Tussen glanzende Mercedessen, Rolls Royces, Jaguars en Porsches ging vandaag het zwarte doek van de high-techwagen van Verstappen, De la Rosa en de Australische testrijder Mark Webber.

Pas vandaag werd een van drie wagens waarmee Arrows naar Australië is gekomen, van alle stickers met sponsornamen voorzien. Dat gebeurde nog op het circuit in Albert Park. Opvallend is de vermelding van de website van voetbalclub Manchester United, ManUtd.Com. Zowel Arrows als de voetbalclub worden gesteund door het Britse wedkantoor Eurobet.

,,Het gaat lekker'', zei teambaas Tom Walkinshaw vandaag in het Fox Family Auto Museum over de aanwas van sponsors, die het team in korte tijd in elk geval qua budget in de subtop van de Formule heeft gebracht. Arrows is `hot'. Raymond Vermeulen, een van de managers van Verstappen, sprak van een sneeuwbaleffect. ,,Belangrijk was dat het testen zo goed ging. En van het één komt het ander.''

Walkinshaw wilde geen bedragen noemen, maar liet weten dat zijn team ongeveer hetzelfde budget heeft als Jordan, het Britse team dat vorig jaar vooral dankzij Frentzen als derde eindigde in het constructeurskampioenschap. Ferrari en McLaren zijn voorlopig nog de twee onaantastbare topteams. ,,Ons budget is substantieel'', zei Walkinshaw. Alleen hoofdsponsor Orange investeert de komende drie jaar al 70 miljoen pond (ruim 250 miljoen gulden) in de Formule I. Daarvan gaat het leeuwendeel naar Arrows.

Verstappen is als Nederlander blij met zijn oranje wagen. ,,Het is natuurlijk toeval, maar toch is het mooi meegenomen.'' Hij maakte uit de vele reacties op dat de Formule in Nederland nog meer is gaan leven. In de kwalificatietraining hoopt hij zaterdag de hooggespannen verwachtingen om te zetten in daden. ,,Met een startplaats bij de eerste tien zijn we tevreden.''

Enkele uren eerder presenteerden wereldkampioen Mika Hakkinen en Michael Schumacher zich aan de pers. Schumacher maakte een kribbige indruk. ,,Als je met Ferrari dit jaar weer geen wereldkampioen wordt...'' De verslaggever kreeg geen kans zijn vraag af te maken. Als een politieman stak de coureur zijn hand op. ,,Stop. Deze vraag heeft geen enkele zin.''

De Duitser begint aan zijn vijfde seizoen bij Ferrari. Vorig jaar werd zijn seizoen verpest door een gebroken been, gevolg van een crash in juli op het circuit van Silverstone. Toen greep zijn teamgenoot Eddie Irvine (nu Jaguar) bij Ferrari de macht; op zijn beurt moest de Noord-Ier in de laatste race, in Suzuka, de eer aan Hakkinen laten. Schumacher liet zich vandaag verleiden tot de uitspraak dat hij niet per se bij Ferrari zijn carrière wil beëindigen. Zijn contract bij Ferrari loopt in 2002 af. ,,Ook daarna zal ik blijven racen.'' In Australië wacht zijn eerste uitdaging. Nog nooit schreef hij daar de Grand Prix op zijn naam.