Ahold begeeft zich in nieuwe arena

Hergroeperen en opnieuw beginnen. Voor supermarktconcern Ahold was 1999 een jaar van herbezinning na tegenvallers in Azië, de Verenigde Staten en Nederland.

Een recordovername in de Verenigde Staten voor zo'n 8 miljard gulden. Een winststijging van 37 procent over 1999. Een voorspelling van een winstgroei per aandeel van 17 tot 20 procent in 2000.

Drie indrukwekkende mededelingen. Maar niet goed genoeg meer om de aandelenkoers van de voormalige beurslieveling Ahold, een van de vijf grootste supermarktconcerns ter wereld, in beweging te krijgen. De koers steeg gisteren met ruim 1 procent na de bekendmaking van het nieuws, maar ligt nog altijd ongeveer 40 procent lager dan het hoogtepunt van 38,50 euro.

Hoewel zijn medewerkers in de zaal hem op de hoogte hielden van de koersontwikkeling deed bestuursvoorzitter Cees van der Hoeven gistermiddag op de persconferentie alsof er niets aan de hand was. Hij hield zich bij omzet, winst en marge en liet de beurskoers onbesproken. Vol trots kondigde hij bovendien een nieuwe overname aan voor 3,6 miljard dollar, meer dan Ahold ooit betaalde. En er volgt, zoals gebruikelijk bij Ahold, in mei gewoon een emissie van 3 miljard euro. Hoeveel nieuwe aandelen en hoeveel (converteerbare) obligaties dat worden ,,hangt af van de echte vraag; hangt af van de absorptiecapaciteit van de markt'', zei financiële man Michiel Meurs gisteren.

1999 Was een jaar van hergroeperen en opnieuw beginnen. In Azië trok Ahold zich terug uit China en Singapore. Om te garanderen dat het werelddeel over een paar maanden geen verlies meer maakt, beperkt Ahold zich dit jaar tot eigen winkels in Thailand en Maleisië.

In Nederland verloor Albert Heijn een beetje marktaandeel. Dat is in principe geen probleem zolang de winstbijdrage van de keten stijgt. Dat is wel zo, maar het verloren terrein knaagde aan het imago van onoverwinnelijkheid. Het had bovendien een nadelig effect op de beurskoers.

Pijnlijker was tenslotte het verbod van de Amerikaanse mededingingsautoriteit FTC voor de overname van Pathmark, terwijl Van der Hoeven daar steeds heel optimistisch over was geweest. Als Pathmark niet mag, mogen ook heel veel andere Amerikaanse ketens overgenomen worden, concludeerden analisten.

De herbezinning na deze tegenvallers leidde in Europa tot een uitval naar het noorden. Ahold koopt de helft van de ICA Groep, een wat losjes georganiseerde, maar dominante winkelketen in Zweden en Noorwegen. Bovendien komt er, afgedwongen door de ambitieuze Portugezen, nauwere samenwerking met partner Jeronimo Martins die voor schaalvergroting zorgt in Spanje en Polen.

Maar het belangrijkste resultaat van de strategische heroriëntatie was de gisteren aangekondigde acquisitie van U.S. Foodservice. Geen winkelketen maar een leverancier voor restaurants, cateraars en ziekenhuizen. Een markt die sneller groeit dan die voor supermarkten: 5 procent per jaar tegenover 3 procent per jaar. En een markt waar nog vele overnames kunnen volgen zonder dat de FTC zich ermee zal bemoeien: U.S. Foodservice heeft een marktaandeel van minder dan 5 procent.

,,De synergieën tussen supermarkten en foodservice zijn groter dan we dachten'', gaf Van der Hoeven als verklaring voor het opportunisme. ,,Denk aan inkoopvoordelen, maar ook aan logistieke systemen. Bovendien zullen ook onze winkels gaan profiteren van deze acquisitie. De winkels worden immers zelf ook al een soort cateraars doordat er steeds meer kant-en-klare maaltijden te krijgen zijn. Maar ik moet toegeven: U.S. Foodservice stond een half jaar geleden niet op mijn lijstje overnamekandidaten.''

Dat Van der Hoeven zijn missie, de allereerste zin in het jaarverslag, door de overname moet aanpassen nam hij voor lief. ,,We stappen in een nieuwe arena'', zei Van der Hoeven. ,,We wilden de beste en meest succesvolle supermarktonderneming van de wereld zijn. We willen nu de meest succesvolle leverancier van levensmiddelen zijn.''