Uur van de waarheid voor Belgische hockey

Met de `halve Nederlander' Gérald Dewamme (30) in de spits beginnen de Belgische hockeyers overmorgen aan het olympisch kwalificatietoernooi in Japan. ,,Wij mogen niet falen.''

Belgium going for Sydney luidt het provocerende opschrift op het T-shirt waarmee de Belgische hockeyers sinds een jaar over het kunstgras struinen. Tien exemplaren torste Gérald Dewamme tot voor kort mee in zijn sporttas, inmiddels heeft hij er nog twee over. ,,Net genoeg om de zes maanden tot Sydney te overbruggen'', vermoedt de spits van Oranje Zwart.

Donderdag breekt voor Dewamme en de Rode Duivels het uur van de waarheid aan wanneer in Osaka het olympisch kwalificatietoernooi begint. België start met een duel tegen een van de favorieten voor de eindzege, Zuid-Korea. Nieuw Zeeland, Polen, Groot-Brittannië en gastland Japan zijn de volgende tegenstanders. In groep B spelen Argentinië, Maleisië, Pakistan, Spanje, Wit-Rusland en Zwitserland. De bovenste zes verzekeren zich van deelname aan de Olympische Spelen in Sydney.

Dewamme twijfelt niet of België, een land met slechts 13.000 hockeyers, maakt over zes maanden zijn opwachting in Sydney. ,,Mochten we niet slagen in onze opdracht, dan lukt het vermoedelijk nooit. We hebben een voor Belgische begrippen zeer professionele voorbereiding achter de rug, met onder meer trainingsstages in Spanje en Argentinië. Wij mogen gewoon niet falen'', verklaart de linkerspits zelfverzekerd.

Een schuchtere Belg is de 30-jarige aanvaller allang niet meer sinds hij vier jaar geleden de overstap maakte van de Dragons uit Brasschaat naar Oranje Zwart in Eindhoven. ,,Ik wilde me ontwikkelen als hockeyer. Niet iedereen begreep dat in België, maar voor mij was het duidelijk dat mijn toekomst in Nederland lag, het land met de sterkste clubcompetitie ter wereld.''

Op aanraden van zijn toenmalige Nederlandse coach, Boudewijn Castelijn, klopte Dewamme aan bij Oranje Zwart. ,,Boudewijn gaf een feest bij EMHC, waar hij toen ook de dames trainde. Halverwege de avond zei hij dat ik eens bij de buurman, bij Oranje Zwart dus, moest informeren. Er brandde nog licht, dus ik ben naar binnen gestapt.''

Dewamme beschouwt zichzelf inmiddels als een halve Nederlander. Hij is elektrotechnisch onderzoeker in Eindhoven en kocht onlangs met zijn Nederlandse vriendin een woning in Mierlo. Vanuit sportief oogpunt heeft het verblijf in Noord-Brabant hem winst opgeleverd.

,,Ik ben een betere hockeyer geworden, completer vooral. Toen ik kwam kon ik geen bal stoppen, omdat ik tot mijn achttiende op gras heb gespeeld. Nu speel ik wekelijks samen met Shahbaz Ahmad, een van de grootste hockeyfenomenen ter wereld. Door alleen al naar hem te kijken word je beter.''

Zes jaar nu maakt Dewamme deel uit van de nationale ploeg en veel is sindsdien veranderd. ,,We zijn in België heel lang beschouwd als bourgeois-sporters, als een soort reisgezelschap dat vooral bedreven was in het pakken van een pintje. Dat beeld is nu langzaam aan het vervagen, met dank vooral aan de inspanningen van onze coach Alain Geens.''

Volgens Dewamme hebben de Rode Duivels geleerd van hun fouten. Voorbij zijn de dagen dat de Belgen maar wat aanrommelden en de taalstrijd de selectie in twee kampen verdeelde. Afgelopen najaar ging het roer om: de trainingsintensiteit ging omhoog (van één na vier centrale trainingen per week), specialisten als Toon Siepman, het strafcornerbrein uit Nederland, werden ingehuurd en coach Geens, docent lichamelijke opvoeding in Brussel, nam onbetaald verlof om zich volledig aan de olympische missie te wijden. Als assistent koos Geens voor Bert Wentink, de voorganger van de Nederlandse vrouwenbondscoach Tom van 't Hek.

Met afgrijzen denkt Dewamme terug aan het vorige kwalificatietoernooi, vier jaar geleden in Barcelona. Het toernooi was nog geen negen minuten oud of topschutter Alexandre de Chaffoy brak zijn been na een brute aanslag van een Maleisiër. Vanuit een rolstoel moest de spits machteloos toekijken hoe de ploeg gaandeweg steeds verder werd uitgehold. België sloot het plaatsingstoernooi af met slechts twaalf fitte spelers, en de zevende en voorlaatste plaats, na zes nederlagen en één overwinning.

Fysieke tekortkomingen braken de Belgen ook op bij het EK, afgelopen najaar in Padova. Na een voortvarende start, met zeges op vice-wereldkampioen Spanje (5-3), Wales (1-0) en Italië (3-2), kreeg de ploeg in de halve finales een pak slaag van Nederland, 7-1. ,,We hadden geen benen meer, omdat we in de voorgaande wedstrijden al ons kruit reeds hadden verschoten'', weet Dewamme. ,,Dat mag en kan ons nu niet meer overkomen.''

Het was een van de redenen waarom Geens pleitte voor een cultuuromslag. Steun kreeg de oud-international van Uccle Sport van hoofdsponsor Delhaize, een Belgische supermarktketen, en van het Olympisch Comité, dat de hockeyers sinds kort gunstig gezind is. Dewamme: ,,Omdat wij de enige Belgische teamsport zijn die nog een kans maakt op plaatsing.''

Dewamme ondervond de gevolgen van de semi-professionale aanpak. Vier tot vijf keer per week pendelde hij de afgelopen maanden op en neer tussen Brussel en Eindhoven. Grijnzend: ,,Gelukkig beschik ik sinds kort over een snel karretje en weet ik het gaspedaal te vinden.''