Kandidaat Iridium haakt af

Eagle River Investment zal géén bod uitbrengen op het bankroete Iridium. De investeringsmaatschappij van Craig McCaw, pionier op het gebied van mobiele communicatie, tekent hiermee het doodvonnis van de noodlijdende aanbieder van satelliettelefonie.

Twee weken geleden legden McCaw en de uitvinder van de Iridiumtechnologie, elektronicaconcern Motorola, allebei nog 2,5 miljoen dollar op tafel om Iridium tot 6 maart – vandaag – uit de brand te helpen. Maar McCaws investeringsmaatschappij zegt nu geen heil meer te zien in het bedrijf dat in 1997 beloofde iedereen overal ter wereld telefonisch bereikbaar te maken met behulp van een wereldomspannend net van 66 satellieten.

Iridium ging vorig jaar augustus failliet door gebrek aan belangstelling. De aankoopprijs voor een Iridiumtelefoon ligt nog steeds hoog (ongeveer 1500 gulden) en de belminuten zijn duur. De toestellen zouden bovendien groot en onhandig zijn. Iridium heeft 50.000 klanten en 4,4 miljard dollar schuld. De beursnotering van het bedrijf is opgeschort.

Aanstaande vrijdag beslist een rechtbank over een veiling van Iridium. Het bedrijf zou inmiddels hebben gevraagd om uitstel van de rechtszitting terwijl het zoekt naar ,,andere potentiële kopers''. Eagle River Investment werd algemeen gezien als de laatste hoop voor de financiële herstructurering van het bedrijf.

De investeringsgroep wil nu geld steken in de – eveneens failliete – concurrent van Iridium, ICO Global Communications, en in Teledesic, een bedrijf dat McCaw samen met Microsoft-oprichter Bill Gates is begonnen om Internet via een net van laaghangende satellieten aan te bieden. Iridium valt af, zegt Eagle River, omdat het bedrijf hoofdzakelijk op geluidstransmissie is gericht, terwijl ICO en Teledesic zich richten op Internetverkeer en transmissie met hoge snelheid van andere data, zoals beeld. ,,We hebben een strategische beslissing genomen'', aldus Dennis Weibling, topman van Eagle River.

Opmerkelijk is dat ICO noch Teledesic satellieten in de lucht hebben, terwijl het Iridiumsysteem al enkele jaren operationeel is. ICO zal vanaf 2002 naar verwachting operationeel zijn. Teledesic zal pas in 2004 de lucht ingaan. ICO ging kort na het Iridiumdebacle ook failliet, omdat investeerders het vertrouwen in satelliettelefonie kwijt waren.

Motorola, voor 18 procent eigenaar van Iridium, heeft teleurgesteld gereageerd op het afhaken van McCaw. Het elektronicaconcern zegt geen geld meer in Iridium te steken, zolang andere investeerders wegblijven. (Reuters, AP)