Een ongewone brief van ING

ING hengelt met een partner naar de Amerikaanse verzekeraar Aetna. Een ongewone zet die op een vijandige overname van 22 miljard gulden kan uitdraaien.

Hoe desperaat is bank en verzekeraar ING om die lang verwachte buitenlandse overname te doen?

Eind vorig jaar speelde de financiële moloch de hoofdrol in een voorgenomen bod ter waarde van zo'n 20 miljard gulden op de Franse bank CCF dat binnen twee dagen werd aangekondigd en weer afgeblazen.

Gisteren bracht de Amerikaanse financiële nieuwzender CNBC een gewaagder en voor ING nog ongewoner plan naar buiten. ING stuurde met de Amerikaanse ziektekostenverzekeraar WellPoint Health Networks een brief aan Aetna, de grootste beursgenoteerde Amerikaanse ziektekosten- en pensioenverzekeraar. Wil Aetna worden overgenomen voor meer dan 22 miljard gulden (10 miljard dollar)?

In de Verenigde Staten heet zo'n bod ongevraagd (unsollicited) omdat er geen gesprekken zijn geweest tussen de bieders en hun doelwit. In de huidige fase is geen sprake van een vijandig bod: de board of directors van Aetna, een gremium waarin zowel directieleden als toezichthouders van buiten het bedrijf zitten, zal de brief van ING en WellPoint met het aanbod gaan bestuderen, zo hebben zij inmiddels toegezegd.

Aetna is op dit moment een aangeslagen onderneming. Zij is op de vingers getikt door de Amerikaanse beurscommissie SEC wegens foutieve financiële informatie, de winst over het vierde kwartaal bleef ver achter bij de verwachtingen van analisten, de beurskoers staat op een vierjaars dieptepunt en directievoorzitter Huber is afgelopen week aan de kant geschoven.

De board kan op de brief ingaan of de plannen als vijandig van de hand wijzen, en dan moeten ING en WellPoint beslissen of zij een werkelijk betwist (lees: vijandig) bod willen uitbrengen.

Een vijandig bod past niet in de consensus-cultuur die ING en zijn voorgangers de afgelopen decennia in Nederland hebben uitgedragen. ING steunt als regel zittende directies van Nederlandse bedrijven waarin zij geld heeft belegd tegen vijandige bieders. De mondialisering van hun activiteiten dwingt Nederlandse ondernemingen echter hun opvattingen te verruimen. Wat in Nederland als ,,onfatsoenlijk'' geldt, is soms in het buitenland alom geaccepteerd. Philips deed vorig jaar bijvoorbeeld ook een grote vijandige overname in de Verenigde Staten.

De attractie van de Noord-Amerikaanse markt, inclusief Canada en Mexico, is evident: het is de grootste pensioen-, levensverzekeringen- en beleggingsfondsenmarkt ter wereld. ING deed in 1997 zijn laatste grote overname in de VS met de aankoop van Equitable of Iowa ter waarde van 4,3 miljard gulden. Wel kocht het concern zich vorige maand voor meer dan 1 miljard gulden in bij de grootste Mexicaanse levensverzekeraar. Een maand eerder deed zij haar Canadese levensverzekeringsbedrijf juist over aan concurrent Aegon.

Ondertussen gaat de samenklontering op de Amerikaanse markt door. Amerikaanse banken en verzekeraars mogen voor het eerst in meer dan bijna 70 jaar samengaan à la financiële conglomeraten zoals ING. Citigroup is daarvan de eerste exponent. Diverse coöperatieve verzekeraars veranderen hun status in die van een naamloze vennootschap en willen naar de effectenbeurs om te kunnen expanderen met kapitaal van nieuwe beleggers. En Aegon kocht vorig jaar Transamerica voor meer dan 20 miljard gulden.

Hoeveel een eventuele overname van Aetna ING zou kosten is onduidelijk. Het concern vindt het te voorbarig om een toelichting te geven. WellPoint zal, zo verwachten financiële analisten, het ziektekostenbedrijf overnemen, ING de financiële diensten plus het pensioenbedrijf. Verder heeft Aetna nog een internationale divisie die enige tijd op de nominatie voor verkoop heeft gestaan, maar uiteindelijk niet is afgestoten. Het speelt de bieders in de kaart dat Aetna zelf ook van plan is de onderneming te splitsen in ziektekosten en overige financiële diensten.

Geld is voor ING geen probleem: overnames tot 15 miljard dollar zijn te financieren, heeft ING vorig jaar aangegeven. Het concern kan bijvoorbeeld haar spaarvarken met beleggingen ter waarde van 20 miljard gulden in financiële concurrenten (Aegon, ABN Amro) stuk slaan.