America's Cup blijft in Nieuw Zeeland

Ondanks het gigantische budget van 110 miljoen gulden is de Italiaanse zeilboot Prada kansloos gebleken in de strijd om de America's Cup, de oudste prijs in de sportwereld. `Team New Zealand' won vandaag voor de kust van Auckland ook de vijfde race en werd ongeslagen winnaar (5-0). Het was voor het eerst in de 149-jarige historie van het prestigieuze evenement dat een ploeg van buiten de Verenigde Staten de titel met succes verdedigde.

De zege van de Nieuw-Zeelanders werd binnengehaald door de jonge schipper Dean Barker. Hij kreeg van eerste man Russell Coutts de kans in de vijfde race zijn kunsten te tonen. Daarmee liet Coutts de kans om een stokoud record te verbeteren schieten. Met inbegrip van de vijf gewonnen races in 1985 won hij negen keer op rij. Dat is een evenaring van het record van de Schotse Amerikaan Charlie Barr uit 1899 en 1903. Gisteren vierde Coutts zijn 38ste verjaardag.

Uitgerekend met zijn tiende zege in zicht gaf Coutts, olympisch kampioen in `84, het roer over aan Barker. ,,Hij verdient een kans'', vond Coutts. De 26-jarige Barker, een voormalig wereldkampioen bij de jeugd, was tijdens de lange voorbereiding op de America's Cup de schipper van de tweede Nieuw-Zeelandse boot.

Coutts legde uit dat hij met zijn opmerkelijke besluit om Barker te laten varen aan de toekomst had gedacht. Barker staat op de nominatie om over vier jaar de titel van Nieuw Zeeland te verdedigen. ,,De ervaring die hij vandaag heeft opgedaan, kan straks voor ons van grote waarde zijn'', zei Coutts, nadat de eindoverwinning een feit was. ,,En hij kan er wat van, hè'', vroeg de oude schipper aan zijn gehoor. ,,Ik kende zijn capaciteiten. Ik heb vier jaar tegen deze jongen gevaren.''

Barker leidde zijn boot vandaag op beheerste wijze naar de beslissende vijfde zege. Hij nam meteen de leiding. De voorsprong op de tegenstander bedroeg aan de finish 48 seconden. De winnende boot werd in de haven van Auckland door ruim 70.000 toeschouwers feestelijk onthaald. Coutts was een van de eerste die zijn vervanger aan boord kwam feliciteren.

Barker bekende voor de race last van zenuwen te hebben gehad. ,,Het valt niet mee om het over te nemen bij een 4-0 voorsprong. Want als je dan verliest, staat het een beetje dom'', vertelde Barker. ,,Maar nu ben ik blij dat ik deze kans heb gekregen. Het was een prachtige dag.''

De Italianen toonden zich sportieve verliezers. Bij terugkeer in de haven wapperde een vlag op de boot met de tekst Arrivederci New Zealand – `tot ziens, Nieuw Zeeland'. ,,We hebben een lesje gehad in match-racing'', oordeelde Prada-schipper Francesco de Angelis. Hij kreeg veel kritiek te verduren van de ontgoochelde geldschieter Bertelli die de schipper van ,,zelfmoord-tactiek'' beschuldigde. Vooral in de vierde race maakte De Angelis een grote inschattingsfout.

Bertelli kondigde aan dat de Italianen zullen terugkomen. De verwachting is dat de volgende strijd om de America's Cup in 2003 zal plaatsvinden. De trofee blijft voorlopig nog even in de pronkkamer van de Royal New Zealand Yacht Squadron in Auckland. De Nieuw-Zeelanders waren in 1995 pas de tweede niet-Amerikaanse ploeg, die de trofee wist te winnen. Young America werd toen in San Diego ook met 5-0 verslagen.