Volleyballers weten weer wat winnen is

De beker was kitscheriger en dus groter dan de trofeeën die de Nederlandse volleyballers eerder hadden gewonnen. Ook de individuele prijzen waren ongewoon. Peter Blangé en Bas van de Goor kregen elk een fles met drie liter rum. En meteen na de met 3-0 gewonnen finale tegen Friedrichshafen begon gisteravond in de sporthal in Sint-Niklaas de grote millenniumparty.

Het Flanders Volley Gala was een toernooi, waar Nederland normaal niet aan zou meedoen. Maar het evenement, dat al negentien jaar lang tussen Kerstmis en de jaarwisseling sport en feest combineert, was voor de ploeg van bondscoach Toon Gerbrands de enige mogelijkheid zich nog een beetje behoorlijk voor te bereiden op het olympisch kwalificatietoernooi in Polen. ,,Alles beter dan de Sporthallen-Zuid'', zei Gerbrands. ,,Daar spelen we alleen tegen elkaar. En de B-ploeg kan de A-ploeg nooit zo onder druk zetten als in zo'n toernooi gebeurt.''

Nederland was het aan zijn stand verplicht het toernooi met voornamelijk clubteams te winnen en dat deed het ook. ,,Winnen is altijd leuk'', zei spelverdeler Blangé na afloop. Belangrijker was dat de Oranje-ploeg drie duels de gelegenheid kreeg om dingen uit te proberen. Blangé: ,,We hebben hier gespeeld zoals we op het EK hadden moeten spelen. We beginnen er nu pas achter te komen dat door al die wijzigingen van de spelregels volleybal een heel ander spel is geworden. Het is hard, harder en nog harder. Het gaat tegenwoordig om geweld in plaats van mooi spel.''

Na het ingrijpende rally-pointsysteem – elke winnende bal is een punt – werd onlangs ingevoerd dat opslagen ook nog geldig zijn als ze de netrand raken. Nederland maakte er als ploeg voor het eerst kennis mee in Sint-Niklaas. Met deze regel worden nu in het volleybal veel meer risico's genomen. ,,Je gaat voluit. Het maakt niet uit of je een fout maakt. Want als het wel goed gaat, dan levert dat meestal ook een punt op'', aldus Blangé. ,,Ik geef toe dat ik tegenwoordig probeer via de netrand te serveren.'' Gerbrands was na de drie dagen in België zeer tevreden over de opslag. ,,Er zaten soms echte kanonskogels bij.''

Het toernooi in Sint-Niklaas heeft voor Oranje waarschijnlijk ook een vaste tweede middenman opgeleverd. Albert Cristina deed het in de finale tegen de Duitse kampioen Friedrichshafen op die positie heel behoorlijk en lijkt de strijd van Mike van de Goor en Sander Olsthoorn definitief te hebben gewonnen. Ook Blangé sprak openlijk zijn voorkeur voor Cristina uit. ,,Met Appie kan ik in het veld het beste opschieten.'' Cristina verving op de tweede dag ook nog een set buitenaanvaller Richard Schuil en deed dat ook goed. De blessuregevoelige Schuil had last van zijn knie. Hij speelde het grootste deel van de finale mee met behulp van pijnstillers.

Vanaf volgende week maandag zal in het Poolse Katowice moeten blijken of de Nederlandse ploeg inderdaad progressie heeft gemaakt. Dan wordt in de olympische kwalificatie met vijf andere Europese landen gestreden om één startbewijs voor Sydney. ,,De eerste plaats in Sint-Niklaas zegt helemaal niets over onze kansen in Polen'', wist Blangé. ,,We wonnen in de zomer een toernooi in Australië, maar bakten er daarna bij het EK niets meer van.''

Veel zal afhangen van de start in Polen. Nederland verloor de laatste toernooien steeds de eerste wedstrijd, zelfs in Sint-Niklaas. Volgende week is Tsjechië de eerste opponent. Van dat land werd tijdens het EK verloren. Een nadeel zou kunnen zijn dat de Nederlandse ploeg, na twee vliegtrajecten en een afsluitend bustochtje, pas in de nacht voor de openingsdag ter plekke zal arriveren. Volgens de betrokkenen kon dat niet anders.