VS vrezen terreur bij eeuwwende

In de Verenigde Staten wordt ernstig rekening gehouden met millennium-terrorisme. De autoriteiten vrezen een zware aanslag door moslim-extremisten tijdens de eeuwwisseling en bekritiseren Canada als doorvoerhaven voor terroristen.

Vorige week werd een Algerijn aangehouden die via Canada probeerde explosieven en vier tijdklokken de VS binnen te smokkelen. De man, Ahmed Ressam, had voldoende nitroglycerine in zijn auto om een groot gebouw op te blazen toen hij aan de westkust per veerboot de VS binnen wilde gaan. Ressam wordt verdacht van banden met een extremistisch-islamitische groep in Noord-Frankrijk, die in 1996 een serie aanslagen pleegde op supermarkten, geldtransporten en banken.

De angst is toegenomen met de arrestatie van een tweede Algerijn en een Canadese vrouw aan de grens tussen de Canadese deelstaat Quebec en de Amerikaanse staat Vermont. Speurhonden sloegen aan bij hun auto, maar de FBI vond niets. Evenals Ressam, die vijf jaar in Canada woonde, maakte de tweede Algerijn gebruik van valse Canadese papieren.

De vrouw, Lucia Garofalo, heeft volgens aanklagers in Vermont banden met de terroristische Algerijnse Islamitische Liga. Haar mobiele telefoon stond op naam van een lid van die groepering, die betrokken was bij aanslagen in Europa en Afrika. Gerofalo stak eerder deze maand de grens over in dezelfde auto, toen mogelijk mét explosieven. De drie arrestanten woonden allen in Montreal. Er is geen bewijs naar buiten gebracht voor een onderlinge band, maar The New York Times schrijft dat de Algerijnen mogelijk deel uitmaken van een netwerk van `gangster-terroristen', die in relatief los verband opereren en zichzelf bedruipen met overvallen.

De aanhoudingen hebben felle kritiek uitgelokt in de VS op de Canadese misdaadbestrijding. Een lid van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden beschuldigt Canada van lakse controle rond de duizenden kilometers lange grens. Ook zou de Canadese immigratiedienst niet grondig genoeg te werk gaan. Zo slaagde Ressam er drie jaar lang in een deportatiebevel te ontwijken. Er was een arrestatiebevel uitgevaardigd, maar een speurtocht werd afgebroken wegens geldgebrek.

Amerikaanse critici krijgen bijval van de Canadese geheime dienst, CSIS. Volgens een deze week uitgebracht rapport van de CSIS is Canada ,,een veilig toevluchtsoord voor terroristen''. Het zou er relatief eenvoudig zijn om geld in te zamelen, wapens te verkrijgen en een basis te vestigen voor operaties elders.

De Canadese advocaat-generaal heeft de kritiek van de hand gewezen. De beveiliging van de Amerikaanse ambassade in Ottawa is inmiddels opgevoerd en grensposten tussen de VS en Canada zijn versterkt. Grondige Amerikaanse zoekacties leiden tot kilometerslange files. Eric Holder, plaatsvervangend advocaat-generaal van de VS, heeft de bevolking opgeroepen ,,waakzaam'' te zijn rond de eeuwwisseling, ,,in het bijzonder in steden waar grote millennium-activiteiten op religieuze bijeenkomsten zijn gepland''.