Veerboot vergaat in Filippijnen

Een Filippijnse veerboot met 658 mensen aan boord is gisteravond gezonken voor de kust van het Filippijnse eiland Cebu, 500 kilometer ten zuidoosten van de hoofdstad Manila. De meeste passagiers waren op weg naar huis voor kerstmis.

Tien uur na de ramp was vanmorgen bijna de helft van de 606 passagiers en 52 bemanningsleden gered. Ruim 300 mensen werden nog vermist. Drie marineschepen en een groot aantal helikopters en vissersschepen zochten naar overlevenden.

Het 27 jaar oude passagierschip, de MV Asia South Korea, was op weg van de stad Cebu naar het eiland Iloilo toen het volgens een bemanningslid door een reusachtige golf werd getroffen. De bemanning deelde onmiddellijk reddingsvesten uit en streek de sloepen, zei een officier die de ramp overleefde. Kort daarop zagen bemanningsleden van het vrachtschip MV John Dexter dat net passeerde, hoe de veerboot naar links overhelde en in de golven verdween. In de minuten die volgden slaagde het vrachtschip erin om veertig overlevenden aan boord te nemen, voornamelijk kinderen die in reddingsboten waren geladen. Maar hoge golven die werden veroorzaakt door het zinken van de veerboot dwongen het vrachtschip om de reddingsactiviteiten te staken en een veilig heenkomen te zoeken achter een klein eiland in de buurt.

Wat de oorzaak van de ramp is, blijft onduidelijk. Er stond een flinke wind in het het gebied waar de veerboot zonk, maar het weer was verder niet slecht. Volgens de eigenaar van de veerboot, de Trans-Asia Shipping Line, heeft het schip in september nog uitgebreide zeewaardigheidstests ondergaan.

Vaststaat wel dat het schip drie uur later vertrok dan was gepland omdat er bijna 700 passagiers aan boord waren, ruim tachtig meer dan toegestaan. Dat bleek bij een inspectie van de kustwacht. Maar volgens de eigenaar vertrok het schip met minder passagiers dan het toegestane maximum.

Een Nepalese student die uit het water werd gered, schreeuwde zijn wanhoop uit toen bleek dat geen van zijn elf mede-studenten was gevonden. De studenten hadden vakantie. Ze waren op weg naar een plaatselijk recreatieoord.

De Filippijnen zijn berucht om het grote aantal scheepsrampen dat zich jaarlijks voltrekt in deze archipel met zijn meer dan 7.000 eilanden. Voor veerverbindingen worden vaak oude, slecht onderhouden schepen ingezet die ook nog te zwaar worden beladen. De twintig tyfonen die het land jaarlijks teisteren, verhogen de risico's.

De Filippijnse wateren waren dertien jaar geleden ook het toneel van de grootste scheepsramp uit de geschiedenis in vredestijd. Bij een botsing tussen een veerboot en een olietanker kwamen destijds meer dan 4.000 mensen om het leven. Destijds ging het ook voornamelijk om passagiers die voor kerstmis op weg waren naar huis.

Dagelijks onderhouden meer dan 5.000 schepen de verbindingen tussen de Filippijnse eilanden. Schepen zijn in de Filippijnen het vervoermiddel van de armen. De regering lanceerde vorig jaar een campagne voor modernisering van de zeevloot. Maar die actie had volgens deskundigen nauwelijks effect. (Reuters, AP, AFP)