Venezuela vermoedt nu dodental van 30.000

Schattingen van het aantal doden ten gevolg van de overstromingen en modderlawines in Venezuela liepen gisteren op tot de 30.000. In de zwaargetroffen provincie Vargas is een begin gemaakt met het puinruimen.

Angel Rangel, hoofd van de burgerbescherming, verklaarde gisteren dat het aantal doden ,,20.000 kan zijn, of 30.000''. Maar alle schattingen zouden niet meer dan giswerk zijn op basis van oude volkstellingen. ,,Wat zeker is, is dat het om vele duizenden gaat.''

In Vargas begonnen Venezolaanse genietroepen gisteren de vaak metersdikke laag modder weg te schuiven. De 350.000 inwoners van de provincie zijn grotendeels geëvacueerd in een massale reddingsoperatie door het leger. Daarbij werden 13.000 troepen, 5.000 vrijwilligers, 16 oorlogsbodems en 40 helikopters ingezet. Veel inwoners van Vargas weigeren hun huizen te verlaten uit angst voor plunderaars. Het leger wierp gisteren pamfletten uit om hen te waarschuwen 's nachts binnen te blijven. Legereenheden patrouilleren in de verlaten steden en dorpjes. Toch werden veel mensen gesignaleerd die Vargas verlieten met huisraad op hun rug gebonden.

President Hugo Chávez, die al de hele week in uniform en rode baret door het rampgebied toert, zei gisteren dat ,,fase twee, de wederopbouw'' nu is begonnen. Hij wil de ramp benutten voor een herschikking van de bevolking. De krottenwijken die sinds woensdag vorige week door aardverschuivingen van de flanken van het Avila-massief schoven, mogen daar niet terugkeren, meent Chávez. Hij beloofde nieuwe agrarische nederzettingen, kantorenparken op militaire bases en boerderijen die zouden worden gedoneerd door grootgrondbezitters.

Op bezoek bij overlevenden verklaarde Chávez gisteren net te zijn gebeld door de Amerikaanse president Clinton, die Venezuela zou hebben geprezen om zijn ,,heroïsche reactie'' op de ramp. Chávez zei te hebben gevraagd om een kilometer aan pontonbruggen.

Venezuela kampt met een acuut gebrek aan doodkisten. Marco Pantoja, hoofd van de gezamenlijke kerkhoven van Caracas, riep gisteren de buurlanden op er zoveel mogelijk te sturen. ,,We willen de lichamen niet in massagraven dumpen.'' Bij de zuidelijke algemene begraafplaats van Caracas arriveerden de hele dag containertrucks met 70 lijken elk.

De Andes Ontwikkelingsmaatschappij (CAF), een Latijns Amerikaans investeringsfonds, beloofde 175 miljoen dollar aan hulp, bovenop de tientallen miljoenen die door andere landen zijn toegezegd. Venezolaanse bronnen ramen de schade op 30 tot 40 miljard gulden. (AFP, AP, Reuters)