Discovery repareert Hubble

Astronauten van de space shuttle Discovery hebben vanmorgen vroeg de twaalf ton zware Hubble- ruimte-telescoop met hun robotarm vastgepakt, voorzichtig in het achterste deel van het vrachtruim getrokken en daar in verticale stand vastgezet. In de komende dagen moeten enkele hoognodige reparaties aan de ruimte-telescoop, die sinds november werkeloos rond de aarde draait, worden verricht. De druk op de astronauten is groot, omdat het zeer strakke tijdschema vrijwel geen ruimte voor onvoorziene problemen biedt.

De Discovery, met aan boord zeven astronauten (onder wie twee Europeanen), werd maandagmorgen vroeg gelanceerd en draait op een hoogte van 600 kilometer rond de aarde. De lancering was de allerlaatste kans om de Hubble nog dit jaar te repareren. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA wil de Discovery namelijk ruim voor de jaarwisseling weer op aarde hebben, omdat zij in verband met een mogelijke millenniumbug geen enkel riscico wil lopen.

De belangrijkste reparatie, de vervanging van alle zes de gyroscopen, begint vanavond. Een andere belangrijke taak is het installeren van mechanismen die voorkomen dat Hubble's accu's door zijn zonnecellen te sterk worden opgeladen en oververhit raken. Verder moeten een nieuwe fijnrichtsensor, S-bandzender en datarecorder worden geïnstalleerd en krijgt Hubble een snellere computer met een groter geheugen. De astronauten werken steeds in ploegen van twee.

De ruimte-telescoop werd in april 1990 in een baan om de aarde gebracht en wordt geacht twintig jaar in bedrijf te kunnen blijven. In december 1993 werden de eerste reparaties aan de telescoop verricht en in februari 1997 volgde een tweede onderhoudsbeurt. De derde was gepland voor juni 2000, maar toen afgelopen april de derde gyroscoop uitviel besloot NASA niet zolang te wachten. Hubble kan met minimaal drie gyroscopen nog goed werken, maar met twee zou dat niet meer gaan.

NASA besloot de derde reparatievlucht in twee delen te splitsen, waarvan de eerste nog dit jaar zou plaatsvinden en de tweede begin 2001. Dat dit een verstandige beslissing was, bleek toen in november de vierde gyroscoop uitviel en Hubble op non-actief moest worden gezet. Dit betekende dat alle astronomen (waarvan vijftien procent uit Europa) die daarna met de telescoop zouden waarnemen hun projecten in rook zagen opgaan.

De lancering van de Discovery was aanvankelijk gepland voor oktober. In juli werden echter bij alle space shuttles fouten aan de bedrading ontdekt en moest de gehele NASA-vloot aan de grond blijven. De Discovery kon op zijn vroegst op 6 december worden gelanceerd, maar toen werd iets verdachts aan een brandstofleiding ontdekt. Door deze vertragingen duurt de huidige vlucht maar acht dagen.