Een computer in de hand

Na de desktops voor op het bureau en de laptops voor op schoot is het volgens de makers van computerhardware nu de beurt aan de handhelds en de palmtops.

Hoe klein kan een computer zijn om meer te zijn dan leuk en mooi? Natuurlijk, je kan er mee reizen: palmtops zijn niet veel groter dan 127 cm en een dikke 1 cm dun. Maar maken ze je werkelijk mobiel? Zijn Internet, e-mail en fax overal echt beschikbaar?

We maakten nader kennis met de Palm V (van 3Com, een `oude' rot in het maken van organizers) en de Aero 1520 (van Compaq, vooral bekend van `traditionele' pc's). De adviesprijs van beide apparaten ligt net iets onder de duizend gulden. De beeldschermpjes zijn monochroom (Compaq heeft ook een kleurenscherm). Palm maakt gebruik van een eigen `operating system', Compaq gebruikt Windows CE van Microsoft. Een stylus (een dun aanwijsstokje) bedient het scherm. Palm en Aero hebben beide een oplaadbare accu die wordt gevoed met netspanning door middel van een kleine houder. De accu's zijn behalve met het stopcontact ook verbonden met een com-poort van de personal computer.

Om organizers te laten werken moet er eerst heel wat georganiseerd worden. Op de pc wordt software geïnstalleerd die er voor zorgt dat de gegevens van de pc en palmtop worden gesynchroniseerd. Dat kan bijvoorbeeld met een programma als Microsoft Outlook of Outlook Express. Wanneer de handheld na een dagje buiten-de-deur organiseren thuis in de houder wordt geplaatst worden e-mails, afspraken en taken bijgewerkt.

Het belangrijkste kenmerk van de handheld computer is het ontbreken van een toetsenbord, wat het apparaat bijzonder draagbaar, maar daarnaast ook uiterst beperkt maakt. Weliswaar heeft de Aero de mogelijkheid teksten in te spreken die per e-mail kunnen worden verstuurd, maar geschreven tekst blijft de basis voor communicatie met behulp van computers. Tekst moet worden ingevoerd door met het aanwijsstokje de gewenste letter aan te tikken in een minuscuul klein toetsenbordje op het scherm. Nou baart oefening wel kunst, maar na een ontboezeming van enkele regels slaat de verkramping in de hand toe en dat is voor een relatie met een handheld computer niet best.

Met beide organizers kunnen ook teksten worden vervaardigd door met het stokje te schrijven. Omdat handschriftherkenning een moeilijke zaak is moet een nieuw soort handschrift worden aangeleerd. We hadden ons de vooruitgang anders voorgesteld. Bij de Palm V is men kennelijk zo aan de toetsenbordinvoer gehecht dat een vast deel van het schermpje is gereserveerd voor deze activiteit, waardoor een strook van bijna 2 cm verloren gaat. Compaq lost het met behulp van Windows CE op met een pop up toetsenbord, zodat het lezen van e-mail niet voor een deel schuil gaat achter de ruimte voor het toetsenbordje. Dat is overigens niet het enige voordeel van Windows als operating system. Als je al vertrouwd bent met Windows op de pc is de palmtop daardoor sneller te doorgronden. Overigens zijn er opvouwbare toetsenbordjes als aanvulling aan te schaffen, maar dat maakt het geheel niet simpel en draagbaar.

Met behulp van extra software kunnen de palmtops via de ingebouwde infrarood poort of met behulp van een kabelaansluiting communiceren met een mobiele telefoon. Op die manier kunnen e-mails worden verstuurd en opgehaald, Internetpagina's bekeken en faxen verstuurd. Totdat het Wireless Application Protocol (WAP), dat Internetpagina's ontdoet van allerlei tijd en ruimte rovend grafisch materiaal, breed wordt toegepast, is het raadplegen van websites op kleine beeldschermpjes praktisch ondoenlijk. Faxen kan een belangwekkende toepassing van een palmtop zijn. Het kan handig zijn om tijdens een lange treinreis, op een hotelkamer of tijdens een niet boeiende vergadering korte tekstjes te faxen of een langere e-mail, zojuist binnengehaald, per fax door te sturen naar iemand met faxnummer, maar zonder e-mailadres. En wat te denken van de mogelijkheid om bij gebrek aan een printer je e-mails vanaf de hotelkamer te faxen naar de hotelreceptie. Helaas, de Palm is aangewezen op extra modem of een modem in de telefoon – en weinig GSM-telefoons beschikken over deze mogelijkheid – zodat de Palm in combinatie met onze Nokia 5110 van dit feest verstoken blijft. De Aero heeft een ingebouwd modem en verzendt moeiteloos faxen.

Het ophalen van e-mail is de meest praktische mobiele toepassing van de palmtop. De antwoorden moeten kort zijn of worden uitgesteld tot na terugkeer van de reis. Of je maakt gebruik van de mogelijkheid van de Aero om berichten in te spreken en als e-mail in een geluidsbestand (MP3 of WAV) door te sturen.

En als je echt op alle fronten mobiel wil zijn, is er nog de mogelijkheid die Heineken de verwende palmtopbezitters biedt: gekoppeld aan een GPS-ontvanger (Global Positioning System) kun je op elke hoek van de straat inloggen op de BarTrek-site (www.heineken.com/bartrek). De weg naar de dichtstbijzijnde aanbevolen bar ligt dan in de palm van je hand.