Tamils boeken terreinwinst op Sri Lanka

Rebellen van de separatistische Tamil Tijgers in Sri Lanka hebben gisteren opnieuw een strategische militaire basis veroverd op het regeringsleger.

Minder dan een week voor de presidentsverkiezing betekent het verlies van de basis, in Paranthan in het noorden van het eiland, een nieuwe, zware tegenslag voor president Chandrika Kumaratunga, die komende dinsdag hoopt te worden herkozen. De afgelopen week hebben even ten zuiden van Jaffna hevige gevechten gewoed tussen de rebellen en het leger. Volgens het ministerie van Defensie in Colombo zijn bijna vijfhonderd Tamil Tijgers om het leven gekomen bij de gevechten.

De rebellen proberen sinds vorige week zaterdag met verschillende aanvalsgolven de zogenoemde Elephant's Pass te veroveren, de toegang van het Srilankaanse vasteland en het schiereiland Jaffna, dat al enkele jaren wordt gecontroleerd door het leger. Het nu veroverde garnizoensstadje ligt vlak onder de Elephant's Pass. De val van de zwaar bewaakte landengte zou de Tamil Tijgers mogelijkheid geven tot een aanval op Jaffna, dat wordt beschouwd als het centrum van de Tamils.

Gisteren gaf de legerleiding toe dat de Tijgers bij de aanval op Paranthan een legerhelikopter hebben neergeschoten vlakbij het schiereiland. De vier inzittenden van de Russische MI-24 gevechtshelikopter kwamen daarbij om het leven. Het is voor het eerst sinds een jaar dat het leger een helikopter verliest in de burgeroorlog die sinds 1983 woedt. Volgens een verklaring van de Tamil Tijgers uit het hoofdkwartier in Londen veroverden de rebellen ook twee kleine marinebases op het schiereiland.

Het Srilankaanse regeringsleger heeft de afgelopen weken grote stukken land moeten prijsgeven aan de Tamil Tijgers, die vechten voor een onafhankelijke staat in het noorden en oosten van het eiland. In november herwonnen de Tamil-rebellen in enkele dagen tijd honderden vierkante kilometers terrein die het leger na een moeizame strijd van tweeënhalf jaar had weten te veroveren.

De militaire leiding vermoedt dat de recente aanvallen van de Tamil Tijgers alles te maken hebben met de naderende verkiezingen.