Ruim 7000 vermisten in Venezuela

Overstromingen en modderlawines hebben tot dusver ruim tweehonderd slachtoffers gemaakt in Venezuela. Zevenduizend burgers zijn vermist.

President Chávez spreekt van de zwaarste ramp die Venezuela de afgelopen vijftig jaar trof. De Venezolaanse autoriteiten hebben negen provincies tot rampgebied verklaard.

De meeste slachtoffers zijn meegesleurd door modderlawines, die complete krottenwijken van de steile heuvels rond Caracas afschoven. Volgens Angel Rangel, hoofd civiele verdediging van Venezuela, zijn ruim 35.000 huizen verwoest en zijn 150.000 mensen dakloos. Over het lot van de 7.000 vermisten is niets bekend. ,,We durven nog geen enkele uitspraak te doen over aantal doden.'' Maar sommige overlevenden van modderlawines zeggen honderden lijken te hebben gezien. Gouverneur Enrique Mendoza van de provincie Miranda verklaarde gisteravond vanuit een helikopter te hebben gezien dat 130 mensen werden weggespoeld toen een stuwdam het begaf. President Hugo Chávez, wiens referendum over een nieuwe grondwet deze week wordt overschaduwd door de ramp, sprak de hoop uit dat vele vermisten zich alsnog melden bij opvangscentra.

Het zwaarst getroffen is de smalle toeristische kuststrook in de provincie Vargas, even ten noorden van Caracas. Grote delen van de kustweg zijn de zee ingespoeld, waterleidingen, elektriciteit en telefoons werken niet meer. Straten, jachthavens, golfparken, hotelcomplexen en stranden gaan schuil onder een laag modder van meer dan een verdieping hoog.

Rond Caracas zijn complete krottenwijken van de kaart geveegd. In de krottenwijk Blandin groeven duizenden vrijwilligers, soldaten en bewoners gisteren vaak met blote handen naar lichamen. Een journalist omschreef het tafereel als een gigantische archeologische opgraving.Het openbare leven in Caracas is volledig lamgelegd. Scholen en banken zijn gesloten. De luchthavens zijn alleen open voor noodvluchten.

President Hugo Chávez, die gisteren de puinhopen inspecteerde in camouflage-uniform, weet de ramp aan de chaotische stadsplanning van voorgaande regeringen, die hebben toegestaan dat de heuvels rond Caracas bezaaid raakten met krottenwijken.

De afgelopen tien dagen viel rond Caracas zesmaal de normale regenval van de hele maand december. Dit wordt toegeschreven aan meteorologische fenomeen La Niña. Het weer in Venezuela lijkt nu weer wat op te klaren. De dichte bewolking, die in de woorden van Chávez ,,een week lang boven ons land was geparkeerd'', begon gisteren te breken. (AFP, AP, Reuters)