Pathmark zeer teleurgesteld in Ahold

De Amerikaanse supermarktketen Path- mark beschuldigt Ahold van contractbreuk. Volgens het bedrijf heeft Ahold bij zijn overnamepoging niet voldoende zijn best gedaan. Topman Jim Donald van Pathmark was ,,zeer teleurgesteld'' over Aholds ,,plotselinge besluit'' om de overnameprocedure te beëindigen. In een verklaring liet Pathmark er enigszins dreigend op volgen dat het ,,Ahold verantwoordelijk houdt voor de gevolgen van zijn besluit''. De koers van het aandeel Supermarkets General Holding Corp., het moederbedrijf van Pathmark, kelderde gisteren met 25,375 dollar, ofwel 80 procent, tot 5,675 dollar.

Ook analisten waren verbaasd en teleurgesteld over het afblazen van de overname. ,,Dit is een buitengewone wending voor alle betrokkenen'', aldus analist Ted Bernstein van Grantchester Securities. ,,De Federal Trade Commission (de Amerikaanse mededingingsautoriteit FTC) heeft een ernstige fout gemaakt.'' Anderzijds vindt men ook dat Ahold iets heeft uit te leggen. ,,We hebben Aholds vastbeslotenheid zwaar overschat'', zegt de analist. ,,Dit is een smet op het blazoen van Ahold.''

De overname van Pathmark, die in maart was aangekondigd, leek op rolletjes te gaan. Natuurlijk zou Ahold een deel van de supermarktvestigingen moeten afstoten maar daar hield iedereen ook rekening mee. Aan de noordkant van het gebied dat Pathmark bestrijkt – de staten New Jersey en zuidelijk New York – concurreert Pathmark met Edwards. Aan de zuidkant is Giant-Carlisle een directe concurrent. Beide ketens behoren tot Ahold USA.

Half september meldde de zakenkrant The Wall Street Journal dat Ahold mogelijk 65 winkels zou moeten afstoten. De reactie van Ahold was destijds dat het bedrijf ,,het volste vertrouwen'' had in afronding van de overname. Ahold hield dat ook tot vorige week nog vol.

Pathmark komt door het mislukte huwelijk met Ahold in een moeilijk parket. Het heeft een forse schuld in de boeken staan tegen een hoog rentepercentage. Consultant Burt Flickinger III van

Reach Marketing in Westport (Connecticut) en tevens hoogleraar aan Cornell University denkt dat Pathmark nog niet failliet zal gaan maar is zeer kritisch over de FTC. ,,De FTC moet terug naar school en opnieuw leren hoe de supermarkt- en voedselverkoopsector in elkaar zit'', aldus Flickinger. ,,Het is onbegrijpelijk dat ze een bedrijf als Wal-Mart dat keten na keten tot faillissement brengt zijn gang laat gaan, terwijl een veel kleiner bedrijf als Ahold gestuit wordt in zijn expansie.'' De FTC laat bij monde van Fishkin weten dat Wal-Mart overal winkels kan openen ,,ook als ze daarmee de concurrentie op de knieën dwingen'', zegt hij. ,,Wat niet mag is de concurrentie opkopen en daardoor uitschakelen. Dat schaadt de consument.''

Fishkin zegt dat de FTC in het geval van Ahold en Pathmark op dezelfde wijze te werk is gegaan als ze altijd doen. Dat betekent per winkel bekijken hoe de concurrentiesituatie in het gebied is. Volgens de FTC heeft de Ahold geen enkel voorstel gedaan dat bevredigend was. ,,Te veel winkels van Pathmark concurreren rechtstreeks met bestaande winkels van Ahold-ketens'', aldus Fishkin. ,,Toen Ahold zijn overnameplannen indiende voor Stop & Shop in 1996 en voor Giant-Landover in 1998, was er bij lange na niet zoveel overlap met zijn bestaande winkels als nu met Pathmark.''